FRÍOS NÚMEROS: EL LABERINTO DE MÁRMOL (1a parte)

-Por Roberto Zúñiga T.

FRÍOS NÚMEROS1980…  EL LABERINTO DE MÁRMOL…  1era parte

LA GRAN CATEDRAL

Amig@s de Steelers 360 y Steeler Nation México, en palabras de Séneca  “ A los que corren en un laberinto, su misma velocidad los confunde”.  De entre los hombres, solo los destinados a la grandeza jamás dejan de ambicionar y -quienes están destinados a la inmortalidad-, jamás comprometen -por ambición-, ni sus principios y mucho menos su magnanimidad. 

La única constante universal de este espacio físico que habitamos es el movimiento cíclico de todos los cuerpos… el espíritu humano es prueba fehaciente de ello.   Aún en la más obscura penumbra las estrellas en el firmamento aún brillan intensamente siendo la negra y silenciosa bóveda celestial quien las revela a nuestros ojos en toda su magnificencia.    

Todas las dinastías deportivas son ciclos en movimiento.  Nuevo talento marcado por su época.  Avances tecnológicos, nuevas filosofías, choques generacionales que revolucionan él juego.  Nuevas cosmogonías que se rebelan a lo establecido en franco ascenso  y otras en caída libre luchando afanosamente en una carrera por alcanzar nuevamente el alto firmamento.  Los Pittsburgh Steelers recorrerán la década de los 80´s viviendo aún del esplendor de la Catedral que Chuck Noll construyo para ellos con arduo trabajo y devoción.   El genio del gran arquitecto buscará nuevo mármol con el cual engrandecer su obra pero, en su afán, construirá y quedará atrapado -al igual que Dédalo-, en un majestuoso laberinto.

(Photo by Focus on Sport/Getty Images)

Esta nueva entrega buscara brindar una luz de comprensión a la segunda era de Chuck Noll al mando de los Pittsburgh Steelers en su búsqueda por encontrar el camino de regreso a la excelencia.  Una época marcada por profundos claro-obscuros que pusieron a prueba el temperamento y la paciencia del inmortal genio.

Los años 80´s son una era de fuertes cambios geopolíticos y económicos así como de  revoluciones sociales y tecnológicas insospechadas que toman a la liga y al mundo entero por sorpresa.  El éxito comercial de la NFL se ha consolidado ya y los Pittsburgh Steelers son parte importante del mismo pero, -en una era de cambios tan vertiginosos-, son pocos  los que advierten la necesidad de adaptarse a los nuevos tiempos.  La nueva década marcara el ocaso de varias dinastías que no pudieron adaptarse rápidamente y vera el ascenso de otras que si lo hicieron.  Chuck Noll –, y otros genios consagrados de su época como Tom Landry o Don Shula-, vivirán los próximos años debatiéndose entre ambos lados.

Para el off season de 1980 sólo existe una frase en la mente de la afición Steeler: “El 5to anillo para el pulgar”.   La frase y la expectativa no podían ser más altas y al mismo tiempo -con los años-, tan lapidarias.   Noll viene de jugar un partido al límite en el SB XIV contra los LA RAMS que ha puesto a los Steelers en el pedestal más alto y son el nuevo modelo de excelencia deportiva mundial pero -sabe mejor que nadie-, que el último campeonato logrado dejo en evidencia la natural curva de descenso de sus mejores elementos. 

Esto jamás tomo a Chuck Noll por sorpresa.   Había sido desde 1959 un maestro en el arte de armar y reforzar a sus escuadras sacando lo mejor de ellos y seguirá sacándolo de algunos -incluso-, aún después de que se retiren como jugadores profesionales.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Mucho se ha debatido entre expertos y aficionados al intentar encontrar las razones que provocaron el declive de este gran equipo en los 80´s llegando casi todos a la misma conclusión: “La debacle vino con el retiro de sus grandes estrellas” y -aunque es un factor en consideración-, realmente fue el menos determinante.   Muchos aseguran que la edad de los principales titulares marca el inicio de la curva descendente entre las temporadas de 1980 a 1984 siendo que -en la realidad-, aún eran un equipo joven y talentoso cumpliendo una transición natural de relevo generacional.

De la alineación titular inamovible,  Joe Greene, L.C. Greenwood y Rocky Bleier tienen 34 años. John Kolb tiene 33Terry Bradshaw, Jack Ham y Mel Blount tienen 32.   Mike Wagner,  Dwight White y Larry Brown tienen 31. Franco Harris, Steve Furness y John Banaszak tienen 30.  Todos ellos son piezas fundamentales viviendo el inicio del ocaso de sus carreras… unos más cerca que otros, pero sólo representan el 28.3% del plantel.  La experiencia joven – en plenitud-, la representan T.J. Thomas y Loren Toews con 29. Jack Lambert, John Stallworth, Lynn Swann, Randy Grossman, Mike Webster y Donnie Shell todos con 28.   El resto ésta aún en proceso de desarrollo y tiene menos de 26 años.  El promedio de edad de todo el equipo para la temporada de 1980 es de unos muy aceptables 27 años.   Si no fue la edad… entonces… ¿Qué fue lo que paso realmente durante los 80´s?  Para poner todo en contexto, regresemos a 1969. 

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Dejando de lado el hecho que educo y formó a la más grande y brillante generación de talento de todos los tiempos, todo comenzó con Chuck Noll  dando una advertencia al equipo que recibió en 1969.  Un año de plazo dio a casi todo el plantel para disciplinarse y mejorar su rendimiento.  Andy Russell -señala que Noll -al dirigirse por primera vez a todos- fue contundente… “Se porque las cosas no han funcionado para ustedes hasta el momento… realmente son muy malos… por lo que muchos tendrán que marcharse…”.   

Habiendo dicho esto, 1969 comienza con un equipo donde 20 miembros del viejo roster jugarán su última temporada haciendo únicamente tres adiciones importantes: Greene, Greenwood y Kolb, comenzando así para 1970 con la primera gran purga eliminando principalmente al cuerpo de S´s, DB´s LB´s, DT´s, DE´s, OL´s y -en dos años-, saca al total cuerpo de WR´s y RB´s que heredó.

En 1971 el promedio de edad del equipo es de 25.19 años y con referencia al 70, da de baja a 18 y da alta a 16 siendo muy duro incluso con algunos recién llegados como Bob Maples, Mel Holmes, Bob Leahy o Jim Brumfield que tendrán temporadas de debut y despedida.  Sin embargo, -durante la búsqueda de un cuadro que se ajuste perfectamente a su sistema-, los resultados comienzan a llegar siendo los primeros grandes refuerzos que detecta en 72 para el perímetro (Blount), corredores (Harris) y cuerpo de apoyadores (Ham) los que dan sostén al equipo en combinación con las joyas rescatables del 69 (Russell, Mansfield y Bleier).   Incluso, llegó a jugar con únicamente un DT sin profundidad en el roster en el 71 en su afán de buscar o redondear talento para otras posiciones… Mean Joe Greene.  

Para 1972 da de baja a 13 y de alta a 14, reduciendo los movimientos y llegando por primera vez al playoff con un equipo muy joven en promedio con 25.17 años.   En 1973 el promedio de edad es de 25.87 años y el primer campeonato lo logran con el equipo más joven en ser campeón… 25.15 años moviendo para el 74 únicamente 10 bajas por 15 altas.   Para 1975 sólo da de baja a 6 y consolida a 4 con un equipo sumamente talentoso y con tan sólo 26 años en promedio sabedor de que tiene ya a su base perfecta.

Siguiendo este tenor, en 76 redondea al equipo con 7 bajas por 7 altas representando tan sólo un 15.56% del total de jugadores.  Después del terrible 77, se da la segunda gran purga de Noll en 78 dando de baja a 12, de alta a 7 y es nuevamente campeón con un equipo con 26.20 años promedio de edad.   Con el cuadro nuevamente redondeado a su gusto, es campeón en 79 con un equipo que ronda los 26.64 años.  

La transición generacional y de talento de Chuck Noll del 69 al 79 ha sido escrupulosamente cuidada y no es la excepción a inicios de 1980, por lo que la búsqueda de nuevo talento es -como siempre-, un factor muy natural.  Cierto es que el promedio de edad en las posiciones ocupadas por sus estrellas -sobre todo a la defensiva-, es de 31.71 años pero sólo representan el 26.43% de todo el plantel y sus relevos naturales están entre los 25 y 28 años.   Tiene un cuerpo muy talentoso de 2do equipo que da profundidad y ésta comprometido y aunque no tienen -ninguno-, la calidad de sus líderes y pilares –(aunque serían definitivamente titulares indiscutidos en otros equipos)-,  Noll ésta pensando en su capacidad de adaptarse al sistema.  NO ésta buscando estrellas… busca piezas. Ningún jugador es jamás comparado por él con nadie en esa época.   Por el contrario, confía en la nueva generación.  Sabe que el talento no lo es todo ni llega sólo y no basta tenerlo para destacar… hay que enseñarles bien como jugar.   El cuerpo central de este relevo natural ya ésta en el equipo y en franco proceso de desarrollo y él lo percibe talentoso comenzando a destacarse de forma importante.  Varios ya tienen incluso  experiencia de campeonato en su desarrollo.  Esta ha sido siempre su gran apuesta.

El punto de inflexión de esta segunda era de Noll -y que por mucho marcará la década-, será la difícil búsqueda de talento en profundidad a varias posiciones ofensivas y defensivas que alargo mucho la transición natural cuando varios jugadores clave en su madurez de  desarrollo salen prematuramente del equipo.   La búsqueda de QB será la más crítica no así a la defensiva, donde armará unidades muy competitivas desarrollando nuevas formaciones estratégicas donde encuentra muy jóvenes relevos de alta calidad a tiempo y que marcarán -en su momento-, la pauta de una prolongada pero finalmente clara transición.  Los años 80´s serán una década de prolongada reconstrucción a la luz de los cambios estratégicos, económicos, tecnológicos y sociales que sufrirá la liga.

 Terry Bradshaw ha prevalecido mucho tiempo muy por encima de Hanratty, Leahy, Gilliam, Graff, y Kruczek sin que ninguno haya podido competir en calidad contra él y sin que Noll pueda encontrar aún al correcto relevo.  Para 1980, el cambio generacional esta ya previsto para la posición con la llegada de Mark Malone y desde el 78 con la llegada de Cliff Stoudt quienes competirán por el relevo y continuara con él trabajo de su desarrollo para cuando llegue el momento.

El draft de 1980 sigue siendo una búsqueda de primer talento muy natural pensando ya en el retiro de sus grandes estrellas.  En la 1era ronda con el pick No.28 selecciona al QB de Arizona State Mark Malone quien viene con impresionantes credenciales colegiales.  En la 2da ronda con el pick No.35 al LB de Arizona State Bob Kohrs y con el pick No.56 al DE de Oklahoma John Goodman.  En la 5ta ronda con el pick No.138 seleccionan al extraordinario OG de Syracuse Craig Wolfley.  En la 6ta ronda con el pick No.165 a la pareja perfecta de Wolfley, el OT de Indiana State Tunch Ilkin.  En la 11va ronda con el pick No.305 a un jugador que dejará grandes momentos para el equipo… el RB de Baylor Frank Pollard y en la 12va ronda con el pick No.333 al OG de Florida A&M Tyrone McGriff

Durante el Off season, un brillante ardid de Art Rooney -que será fundamental con los años para encontrar la salida del laberinto-, trae de vuelta al ahora entrenador Tony Dungy quien había dada por finalizada prematuramente su carrera deportiva después de jugar con los San Francisco 49´ers  en 1979 para luego ser cambiado al año siguiente a los New York Giants donde no encontró lugar en el roster pero si una invitación formal para formar parte del Staff del HC Ray Perkins.  

Wellington Mara -dueño de los NY Giants-, le dijo a su gran amigo Art Rooney “ ¿No es gracioso que ahora contaremos con un ex Steeler como parte de nuestro staff de entrenadores?”   Ambos ríen, pero una vez termina la llamada, Art Rooney habla inmediatamente con Chuck Noll -quien sabe perfectamente del potencial talento que puede tener Dungy como asistente- y el jefe le ordena llamarlo y traerlo de vuelta a casa como sea.   Noll lo llama y Dungy acepta de inmediato a regresar con su mentor siendo nombrado Asistente de Coordinador Defensivo a las órdenes del DC Woody Widenhofer comenzando así su brillante carrera ahora desde el side line.

Habiendo aprendido mucho como jugador a las órdenes de Chuck Noll y también del HC HF Bill Walsh en San Francisco, será parte fundamental de la reconstrucción del equipo siendo responsable de seleccionar talentos para los Steelers tales como Rod Woodson, Delton Hall, Thomas Everett, Hardy Nickerson y Greg Lloyd en un futuro cercano.

La temporada comenzará brillantemente con una victoria sobre los HOUSTON OILERS ahora comandados por un viejo conocido de la CORTINA DE ACERO, el QB HF Kenny Stabler a quien reciben con 5 intercepciones en su juego debut y sólo permiten 57 yardas -aunque también 1 TD-, al siempre peligroso RB HF Earl Campbell ganando 31-17.  En la semana 2 visitan a los BALTIMORE COLTS del QB Bret Jones y ganan en cerrado juego 20-17 luciendo bien ante la algarabía de la afición aunque con muchos detalles sobre todo a la defensiva.

Los problemas comienzan en la semana 3 cuando reciben a los CINCINNATI BENGALS del QB Jack Thompson en un juego marcado por errores en ambos lados del balón que cuestan una derrota por 30-28 y donde también pierden por lesión el resto de la temporada a John Stallworth.  La CORTINA DE ACERO juega al límite en el último cuarto pero no puede contener a Cincinnati dejando escapar la ventaja en los últimos dos drives.

Dos victorias más sobre los CHICAGO BEARS y sobre los MINNESOTA VIKINGS hacen retomar el rumbo aunque también los resultados son engañosos.   Visitan a los CINCINNATI BENGALS quienes ahora son lidereados por el veterano QB Kenny Anderson quien ésta de regreso en los controles y pierden un cerrado duelo 17-16 donde nuevamente la defensa no puede proteger la ventaja. 

(Photo by Focus on Sport/Getty Images)

Llegarán a la semana 12 con un récord de 7-4 (.636) con la imperiosa necesidad de la victoria visitando a los BUFFALO BILLS del QB Joe Ferguson donde serán exhibidos de forma lamentable 28-13 comenzando su franco rezago en la carrera por el título de la división con Cleveland y Houston.   Perderán nuevamente en casa en horario estelar de lunes por la noche ante los OAKLAND RAIDERS ahora comandados por el QB Jim Plunkett 34-45 en clara muestra de crisis en la defensiva.

Tendrán una esperanzadora victoria ante los MIAMI DOLPHINS que dará un breve respiro antes de que vuelvan a caer en un cerrado partido 6-0 con los HOUSTON OILERS quienes ponen tierra de por medio en la carrera divisional y donde Bradshaw es interceptado 3 veces.

Con la temporada dependiendo de un verdadero milagro y de terceros, juegan de visita ante los ascendentes SAN DIEGO CHARGERS del legendario HC Don Coryell,  del brillante OC y futuro HF Joe Gibbs, el QB HF Dan Fouts y al TE HF Kellen Winslow en horario estelar de lunes por la noche donde pierden el juego 26-17 y donde oficialmente son eliminados.  Por primera vez desde 1971,  los Steelers no estarán presentes en la ronda de playoff.

Terry Bradshaw terminara la temporada con un 51.4% de sus pases completos con 3339 yardas, 24TD por 22int con un rating de apenas el 75%.  Franco Harris vera truncado su récord de temporadas con más de mil con tan sólo 789 y sólo 4TD.  Lynn Swann toma el relevo de 1WR y terminara con 710 yardas y 7 TD siendo sumamente golpeado durante toda la temporada.  Quienes son revelación y agradables sorpresas son los jugadores de 3er año el RB Sidney Thornton con 340 yardas por tierra 3TD, 131 yardas por aire con 1TDP y el WR Jim Smith quien suple a Stallworth de buena forma con 711 yardas y 9TD.  Sin embargo, ha sido un año plagado de entregas de balón para la ofensiva (42) aunque queda rankeada como la No.6 de la liga anotando 352 puntos.

La CORTINA DE ACERO ha tenido un año muy duro pasando de ser la No.2 total en 79 a ahora ser la 15va  permitiendo 313 puntos a sus oponentes y con tan sólo 18 sacks no oficiales combinados entre todos.  Aun así, tanto el perímetro -ahora a cargo de Tony Dungy-, como el cuerpo de apoyadores se mantienen firmes con 26int encabezados por Donnie Shell (7), Mike Wagner (6), Mel Blount (4) y donde todo el perímetro y la secundaria, sin excepción, por lo menos tuvieron una intercepción cada uno ganando 260 yardas totales en devoluciones sin TD´s.

La temporada termina con el roster plagado en lesiones comenzando por el WR John Stallworth, el G Sam Davis,  el WR Jim Ferranti, el DE John Goodman, el FS Bill Hurley y hasta el recién llegado LB Bob Kohrs.

Chuck Noll ha sufrido una temporada de lesiones y altibajos pero observa claramente que el relevo generacional ésta en marcha.  La prensa y la afición consideran hasta cierto punto que la temporada es un “accidente normal” en su camino a volver a ganar un campeonato.

El equipo se mantiene templado a pesar de la eliminación pero sin embargo, algunos de sus elementos saben que es momento de dar un paso de costado comenzando así la gran migración.

Será la última temporada del impresionante SS Michael Robert “Mike” Wagner… líder en intercepciones con 36 y 12 recuperaciones de fumble durante su brillante carrera vistiendo sólo el uniforme Steeler.   2 veces Pro Bowl, fue fundamental con intercepciones clave en los SB IX y X.  Después de su carrera deportiva se graduó como Contador y logro su Doctorado en finanzas en la Universidad de Pittsburgh y trabaja como asesor financiero industrial.  Durante muchos años, fue entrenador de DB´s y ST de una pequeña preparatoria de Gibsonia, Pensilvania, que -aunque le ofreció siempre el cargo de HC-, jamás lo acepto.

(Photo by Neil Leifer /Sports Illustrated/Getty Images)

Dirá adiós el también legendario DE HF Dwight Lynn “Mad Dog” White de quien alguna vez el propio Art Rooney dijo “fue uno de los más grandes jugadores que haya vestido el uniforme de los Steelers” que acumulo 46 sacks no oficiales y que se dedicó posteriormente a la bolsa de valores como corredor.  Tristemente, la muerte le sorprendió prematuramente el 6 de junio de 2008 con tan sólo 59 años víctima de complicaciones post operatorias.

También dirá “hasta pronto” el gran DE Stephen RobertSteve” Furness quien vivirá su última temporada con los DETROIT LIONS en 1981 dejando tras de sí 32 sacks no oficiales que lo convierten en el 12vo rankeado en la historia de los Steelers en ese departamento y con quienes volverá como DLC del 92 al 93 bajo las órdenes del HC HF Bill Cowher.  

Sin embargo, la más sentida y profunda de las partidas de 1980 será la del icónico y legendario FB HF Robert Patrick “Rocky” Bleier, quien fue un héroe de guerra condecorado con el corazón púrpura y la estrella de bronce por el ejército Norteamericano por sus servicios en la guerra de Vietnam (donde cayendo herido y protegiendo a su pelotón perdió por las esquirlas de una granada parte de su pie derecho) y quien regreso a jugar después de su servicio militar en 1970 en franco agradecimiento al apoyo recibido para su recuperación por parte de Art Rooney bajo la supervisión de Chuck Noll volviendo a jugar en una franca demostración de pundonor y valentía brindando legendarias actuaciones y siendo uno de los pilares ofensivos de esta gran dinastía.  En la actualidad, es una voz autorizada de análisis deportivo independiente en el mundo de la NFL, un escritor conferencista muy respetado así como una inspiración de apoyo a la comunidad armada de su país misma que dio pie en 1980 a la realización de una película autobiográfica para televisión basada en su libro “Fighting back, The Rocky Bleier Story”.

Noll entiende que deberá sacar lo mejor de los últimos años de sus remanentes estrellas para que sus relevos naturales alcancen la madurez necesaria para suplirlos sin que esto signifique necesariamente encontrar talento al mismo nivel. El busca piezas que encajen perfectamente en su sistema del mismo modo que lo hizo en 69 y que tan buenos resultados le dieron.

1980 termina siendo una temporada difícil en muchos sentidos con los Steelers viendo a su acérrimo rival los OAKLAND RAIDERS alzarse con la corona de 1980 ante los PHILADELPHIA EAGLES.   Será el primero de muchos años donde -no sólo ellos-, todos los equipos de la AFC vivirán una larga y profunda sequía mirando a sus representantes en el gran juego caer -(muchos de forma hasta humillante)-, ante las nacientes o renacientes dinastías de la NFC cuya hegemonía durará -después del 83-, hasta 1997 donde sólo los Oakland/LA Raiders serán capaces de quitarles 2 títulos (80 y 83) en todo este periodo.

Chuck Noll y los Pittsburgh Steelers comienzan la década convencidos de que el relevo generacional estará listo pronto para devolverlos próximamente a donde pertenecen sin sospechar que la liga esta evolucionado para hacer frente a la gran defensa 43 que los Steelers pusieron de moda en todo lo alto siendo sus más grandes exponentes en los años 70´s.   Fuertes vientos de cambio se aproximan desde la lejana costa oeste que sacudirán la liga y provocarán fuertes chubascos con presencia de inundaciones en las regiones más desprotegidas del centro oeste de Pensilvania.   La llegada de una revolución ofensiva y la pérdida de talento clave pondrán a Chuck Noll a replantear tanto sus formas, como sus estrategias.   

Quiero aprovechar para agradecer a todos sus amables comentarios a todos nuestros posts y columnas que en Steelers 360 nos motivan a crecer aún más comprometidos con la excelencia y constancia que su amable atención y preferencia nos merecen.  Hasta la próxima.


4 respuestas a “FRÍOS NÚMEROS: EL LABERINTO DE MÁRMOL (1a parte)

  1. Hola Roberto, antes que nada gracias por compartirnos estas remembranzas que refuerzan aun mas nuestra pasion por los Steelers.
    Una duda, ¿el HF de White y Bleier, se refiere a salon de la fama de los Steelers? Porque ellos, aunque debieran, no estan en el salon de la fama de la NFL.
    saludos

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    1. Hola Diablo… espero que te encuentres muy bien… primero que nada, agradezco muchísimo tus comentarios y el hecho de que refuercen aún más tus valores y principios en el amor a nuestro equipo vale ya la pena todo el esfuerzo de escribirlos… el apéndice HF refiere a su nombramiento al salón de la fama de Canton o en Pittsburgh… en lo subsecuente buscaré una nomenclatura que permita su referencia de forma más clara para evitar confusiones… tienes toda la razón… no están incluidos en el HF de Canton. Te agradezco muchísimo el comentario que me ayuda a mejorar la columna… te mando un fuerte abrazo…. saludos…

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