FRÍOS NÚMEROS: La prisión de Icaria (Capítulo 4)

-Por Roberto Zúñiga T.

1994…EL REFLEJO DE NARCISO

Amig@s de Steelers 360 y Steeler Nation México… en palabras del filósofo y escritor francés del Siglo XX Jean Paul Sartre  “…Como todos los soñadores, confundí el desencanto con la verdad…”

En la antigua mitología griega, la leyenda de Eco y Narciso es una de las más conmovedoras y trágicas que existen… El joven mancebo Narciso de finos rasgos era el rostro de la más absoluta perfección… Hombres y mujeres se rendían ante el hechizados de amor pero siempre rechazo a todos aquellos que le pretendían…  la más enamorada de todos… La Ninfa ECO… habiendo sida maldecida por la Diosa Hera celosa de su belleza, la condeno a siempre repetir las últimas palabras que pronunciara… apenada y escondida por ello, llama en el bosque a Narciso y le dice “Ven… Ven… Ven…”  este sorprendido la descubre y -a pesar de su belleza-, también la rechaza… ella se oculta en una cueva con el corazón roto y llena de vergüenza donde sólo resuenan sus palabras… La Diosa Némesis  –para castigar a Narciso por su arrogancia-, hace que se enamore de su propio reflejo en un estanque cercano y este termina por caer al agua y morir…   en el lugar donde perece, surge una flor en recuerdo del joven para recordar a todos el peligro de envanecerse de sí mismo… y que es llamada con su nombre.

La historia de los PITTSBURGH STEELERS -como ya hemos visto-, ha sido una de grandes momentos y profundos claroscuros… pero ninguna temporada será tan tristemente célebre como la de 1994… El equipo -desde un inicio-, es considerado por casi todos los expertos como un serio candidato al título y las actuaciones semana a semana durante la segunda mitad de la temporada así lo confirman con un equipo de época con muchos jugadores alcanzando su mejor momento… lograrán incluso superar la barrera del juego divisional que durante diez años se les ha negado y volverá -después de 15 largos años-, al Three Rivers Stadium una final de conferencia donde son ampliamente favoritos -no sólo para ganar el juego-, sino también el Vince Lombardi… este equipo vivirá un momento de exceso de confianza -que raya en una arrogancia sin precedentes-, de cara a la final de la campaña elevando las ilusiones de toda la afición sólo para verlos quedarse -nuevamente en la orilla-, de una forma simplemente incomprensible y a tan sólo unas yardas de cambiar sus estrellas.

1994 es un año de profundos cambios en la NFL… por primera vez el CAP hace su aparición en escena y ahora -sin excepción-, todos los equipos de la liga deben ajustarse para la construcción o reconstrucción de sus proyectos a un presupuesto máximo de 34.6 MDD por equipo y que no podrán exceder para el pago salarial de su Roster.   Esto obliga a la restructuración de varias franquicias y a echar mano de talento y creatividad a muchos Gerentes que encuentran en la vieja fórmula del HC HF Bill Parcells, un valioso método para encontrar y desarrollar talento “barato” para arropar a sus grandes estrellas dentro del alcance de su presupuesto.

Así mismo, la NFL se viste de gala con la celebración de su 75vo aniversario y creará un logo especial y un parche emblema que lucirán todos los jugadores en el campo de juego como homenaje a una liga que ve comenzar el año consolidada nuevamente como el deporte profesional más popular de los Estados Unidos.  Los equipos jugarán algunas fechas con uniformes “retro” de sus primeros años lo que provoca muchos momentos de profunda nostalgia aunque no todos serán “correctamente precisos” históricamente hablando.

Del mismo modo, lleva a cabo una selección especial de jugadores de época de todas sus eras en un 75 All Time Team, donde se destacan los nombres de muchas leyendas de todos los tiempos, algunos recién retirados esperando elegibilidad y 5 que aún prevalecen jugando en sus respectivos Rosters como Joe Montana, Jerry Rice, Rod Woodson, Reggie White y Ronnie Lott.

El inmortal WR y KR HF de los Chicago Bears Gale Sayers es seleccionado tanto en el equipo Ofensivo como con en los ST.   El único seleccionado que no pertenecerá al Salón de la Fama de Canton, Ohio -antes o después-, es el WR/PR CFHF Billy “White Shoes” Johnson.

Las leyendas QB´s Sammy Baugh, Otto Graham y Johnny Unitas (PITT 55´) acompañan a Joe Montana junto a legendarios RB´s como Jim Brown, Marion Motley (PITT 55´), Bronko Nagurski, Walter Payton, O.J. Simpson y Steve Van Buren… los WR´s Lance Alworth, Raymond Berry, Don Hutson acompañando a Jerry Rice… los TE´s Mike Ditka y Kellen Winslow, los OT´s Roosevelt Brown, Forrest Gregg y Anthony Muñoz, los OG´s John Hannah, Jim Parker y Gene Upshaw… los C´s Mike Webster y Mel Hein.

A la defensiva los DE´s David D. Deacon” Jones, Gino Marchetti y Reggie White… los DT´s “Mean Joe” Greene, Bob Lilly, Merlín Olsen y Dick Butkus… los LB´s Jack Ham, Willie Lanier, Ray Nitschke y Lawrence Taylor… los DB´s Mel Blount, Mike Haynes, Dick “Night Train” Lane y Rod Woodson… los S´s Ronnie Lott, Larry Wilson y Ken Houston

En ST´s el P Ray Guy, el PK Jan Stenerud, P/KR BillyWhite ShoesJohnson y Gale Sayers.

Los HC´s Paul Brown, George S. Halas, Vince Lombardi, Chuck Noll, Tom Landry, Don Shula, John Madden, Joe Gibbs y Marv Levy… vaya nombres.

La selección es polémica y da pie a múltiples controversias en el que finalmente pretende ser un sentido homenaje a las grandes leyendas que construyeron la historia de la liga.

Esta temporada marca el inicio de aplicación de algunas reglas trascendentales hasta nuestros días… se adopta por primera vez la “conversión de dos puntos” que puede ser optativa para un equipo sustituyendo al EP si logran volver a anotar. Se reduce en 5 yardas el punto de colocación del balón en patada de Kick Off de la 35 a la 30.    Si un jugador defensivo invade la “zona neutral” antes de ser centrado el snap, la jugada se detiene automáticamente si este provoca el movimiento de un OL.   Durante los intentos de gol de campo y los intentos de puntos extra, los jugadores del equipo receptor NO pueden bloquear debajo de la cintura. Después de fallar un gol de campo, el equipo defensivo toma posesión de la pelota en el punto del puntapié (en lugar de la línea de golpeo) o en la línea de 20 yardas, lo que esté más lejos de la línea de meta.

La pretemporada comienza con altas expectativas de la Gerencia sobre el equipo de cara a la temporada de 1994… Bill Cowher discute largas horas -tardando más de lo normal para la presentación de cualquier proyecto-, con Dan Rooney sobre sus planes para el apuntalamiento del equipo y sus necesidades para alcanzar el título… así como lo leen… esta temporada estuvo marcada siempre con el objetivo más claro que nunca… Los Pittsburgh Steelers deberán contender para ganar el campeonato de la NFL esta misma temporada.

Durante esta época las franquicias están en búsqueda de nuevo talento de Staff con el cual competir abiertamente-, los primeros movimientos en Pittsburgh comienzan con la salida del WRC Bob Harrison, DLC Steve Furness  y el STC John Guy.

El gran Robert Stephen “Steve” Furness -miembro del excelso grupo de los “22”-, da ahora por terminada su carrera como entrenador donde paso grandes momentos -sobre todo en Michigan State bajo las órdenes del gran HC George Perles-, donde ganan dos campeonatos de la “Big Ten” en 1987 y 1990.   Tristemente, el 9 de febrero del 2000 sufrió un infarto fulminante que termino con su vida.

Con su partida, llegan tres nuevos encargados de Coordinación de especialidad cuyo paso por la institución será un legado de talento, trabajo y compromiso.  A los ST llega un gran motivador que elevará exponencialmente su nivel aunque sólo estará una temporada… Bobby April… como WRC llega un hombre que dejo profundas lecciones para los Steelers y -que en breve-, será su próximo OC… Chan Gailey.  

Pero quien dejará profunda escuela por su gran trayectoria es un hombre acostumbrado a romper hitos y a reinventarse a sí mismo desde sus épocas como jugador colegial con la marea de Alabama y cuyo aporte fue fundamental para que los Steelers conquistaran los títulos del 2005 y 2008… pieza clave e inamovible para el trabajo de Dom Capers, Dick LeBeau, Bill Cowher y Mike Tomlin… Como DLC llega nuestro actual AHC… John Mitchell.

Mandatory Credit: Chris Humphreys-USA TODAY Sports

El apuntalamiento del Roster -que este año obedece a las nuevas necesidades administrativas a las que condiciona el CAP-, verá la salida de varios jugadores importantes para hacer espacio para contratación… Los DB´s Larry Griffin y Richard Shelton siendo la más sentida la de D.J. Johnson quien es negociado a los ATLANTA FALCONS terminando con los ARIZONA CARDINALS en 1996 su carrera… los DE´s Rick Sutton y el veterano y estrella Donald Evans quien terminará su carrera en 1995 con los NEW YORK JETS… Los LB´s Reggie Barnes, Dave Hoffmann y Rico Mack… los OG´s Dan Fike y el veterano de mil batallas y referente de la OL Steeler que partirá también a los JETS para terminar su carrera en 1995 y que recientemente falleciera el pasado 22 de junio del 2020 por complicaciones de hígado… Carlton Haselrig…  los RB´s Randy Cuthbert, el sobre valorado y conflictivo Tim Worley y la joven estrella Leroy Thompson quien es negociado a los NEW ENGLAND PATRIOTS en el 94 y terminara su carrera en 1996 con los TAMPA BAY BUCCANEERS…  los TE´s Tim Jorden y Adrian Cooper y la estrella WR Jeff Graham quien es negociado a los CHICAGO BEARS y será un trotamundos de la liga hasta terminar su carrera con los ATLANTA FALCONS en 2002.

Pero las dos bajas más entrañables de este off season son dos jugadores que marcaron toda una época… partiendo a los CHICAGO BEARS en una necesaria transacción dirá adiós uno de los mejores FB´s de nuestra historia y que concluirá su carrera en 1994… Merril Hoge… el otro… simplemente no tengo palabras para elogiarlo… no sólo brindó inolvidables actuaciones en sus 12 años de carrera… se echó al hombro en múltiples ocasiones a una defensa en sus momentos más difíciles y supo ser un mentor para las futuras generaciones que les precedieron y que brillaran intensamente… Bryan Hinkle.

El Draft de 1994 será una clase trascendental para el futuro inmediato del equipo… 1era ronda pick No.17 WR de Colorado Charles Johnson quien se convertirá de facto en pieza clave esta temporada… 2da ronda pick No.50 DT de Clemson una joya … Brentson Buckner.    Seleccionado originalmente por el FRANKFURT GALAXY y negociado con los Steelers, 6ta ronda pick No.178 QB Jim Miller y en la 6ta ronda pick No.180 el LB en ST de Penn State Eric Ravotti.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Este año verá la llegada de tres jugadores clave para los esquemas ofensivos y defensivos de Bill Cowher… 5ta ronda pick No.140 DB de Michigan State y quien vivirá dos épocas con el equipo a las órdenes de LeBeauMyron Bell.    En la 3era ronda pick No.88 llega una nueva joya a la secundaria de Blitzburgh… el LB de Oklahoma State Jason Gildon.

Pero también hará su aparición una estrella fugaz… un jugador de grandísimo talento e instintos que estuvo llamado a ser un nombre de época pero quien se extravió en el lado obscuro de una vida de delito y falsa vanidad… un hombre que ofreció extraordinarias actuaciones que ilusionaron a toda una generación… 3era ronda pick No.91… RB de Texas Tech… Bam Morris.

De la Agencia Libre seleccionan al DB veterano de los DETROIT LIONS Tim McKyer y al joven DB de CLEVELAND Fred Foggie… al LB proveniente de la WLFA con Montreal Reggie Clark… al OG de MINNESOTA Todd Kalis de impacto inmediato y al OG de CLEVELAND Tim Simpson… al RB de SEATTLE John L. Williams quien escribirá grandes momentos con los Steelers…  al RB de ARIZONA Fred McAffe y al veterano TE de KANSAS CITY Jonathan Hayes.

Pero quien será la gran revelación será un jugador que fue seleccionado como Undrafted en 1989 por los TAMPA BAY BUCCANEERS siendo seleccionado directamente de la preparatoria Henninger de Syracuse, NY sin pasar por la NCAA y quien es transferido en 1994 a los Pittsburgh Steelers con quienes jugará tres grandes temporadas… el DE RaymondRaySeals.

El off season de 1994 mantuvo siempre en la mente de todos la obligación de este equipo por dejar ya los años aciagos e hicieron todos el compromiso de llegar a lo más alto… toda la afición, prensa y medios especializados los dan como amplios favoritos para alcanzar el título dadas las grandes temporadas ascendentes del 92 y 93… ellos fueron los primeros convencidos de que sería así… realmente eran un equipo contendiente como pocos… continuidad y experiencia en todas sus líneas encabezados por la mejor defensiva de la liga.

La pretemporada comienza con un duro revés de preparación visitando a los MIAMI DOLPHINS con quien pierden 14-24… Victoria en casa recibiendo a los odiados LA RAIDERS 17-29… apretada derrota recibiendo a los INDIANAPOLIS COLTS 17-14 y cierran también con una cerradísima derrota visitando a los WASHINGTON REDSKINS 21-22.

El equipo presenta algunas dudas de coordinación de cara a la temporada y el primer rival es un trabuco… una histórica dinastía llamada a dominar la década… por si esto fuera poco, es el bicampeón defensor y máximo contendiente nuevamente al título… los DALLAS COWBOYS del HC Barry Switzer, el QB HF Troy Aikman, el WR HF Michael Irving acompañado por Alvin Harper y él TE estrella Jay Novacek… tienen a uno de los más explosivos RB´s de todos los tiempos y líder corredor en yardas hasta nuestros días… HF Emmitt Smith.  Su OL está encabezada por el C Mark Stepnoski, los OG´s Dereck Kennard y Nate Newton… los OT´s Mark Tuinei y Erik Williams.     La nueva versión de la defensiva del DÍA DEL JUICIO FINAL cuenta con nombres de época… anclando la DL los DT´s Leon Lett y Russell Maryland… los DE´s HF Charles Haley y Tony Tolbert… los LB´s Dixon Edwards, Robert Jones, Darrin Smith y los DB´s Larry Brown, James Washington, Kevin Smith y Darren Woodson.   Un equipo de época.

Pittsburgh abre la temporada con Neil O´Donnell en su 5to año con la gran obligación de llevar a esta ofensiva a dar el salto de calidad pendiente que los ha dejado en la orilla los últimos dos playoffs… el Back Field lo integran los RB´s Barry Foster y John L. Williams… Los WR´s son Charles Johnson, Andre Hastings y él TE es Jonathan Hayes.  La OL es experimentada y encabezada por la gran estrella y Pro Bowl C HF Dermontti Dawson, los OG´s Duval Love y el recién llegado Todd Kalis… los OT´s son las estrellas Leon Searcy y John Jackson.

Blitzburgh comienza la temporada con Joel Steed como su DT puntal acompañado por los DE´s Ray Seals y Gerald Williams… LB´s HF Kevin Greene, Gregg Lloyd, Chad Brown y Levon Kirkland… el perímetro es un bastión con HF Rod Woodson, Carnell Lake, Darren Perry y Deon Figures que recibe su gran oportunidad como titular.

El juego comienza de forma intensa entre estos dos históricos y anquilosados rivales… se mantiene cerrado durante el primer cuarto con sólo 1FG/40 del K de Dallas Chris Boniol 3-0.   El segundo cuarto Boniol conecta 2FG´s/31/21 por un TDP/2 de Aikman a Daryl Johnston por tan sólo 1FG/41 de Gary Anderson 16-3.   Durante el tercer cuarto las defensivas ajustan y se van sin puntos hasta el 4to cuarto donde nuevamente Chris Boniol amplía la ventaja con 1FG/32 y un TDrush/2 de Emmitt Smith por 1TDrush de O´Donnell que resulta de un infructuoso intento de pase… dolorosa derrota que abre la temporada 26-9.

O´Donnell 50%comp, 0TD/0int y 9sacks 64.1rat… sumamente golpeado todo el día porque a su OL le cuesta contener la presión… Foster 44y y Andre Hastings es el WR más productivo con tan sólo 30y… Darren Perry logra 1int/42y que es lo único rescatable de la defensa.    La derrota los deja en medio de una profunda serie de críticas que consideran que -a pesar de ser el primer juego-, la ejecución ha dejado mucho que desear.

4 Sep 1994 The Cowboys won the game, 26-9 // Getty Images

La segunda semana visitan a los CLEVELAND BROWNS del QB Vinny Testaverde y el RB Eric Metcalf que vienen motivados al ganar su primer juego… comienzan perdiendo por 10 puntos pero las formas comienzan a recuperarse tras 1int de WoodsonO´Donnell mejora sus números con 199y y 1TDP/0int y Foster corre 84y/1TDrush.   Charles Johnson 72y y Yancey Thigpen hace su aparición con 47/1TDP…  Blitzburgh despierta con una soberbia actuación de Darren Perry con 3int con 1 sack para Kevin Greene por otro de Ray Seals. Victoria cerrada 17-10.

Reciben a los INDIANAPOLIS COLTS del HC Ted Marchibroda, el QB Jim Harbaugh, el RB HF novato Marshall Faulk y el WR Sean Dawkins.   Comienzan nuevamente perdiendo el encuentro 0-7 pero se recuperan en el 2do cuarto y para el 4to anotan 14 puntos sin respuesta… victoria 31-21 luciendo un uniforme retro emulando al que usaron en 1933 y con una soberbia demostración de juego terrestre de Bam Morris y Barry Foster 179y.  Visitan a los SEATTLE SEAHAWKS del HC Tom Flores, el QB Rick Mirer, el RB Chris Warren y el WR Kelvin Martin… nunca pueden recuperar la desventaja que se amplía en el 2do y 4to cuarto perdiendo el encuentro por un contendiente 13-30.   2-2 (.500).  

Las fuertes críticas no se hacen esperar y suenan fuertemente entre aficionados y medios especializados.   Cowher es prudente… la temporada es joven y el equipo mejorará su desempeño.

Motiva al grupo de tal forma, que los Pittsburgh Steelers de 1994 vivirán una primera de dos buenas rachas… todo comienza recibiendo a un alicaído rival Los HOUSTON OILERS del HC Jack Pardee, el QB Cody Carlson que es sustituido por Bucky Richardson a quienes maltratan con 2 y 4sacks respectivamente, el RB Lorenzo White a quien dejan en 39y y a los WR´s Haywood Jeffires 77y/1TDP y Ernest Givins 82y/1TD.   O´Donnell lanza apenas para 52%comp 1TDP/0int 1sack para 103%rat… Barry Foster se destapa con 115y/1TDrush así como Bam Morris 70y/1TDrush… TE Eric Green 35y/1TDP… Blitzburgh es encabezado por Kevin Greene 2sacks, Lloyd y Steed con 1sack cada uno, Williams con 1 ½ sacks y Chad Brown con ½ sack. Victoria complicada pero finalmente contundente 14-30…. 3-2 (.600).

Victoria visitando a los CINCINNATI BENGALS del QB David Klingler, y el RB Steve Broussard en un duro encuentro 14-10 donde Blitzburgh detiene la embestida de los BENGALS en la 2da mitad que a punto están de remontar el juego… 4-2 (.666).   Cerrada victoria visitando a unos aguerridos NEW YORK GIANTS del RB Rodney Hampton y el QB Dave Brown 10-6 donde nuevamente es la Blitzburgh la gran estrella del equipo y Bam Morris salta como RB1 tras una lesión sufrida en la semana por Barry Foster logrando 146y/1TDrush que sella la victoria… cerrada derrota visitando a los ARIZONA CARDINALS del QB Steve Beuerlein, el RB Ronald Moore y el ex estrella de los Redskins WR Gary Clark17-20… y quienes acaban de cambiar su nombre para darle una identidad estatal al equipo.  Algunos suponen que el equipo caerá en una espiral descendente en crisis de media temporada… 5-3 (.625) pero para la gran mayoría… este equipo está en franco ascenso.

Bill Cowher habla largo y profundo con sus huestes… este es un año sumamente importante para las ilusiones de la afición y la Gerencia… todos son jugadores de excelencia y lo deben mostrar controlando el tiempo en el terreno de juego… a su ritmo… a su estilo… y no será fácil… pero deben hacerlo… no importa si los triunfos son lucidos o no… hay que terminar el trabajo partido a partido. como siempre, sus palabras llegan al corazón de sus jugadores y su staff… y vaya que funcionarán…

Visitan para la semana 9 a unos tristes y alicaídos HOUSTON OILERS en el que será el último partido del HC Jack Pardee al frente de los Oilers quienes llevan un récord de 1-8… El duelo resulta una joya defensiva que resuelven los pateadores Al Del Greco con 3FG´s/32/49/38 por 4FG´s/50/39/37/40 de Gary Anderson en tiempo extra… 12-9 en una victoria fundamental que y que le cuesta el trabajo a Pardee, quien será sustituido para la semana 10 por su DC iniciando una nueva era para esta franquicia… HC Jeffrey Michael “Jeff” Fisher… 6-3 (.666)

Reciben a unos BUFFALO BILLS que con los HF´s Jim Kelly, Thurman Thomas y Bruce Smith vienen de perder por cuarto año consecutivo el SB y el golpe ha sido devastador… Neil O´Donnell sale por un fuerte golpe teniendo que sustituirlo Mike Tomczak…  victoria contundente 10-23 con una soberbia actuación de la Blitzburgh que esta que no cree en nadie y ahora es comandada por Rod Woodson que devuelve 1int pick six y provoca al final un fumble sobre Kelly en zona de anotación que es recuperado para TD por Gerald Williams…  en horario estelar con Tomczak nuevamente en los controles, reciben a los MIAMI DOLPHINS del veterano QB Dan Marino que está teniendo una fantástica temporada regresando de su fuerte  lesión en 93… Tomczak lanza el juego de su vida con 346y en la cerrada victoria en tiempo extra de la pierna de Gary Anderson13-16… 8-3 (.727).  Después de estás dos grandes victorias sobre equipos contendientes, todos voltean a verlos nuevamente como un sólido equipo con una ofensiva balanceada y una espectacular defensiva.

Para 1994, los LA RAIDERS no son el equipo de antaño… aunque son el último campeón de la AFC en robar un par de triunfos en SB a la toda poderosa NFC, sus últimos años han sido aciagos viendo la partida de sus grandes estrellas de los 80´s… la rivalidad comienza poco a poco a enfriarse y -sin embargo-, aún para la vieja guardia de ambas aficiones sigue siendo un duelo de orgullo y compromiso… además… jamás ha dejado -ni dejará de ser-, el más odiado rival para muchos de nosotros…  aún comandados por el HC HF Art Shell, los Raiders están en franca reconstrucción con el QB Jeff Hostetler, el RB Harvey Williams y el WR James Jett… en uno de los duelos más anticipados de la temporada, -y después de 10 largos años sin poderlos derrotar-, la victoria es dulce y contundente… Con Tomczak en los controles, victoria 21-3… 9-3 (.750).   En uno de los momentos claves de la temporada, el veterano ha cumplido con creces.

Bill Cowher en su 3er año al frente es un huracán de exigencia y motivación a sus jugadores y su Staff se contagia y comulga con él… en ST jugadores como Willie Williams, Steve Avery, Jeff Zgonina, Craig Keith y Myron Bell realizan coberturas y tacleadas espectaculares… el novato Charles Johnson resulta toda una revelación devolviendo patadas

Vencen a domicilio a unos muy alicaídos CINCINNATI BENGALS que arrastran la cobija y el prestigio 38-15… victoria en casa sobre los PHILADELPHIA EAGLES del QB Randall Cunningham, RB Herschel Walker y el WR Fred Barnett y que aún disputan un lugar al playoff 3-14… Victoria en casa en un duelo clave en la carrera parejera que tienen con los CLEVELAND BROWNS que están sólo 1 juego atrás antes de comenzar el partido… 7-17 con la que amarran la división a pesar de perder en la última semana visitando a los SAN DIEGO CHARGERS en un cerradísimo duelo 34-37. Tomczak comienza el juego que cierra en la segunda mitad O´Donnell

(Photo by Mike Powell/Allsport/Getty Images)

PITTSBURGH termina la campaña con un gran récord: 12-4 (.750) en una fantástica segunda mitad de temporada donde han vencido a varios equipos contendientes de la mano de una gran defensiva y como 2dos de la liga empatados con los DALLAS COWBOYS y sólo por debajo del 13-3 del líder SAN FRANCISCO 49´ers.    En la que se espera como una final de la NFC de pronóstico reservado, todo mundo saborea ya un SB que enfrente -ya sea por 3era ocasión contra Dallas-, o por primera vez a Pittsburgh contra San Francisco en un duelo en todo lo alto con cualquiera de los tres equipos es su mejor momento.

O´Donnell termina la campaña con 2443y 57.3%comp 13TD/9int 78.9%rat pero la línea permite 35 sacks sobre él y 4 sobre Tomczak… hay que trabajarlo de cara al playoff.   El líder corredor es Barry Foster con 851y/5TD seguido por la joven revelación con 836y/7TD´s… Bam Morris.   Por aire él TE Eric Green es el líder con 618y/4TD´s seguido por Charles Johnson 577/3TD´s y Yancey Thigpen 546/4TD´s.   La ofensiva termina rankeada como la No.13 de la liga saliendo del top 10 cuando en 93 habían sido la No.7.  Aun así, son la mejor ofensiva terrestre con un impresionante promedio por juego de 148.7 yardas.

El éxito de esta campaña… la impresionante BLITZBURGH… mantienen y cierran juegos durísimos contra rivales contendientes y fue en ascenso constante cuando pudieron ajustarse sus nuevas piezas… Kevin Greene es su máximo referente y líder de la liga con impresionantes 14sacks seguidos por 10sacks de Gregg Lloyd… desde los tiempos de Little y Merriweather que no se tenía una pareja de LB´s con más de dos dígitos en este departamento… por si fuera poco, Chad Brown en su segundo año logra 8.5sacks por 7sacks de Ray Seals en su debut como Steeler… Kirkland y Woodson con 3sacksBuckner, Gildon, y Steed con 2sacks de los impresionantes 55 que logra la defensiva estableciendo un nuevo récord de franquicia y son líderes de la liga.   Darren Perry es el líder en intercepciones con 7 seguido por Rod Woodson con 4, Levon Kirkland con 2 de las 17 que logra el equipo.   Pittsburgh termina como la 2da defensa de toda la liga permitiendo apenas 14.6 puntos por partido a sus rivales y 2da en puntos totales recibidos con 234… es segunda en yardas promedio por juego con 270.4…    3era en yardas permitidas con 2874 aportando 2TD´s al equipo10 de sus 11 titulares tienen por lo menos 1sack.   La presión del Blitz de Zona de LeBeau y Capers vive uno de sus mejores momentos y están a punto para enfrentar el playoff.

Terminan como 1er sembrado de la AFC seguidos por los SAN DIEGO CHARGERS (11-5) y los MIAMI DOLPHINS (10-6).   Enfrentarán al ganador de Wild Card peor rankeado y que resulta ser uno de sus más anquilosados rivales divisionales y quienes siempre han sido un dolor de muelas en los momentos más inoportunos… LOS CLEVELAND BROWNS enfrentados por tercera vez esta temporada.

Los BROWNS viven un resurgimiento desde que fueron tomados por el HC Bill Belichick en 1991 y terminan la campaña de 1994 con un respetable 11-5 (.688)´… el QB Vinny Testaverde ha lanzado para 2575y 16TD/18int 12sacks 70.7%… nada espectacular pero es un eficiente administrador de juego…  la amenaza la representa el RB Leroy Hoard con 890y/5TD así como el veterano Earnest Byner y el siempre peligroso Eric Metcalf… los WR´s Michael Jackson, Derrick Alexander y Brian Kinchen -que aunque no tienen números espectaculares-, son muy buenos… son una ofensiva balanceada y respetable que queda rankeada como la No.16 de la liga.

A la defensiva son otra historia… dirigidos por el DC Nick Saban, tienen como LBC al ex DC de los Steelers de la era Noll… Woody Widenhofer…  son la No.7 de la liga y se nota la mano de Lord Belichick… Su líder en sacks es el peligroso DE Rob Burnett con 10 seguido del Don Griffin 4, Michael Dean Perry 4 y Anthony Pleasant con 4.5.    Su líder en intercepciones es el DB Eric Turner con unas respetables 9/1TD en devolución.    La fortaleza de esta defensiva… son la No.1 de la liga recibiendo apenas 12.8 puntos/partido… en zona de gol son un muro muy difícil de penetrar a pesar de los 301.6 yardas por partido que permiten a sus rivales.   Belichick comienza a demostrar que su modelo de hacer brillar a un grupo de jugadores promedio funciona superando a su mentor Bill Parcells dándole una cucharada de su propia medicina.   Vienen de maniatar al líder en yardas y TD´s de la liga QB Drew Bledsoe venciendo a los NEW ENGLAND PATRIOTS en la Perrera Municipal 13-20

En su primer drive, Pittsburgh le mueve el balón a los Browns 65 yardas en 13 jugadas para anotar 1FG/39 de Anderson que abre el marcador 0-3.  Cleveland se ve obligado a despejar y la patada del P Tom Tupa es una gaviota moribunda de 26 yardas que deja a Pittsburgh en su yarda 47.  O´Donnell conecta con Eric Green 1TDP/2 para ampliar la ventaja 0-10.   Cleveland a la ofensiva es borrada por una soberbia BLITZBURGH en su siguiente drive, Foster tiene 3 acarreos para 40y y John L. Williams se escapa espectacularmente 26y para anotar nuevamente faltando 9:03 en el reloj para terminar la primera mitad.  0-17.  

Cleveland puede finalmente asentarse defensivamente para el 4to drive Steeler y devuelven la patada de despeje de Mark Royals 43 yardas dejando a los Browns en la yarda 30 de Pittsburgh que termina con 1FG/22 de Matt Stover 3-17.   Cuando parece que Testaverde recortará la distancia, el DB Tim McKyer lo intercepta devolviendo 21 yardas el balón hasta la yarda 6 de Cleveland.   O´Donnell conecta 1TDP/9 a Yancey Thigpen con 16 segundos y se van al vestidor con una cómoda ventaja de 3-24.

En el 3er cuarto O´Donnell mueve la ofensiva 72 yardas que termina ampliando la ventaja con 1FG/40y de Anderson que pone el juego 3-27.   Una interferencia de pase de Deon Figures permite a Testaverde 1TDP/20 al WR Keenan McCardell que los acerca pero fallan al intentar la conversión de 2 puntos.    Cuando más desesperados están, Vinny Testaverde sufre un safety en su zona de anotación al ser capturado por Carnell Lake quedando tan sólo 2:45 en el reloj que liquida el juego 9-29.    Los pronósticos se hicieron buenos… Pittsburgh por fin logra romper la barrera del juego divisional y está instalado nuevamente en una final de la AFC que recibirá -después de 15 largos años-, en casa.  

Bill Cowher ésta feliz en el vestidor al final del encuentro… felicita a todo el grupo y señala a todos que están a dos juegos de devolver a esta franquicia al lugar que pertenece… mientras controlen el reloj e impongan su estilo corredor saldrán adelante… no importa a quien enfrenten… Cowher se convierte en el 6to HC de la historia en llegar a los playoffs en sus primeros tres años… vaya récord…  y busca ser el HC más joven en disputar un SB. 

Pero el rival resulta ser el 2do sembrado de la AFC… y vienen de perder en la semana 16 frente a ellos por un cerrado marcador… un equipo que vive una segunda era ganadora que no veía desde los tiempos de Don Coryell y Dan Fouts… dirigidos por el HC Bobby Ross desde 1991, vienen de vencer a los MIAMI DOLPHINS en casa por un cerrado marcador de 21-22 con una espectacular remontada en la segunda mitad cuando iban perdiendo 21-6 secando a Marino y compañía para el complemento de la mano de uno de los mejores LB´s de la historia… LOS SAN DIEGO CHARGERS.

Como era de esperarse… los cuatro máximos candidatos a ganar el Vince Lombardi están instalados ya en las respectivas finales de conferencia… La final entre Dallas y San Francisco acapara todos los reflectores enfrentando a los dos máximos rivales históricos de la NFC en un duelo en Candlestick Park de pronóstico reservado… lo que todo mundo da por un hecho, es que el rival serán los Pittsburgh Steelers de Bill Cowher que parten como amplios favoritos para ganar la AFC y en la línea son marcados con hasta +17 puntos que se ajustan finalmente  a +14.   Por primera vez en más de una década, un equipo de la AFC podría por fin ganar el SB en opinión de todos los expertos… nadie apuesta por los SAN DIEGO CHARGERS.

Sin embargo, -y a la luz de los hechos que marcaron el derrotero del encuentro-, vale la pena analizar si los SAN DIEGO CHARGERS realmente eran tan “denostables” como para que nadie diera un clavo por ellos.

Su QB es Stan Humphries… ex Redskin bajo las órdenes de Joe Gibbs… un pasador con 3209y 58.3%comp 17TD/12int con un rating de 81.6 durante la campaña del 94.   No tuvo un mal año.   Su único problema… su OL que permitió 25sacks sobre el de los 29 totales para una pérdida de 251 yardas.   Su juego terrestre recae en un solo hombre… el RB Natrone Means que logra una excelente temporada con 1350y/12TD´s siendo el 4to de la liga en yardas y 5to en anotaciones.  Detrás de él, viene el RB Eric Bieniemy con 295y y Ronnie Harmon que sólo tuvo 94y/1TD al inicio de la temporada pero por aire logro 615y.   Su líder receptor es el WR Tony Martin 885y/7TD´s seguido de Mark Seay con 645//6TD y Shawn Jefferson con 627y/3TD´s.  Tienen en el K John Carney al líder anotador de la NFL con unos impresionantes 135 puntos superando los 132 del K Fuad Reveiz de Minnesota y del RB Emmitt Smith de Dallas.    Números muy respetables considerando que son la ofensiva No.11 de la liga con 326.2y/partido, 23.8 puntos promedio, 5220 yardas y que superan -estadísticamente-, a la ofensiva de Pittsburgh en prácticamente todos los departamentos.

Su defensiva es la No.14 de la liga pero su ranking resulta muy engañoso.  Permitieron 19.10 puntos por juego, 316.4y promedio.  Por aire no son muy buenos… reciben 228.6y siendo la No.22su fortaleza está conteniendo el juego terrestre donde permiten apenas 87.8y siendo la 5ta mejor de la liga… donde son una verdadera amenaza es provocando capturas de QB… Su hombre más peligroso es el DE Leslie O´Neal quien es su máximo cazador de cabezas desde que llego en 1986 y este año lleva un año de ensueño con 12.5sacks por 11sacks del DT Chris Mims… también tienen una pareja de +dos dígitos en este departamento al igual que los Steelers… detrás de ellos con unos muy respetables 6.5sacks está el DE Shawn Lee y con 5.5 quien es el rostro de este equipo y máximo líder de esta defensa…uno de los LB´s más temidos y respetados de todos los tiempos… HF Junior Seau.   El perímetro ha batallado mucho durante la campaña pero pueden ser muy peligrosos… de las 17int del equipo, empatados con 4 están los DB´s Darrien Gordon y Stanley Richard seguidos por Dwayne Harper con 3 lo mismo que Darren Carrington.  Pero lo más importante… su DC es el viejo Gurú mentor de Dick LeBeau y quien le transmitiera “sabiduría” a mediados de los 80´s… Bill Arnsparger.

Era lógico suponer que la disparidad de ranking enfrentando a la ofensiva No.11 contra la defensiva No.2 daba como amplios favoritos a los Steelers en el papel.   Por otro lado, la ofensiva No.13 contra la defensiva No.14 lucía como un enfrentamiento más parejo aunque Pittsburgh se había distinguido esta campaña por no permitir -a ningún rival-, jugadas grandes de largo yardaje.    Sin embargo, los números señalaban a este equipo como un rival de mucho cuidado y debían mantener en todo momento la concentración para enfrentarlo.

Habiendo regresado a su histórica esencia de dominante juego terrestre y una sólida defensiva, se estimaba serían suficientes para dominar a un rival que -tan sólo en el colectivo general-, lucía a modo.   Es también comprensible que el ambiente festivo que los ponía fácilmente en el SB XXIX los afectara de sobre manera…  y no sólo a los jugadores y al Staff… Tal era la confianza de esta escuadra -y de toda la organización-, que ya tenían agendado el espacio después del juego de conferencia para grabar un promocional de músicaRapprevio al SB aunque hay algunas fuentes que aseguran que ya lo tenían grabado desde que arribaron al playoff y se destruyeron para evitar mayores críticas negativas.    Los únicos que no comulgaban con este “jubilo” de celebración anticipada eran Bill Cowher, Dom Capers y Dick LeBeau… sobre todo “papá Coach” quien había pasado una tarde para el olvido cuando visitaron la costa oeste y fueron vulnerados por Humphries y Means.

Pero ¿Qué se puede hacer cuando el más entusiasta optimista es tu jefe?Dan Rooney daba por hecho que llegarían al SB… y no se decidía en a quien deseaba enfrentar más… continuar con una histórica rivalidad con Dallas o iniciar una nueva en SB´s contra San Francisco… el mismo alentaba a los jugadores en quienes tenía una gran confianza para lograr el título… la afición… bueno… era un pandemónium de euforia y optimismo… y también pasaron por alto las señales, las estadísticas y la peligrosidad de San Diego… la tarde del sábado 15 de enero de 1995 se convertirá -dada esta gran y engañosa expectativa-, en uno de los momentos más duros, amargos y difíciles en la memoria de todos los aficionados y fanáticos de los Pittsburgh Steelers.

Con el juego programado para iniciar a las 12:30 horas tiempo del Este en Three Rivers Stadium, las condiciones climatológicas eran complicadas con una temperatura de 15°C con una sensación térmica de 0°C en un día pronosticado con ligera niebla y lluvias fuertes.  El Referee será el experimentado Gerald Austin.   Dick Enberg abre la transmisión para la NBC con una frase icónica para la afición de los Steelers que llegó para quedarse… “Bienvenidos a Blitzburgh”.

Charles Johnson está esperando el momento para recibir la patada de despeje en el juego más trascendental -no sólo de la temporada-, el más importante que hayan disputado desde 1984… su primera devolución va de la 9 a la 33 de su propio terreno… Pittsburgh tendrá el primer drive y alinea con Neil O´Donnell en los controles… la OL anclada con el inmortal Dermontti Dawson, OG´s Duval Love y Justin Strzelczyk… OT´s Leon Searcy y John Jackson… Back Field con el FB John L. Williams y el RB Barry Foster… los WR´s Yancey Thigpen y Ernie Mills y él TE Eric Green… en formación escopeta, Foster es sustituido por el novato WR Charles Johnson

La defensiva de los CHARGERS inicia con base 43 anclada por los DT´s John Parrella y Reuben Davis… los DE´s Chris Mims y su estrella Leslie O´Neil… los apoyadores MLB Dennis Gibson escoltando los OLB´s David Griggs y el líder de la defensiva Junior Seau a su derecha… los DB´s Darrien Gordon y Dwayne Harper apoyados por el FS Stanley Richard y el SS Darren Carrington… en formación Dime, Gibson y Griggs son sustituidos por los DB´s novato Willie Clark y Sean Vanhorse.

La ofensiva de los Chargers encabezada por Humphries, tiene anclada su OL con el C Courtney Hall, los OG´s Isaac Davis y Joe Cocozzo… los OT´s Harry Swayne y Stan Brock… son muy buenos para abrir el juego terrestre… sólo en el back field esta su líder corredor Natrone Means y los WR´s son Shawn Jefferson y Mark Seay formando con los TE´s Duane Young y Alfred Pupunu… en formación “Posse”… sustituye a Means el RB Ronnie Harmon y entra el WR Tony Martin.

BLITZBURGH alinea con su clásica formación 34 anclada por el DT Joel Steed y los DE´s Ray Seals y el novato Brentson Buckner… ILB´s Chad Brown y Levon Kirkland y los OLB´s Gregg Lloyd y Kevin Greene… los DB´s Rod Woodson y Deon Figures apoyados por el FS Darren Perry y el SS Carnell Lake… en formación “Dime” Kirkland es sustituido por el DB Tim McKyer y se agrega el novato DB Myron Bell.

1er cuartoFoster por el centro a la 36 detenido por Junior Seau… 2da y 7 al aire conectando con Yancey Thigpen a la 41… ruta muy conservadora evitando el centro en clara señal de respeto a Seau… 3era y 2 Barry Foster a la 49 1ero y 10 donde John Jackson abre un gran hueco anulando al más peligroso LB de los Chargers… gran jugada…  O´Donnell al aire pase incompleto al underneed que busca a Mills… 2da y 10 3y para Foster… 3era y 7… pase a Ernie Mills al flat que sale justo en la marca del 1ero y 10… prometedor avance y ya están en la 40 de San Diego… 1ero y 10 y Junior Seau detiene a Foster detrás de la línea pero hay un castigosujetando de Jonathan Hayes que los hace retroceder 10 yardas…   1era y 20 y el pase es muy elevado buscando a Thigpen… gran cobertura de Jackson y Love sobre el hombre más peligroso de la defensiva Leslie O´Neil… 2da y 20… Foster en pase pantalla que somete el blitz pero es detenido inmediatamente con una soberbia tacleada de Junior Seau que está muy inspirado que deja sin ganancia a los Steelers… y le está haciendo una fiesta a Justin Strzelczyk…  3era y 20… gran pase a Andre Hastings que los deja con 4ta y 2 por avanzar… Bill Cowher tiene gran confianza en su ofensiva y se la juega…  O´Donnell conecta con Hastings para un nuevo 1ero y 10 ya en la 21 de los Chargers… Cowher está jugando agresivo y manda un poderoso mensaje al otro side line… van por todo!!! … este es su campo… ellos crean el tiempo… los Steelers marcan el ritmo y el momento del juego… en primera oportunidad la DL se cierra rápido y detienen a Foster perdiendo yardas… 2da y 11… pase pantalla a Foster que recupera algunas yardas… 3era y 5… ¡!!pase al centro entre los LB´s para John L. Williams que entra a la zona de anotación ¡!!… hay un pañuelo en el campo… se marca en el perímetro… sujetando contra San Diego… los Steelers en su primer drive abren el marcador 0-7…           el equipo más demoledor por tierra de la liga logra por aire vulnerar a una buena defensiva consumiendo más de la mitad del tiempo del 1er cuarto… ¡!!excelente inicio !!!.  Las toallas terribles tapizan el estadio en un espectáculo indescriptible.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Erhard devuelve el kickoff de Anderson hasta la 36 de su territorio y Stan Humphries comenzará su primer drive… al aire pase incompleto retando al perímetro… 2da y 10… pase profundo que sale del terreno presionado por Kevin Greene que alcanza a golpearlo… 3era y 10… nuevamente al aire y el pase se le escapa entre las manos a Tony Martin… los Chargers son dominados en su primer drive y su despeje deja a Pittsburgh en su yarda 23… BLITZBURGH luce dominante con su nueva defensa de marca registrada… quedan 6:53 en el reloj del primer cuarto… gran demostración de ambas unidades.  Erhardt y Capers están sacando adelante el inicio del juego.

O´Donnell al aire con Mills en primera oportunidad pase completo… Ron Erhardt está mandando trayectorias cruzadas que dejan muy abiertos a los WR´s de Pittsburgh aunque Junior Seau se multiplica en todos lados y aparece para detener… 2da y 7… Foster por el centro 2y… 3era y 5 en formación escopeta… O´Donnell conecta con Hastings al centro para un nuevo 1ero y 10… John L. Williams escapa por fuera del OT Love que abre un gran hueco que aprovecha para otro 1ero y 10 en su yarda 46…  Gregg detiene detrás de la línea a Foster… los Chargers han ajustado… 2da y 11… O´Donnell al aire… casi interceptado por Stanley Richards que pierde el balón por muy poco buscando a Mills… 3era y 11… formación escopeta nuevamente al aire…  busca profundo a Johnson que no puede controlar el balón y son detenidos… entra Mark Royals al despeje… es el 2do mejor K de la liga encerrando dentro de la 20 a los rivalesDarrien Gordon es detenido 3 yardas antes de recibir un duro golpe de Steve AveryHumphries saldrá de su yarda 14.   Excelsa patada de Royals.

Natrone Means 2y detenido por Kevin Greene… 2da y 8… Chad Brown detiene a Means… 3era y 7… Humphries al aire y lanza un pase bajo fuerte presión -muy comprometido-, que por nada es interceptado…  a despejar… ya alineados para el despeje vuela un pañuelosalida en falso de los Chargers… 5 yardas más atrás… Rod Woodson listo… una patada muy alta… la fildea mal -la toca-, ¡!!y se le escapa entre las manos rebotando contra su pecho y comienza a botar en contra flujo de la dirección de la jugada!!!... el balón dramáticamente no sale del terreno de juego y los Chargers reclaman la posición… momentos de tensión… los oficiales no señalan aún… Gerald Austin abre el micrófono… señala que Woodson tenía medio cuerpo  fuera del terreno al tocar e intentar recuperar el ovoide por lo que también el balón -al tocarlo-, estaba ya fuera… Bobby Ross está furioso reclamando que el balón había sido recuperado por los Chargers…  ¡!!Vaya susto ¡!!… 1ero y 10 Pittsburgh en su yarda 49… ¡!!Ufffffff ¡!!

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

O´Donnell al aire buscando a John L. Williams incompleto… 2da y 10… Barry Foster por el centro y … suelta el balón que es recuperado por San DiegoCarrington recupera la posesión en su yarda 41 en un duro golpe para los Steelers… Chris Mims logra zafarle el balón en el momento justo… el equipo que menos entregas de balón tuvo en la temporada (17) pierde uno en el momento más inoportuno…

1ero y 10 San Diego… con el golpe anímico a su favor, Natrone Means despierta y deja en el terreno sembrado a Carnell Lake que falla increíblemente su tacleada y logra el 1ero y 10 antes de que Rod Woodson y Darren Perry lo detengan a medio campo… yarda 47 del territorio Steeler… Means a la 43… comienza a despertar el juego terrestre de los Chargers… termina el primer cuarto.

2do cuarto… 2da y 6 por avanzar… Means 2y… 3era y 4… Humphries pide tiempo fuera… Humphries al aire… y en menos de un segundo recibe un demoledor blitzLloyd y Buckner caen sobre él como avispas… no le dan tiempo de nada… 4ta oportunidad… el daño este contenido… Wagner despeja… nuevamente muy alta… Woodson pide recepción libre y Pittsburgh saldrá de su yarda 12.

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Foster 1y antes de ser detenido por Seau y Mims… 2da y 9… engaño de carrera con Foster y O´Donnell al aire conectando con Jonathan Hayes para el 1ero y 10 saliendo de terreno comprometido a la 28 de su terreno… 1ero y 10… Foster 1y… 2da y 9… nuevo pase al underneed que conecta con Yancey Thigpen y ya están en la 48 de San Diego… Ron Erhardt está ganándole los duelos hombre a hombre al viejo Arnsparger quien diseño el juego para vencer el juego terrestre de los Steelers y por aire los están apabullando…  Foster nuevo acarreo a la  44 de San Diego… 2da y 6… John L. Williams a la 39… 3era y 1 ½ yardas… Foster a la línea y queda a ½ yarda… 4ta y centímetrosCowher ni pestañea… se juegan la 4ta oportunidad… O´Donnell la hace personal y en un segundo esfuerzo parece que lo consigue… es oficial… por una nariz del balón… 9 minutos en el reloj… O´Donnell al aire fuera del terreno… confusión con GreeneFoster con un gran acarreo… nuevo 1ero y 10 hasta la  32 de San Diego… Foster con corto avance… un pañueloholding de Duval Love… 10 yardas para atrás… 1ero y 20O´Donnell al aire…pase pantalla a Foster frustrado por Seau… 2da y 20… nuevamente al aire… ¡!!gran atrapada para 3 yardas de John L. Williams ¡!!  3era y 17… O´Donnell al aire y su pase es profundo que vuela por mucho a Ernie Mills que se había completamente desmarcado… gran presión sobre Neil por CarringtonRoyals al despeje… a la 20. 

Means con una buena escapada en primera oportunidad… 1ero y 10… pase pantalla a Means otro gran avance… están ya en la 48 de Pittsburgh… Humphries al aire profundo a la zona… busca a Jefferson… se trompica con Deon Figures y el balón cae delante de él… pañuelo en el terreno… interferencia de pase a la defensivaSan Diego tendrá 1ero y 10 dentro de la 5 de PittsburghFigures se precipita al detenerlo por detrás al sentirse rebasado sin darse cuenta que el balón es inatrapable para el WRCarnell Lake -que si se da cuenta-, sólo escolta la jugada… grave error que pone en predicamentos a la Blitzburgh1ero y gol en la 2… Means detenido en la línea por Lloyd2da y gol…  Mean nuevamente detenido en la línea ahora por una soberbia tacleada de Levon Kirkland3era y gol… ¡!!Means nuevamente detenido ¡!!  La DL hace lucir de papel a lo OL de los Chargers¡!!Rod Woodson rebota al FB que choca con el RB y Kirkland carga sobre la línea y detiene a Means en una jugada espectacular!!!  la defensa se cierra en el momento más oportuno frenando el peligroso ataque terrestre de San Diego… deben conformarse con 1FG John Carney que los pone por fin en el marcador acercándolos 3-7 con 3:41 en el reloj de juego para acabar la primera mitad… la devolución del Kickoff de Johnson deja a Pittsburgh en su yarda 27.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

O´Donnell al aire en primera oportunidad casi interceptado al ser deflactado por Seau… 2da y 10 y nuevo pase incompleto buscando a Thigpen… 3era y 10…  nuevamente al aire con buen tiempo para localizar en el underneed a Ernie Mills… 1ero y 10  en su yarda 44… Foster detenido en el back field por Reuben Davis… gran tacleada… 2da y 13… pase pantalla que recoge el blitz de San Diego a Mills que no avanza más por la intervención -nuevamente-, de Junior Seau… 49 de San Diego… 3era y 5… al aire en un pase preciso al centro con Andre Hastings… nuevo 1ero y 10 en la 35… jugadas en serie… nuevamente por aire a Hastings ahora a la 30… el reloj corriendo… Neil lanza el balón fuera del terreno… detiene el reloj… 3era y 5… fulminante pase a Mills en trayectoria de slot dentro de la 15… O´Donnell azota el balón y detiene el reloj con 48 segundos…  O´Donnell al aire busca en la zona profunda de anotación a Charles Johnson que se queda con el balón fuera del terreno de juego… pañuelo en el terreno… holding de Leon Searcy… dolorosas 10 yardas en el peor momento… jugada de counter con John L. Williams que se rompe y es detenido rápidamente por la secundaria… Gary Anderson entra para el FG/39 que amplia nuevamente la ventaja 3-10 que cierra la primera mitad.

Con la ventaja estadística de 9-0 en juegos ganados durante la temporada cuando se fueron con la ventaja al medio tiempo, las estadísticas de la primera mitad son abrumadoras… Neil O´Donnell -que durante la temporada lanzo un promedio de 26 pases por juego-, lleva tan sólo en la primera mitad 17/29 58.62% 179y/0int 1TDP por apenas 1/5 0TDP/0int para pobres 15 yardas que lleva Humphries… San Diego sólo ha tenido el balón menos de 9 minutos en toda la primera mitad… sin embargo, Cowher sabe que es un juego de desgaste… y deben imponer su juego terrestre que se está complicando con los ajustes de Arnsparger, Ross y Junior Seau.

3er cuarto… El Kickoff de Anderson sale antes de la 20 por lo que -con la nueva regla-, San Diego saldrá en excelente posición de campo en su yarda 40.   1ero y 10… Humphries al aire profundo que es bien defendido por Figures que evita la recepción… 2da y 10… Means 3y… 3era y 7… Humphries al aire buscando el flat y… ¡!! Rod Woodson intercepta ¡!! ¡!!Gran jugada de la estrella defensiva Steeler ¡!! Justo se adelanta al WR para voltear el momento del partido… Cowher es un volcán en el side line junto a LeBeau y toda la banca… Ross se quiere morir… Pittsburgh ahora a la ofensiva desde su yarda 44.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

1ero y 10… Bam Morris aparece por primera vez en el juego 1y… 2da y 9… play action…. pase al underneed a Eric Green que pone a Pittsburgh en la yarda 22 de San Diego… gran atrapada en el mejor pase de la tarde para O´Donnell… 1ero y 10… Foster 1y que pudo terminar en tragedia por el blitz de Seau que no alcanza a detenerlo en el back field… pero -sin renunciar a la jugada-, persigue a Foster hasta que el mismo lo detiene…. vaya jugador ¡!!… O´Donnell lanza profundo a la doble cobertura y es incompleto buscando a Thigpen sobre la marca de Harper… 3era y 7… nuevamente al aire… pase completo con Thigpen a la 11 de San Diego… dos pañuelos en el campo… ambos contra San Diegorudeza innecesaria sobre el QBdeclinadosujetando de la máscara contra Harper sobre Thigpen… Pittsburgh queda tocando a la puerta en la 6... 1ero y golFoster a ningún lado… 2da y gol… al aire incompleto a tierra de nadie… 3era y gol… al aire otra vez y vuela a Ernie Mills en la zona de anotación… Anderson al terreno de juego… mal centro que apenas alcanza a controlar Royals con maestría… FG/23 que amplía la ventaja 3-13.   O´Donnell claramente se precipita… aún no lo sabe… pero estos 4 puntos que dejan ir serán cruciales… el Kickoff es devuelto a la 35.

Means 1y… 2da al aire y pase incompleto… otro pañueloGregg Lloyd en fuera de lugar… 5 yardas… 2da y 4… al aire pase pantalla a Means a la 46 inmediatamente detenido en gran tacleada a campo abierto por Rod Woodson… por eso es mejor y más espectacular que Deon SandersNatrone Means es el único jugador de San Diego con yardas positivas hasta el momento…  1ero y 10 y Mitchell suelta un balón increíble en pase pantalla… John Jefferson recibe un pase en la 43 de Pittsburgh… al aire… ¡!! El Blitz es contenido Y EL WR ALFRED PUPUNU ESTA SÓLO SIN COBERTURA!!! Darren Perry está muy lejos de la jugada… nada puede hacer… no alcanza a sacar a tiempo a Pupunu del terreno de juego… TDP/43y.… no hay pañuelosBLITZBURGH no había permitido una sola jugada grande de más de 20 yardas en toda la temporada… el juego se cierra peligrosamente 10-13 con más de 8 minutos en el 3er cuarto en medio de un silencio sepulcral en Three Rivers Stadium… nadie lo puede creer… Nadie lo toma en cobertura… El Blitz fue recogido y fallo la cobertura increíblementeLake, Greene y Figures lo dejan pasar al momento de entrar al back field… todos lo ignoran… y Perry no espera que quede tan libre al salir por pase… son exhibidos brutalmente por el hombre más improbable.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Johnson a la 28… momento de enfriar el partido y sacar puntos sí o sí… Cowher sabe que no debe permitirse los errores de ejecución de los años anteriores… exige total concentración de todos… en la banca habla con Lloyd y con Greene… con Perry, Lake y Figures… hay que dejar el error atrás… nuevo juego… hay que meterse al partido sin mirar atrás… aún tienen una frágil ventaja que deben salvaguardar…

1ero y 10… Foster 4y… 2da y 6… al aire a Thigpen pase incompleto… 3era y 6… al aire profundo… afuera… Woodson está furioso… Royals despeja… Dwight Stone detiene en la 21 de San Diego…

1ero y 10… Means 1y… Steed se cierra sobre él… 2da y 7… al aire pase incompleto a Seay… 3era y 7… pase deflactado por Bucknerpañuelo en el terreno… otra vez se disparan en el pie… Ray Seals en fuera de lugar 5 yardas… 3era y 2… 6 minutos… Pase completo inmediatamente detenido por Figures de forma violenta en la marca… 1ero y 10… al aire vuela al hombre… 2da y 10… Humphries no puede descifrar la cobertura… nuevamente al aire… pase incompleto a MeansZgonina por el centro provoca el error… excelente lectura… 3era y 10… llevan apenas 1/5… nuevamente incompleto buscando a Martin sobre la marca de Figures… mal pase de HumphriesWagner despeja… Woodson a la 33… nuevo castigobloqueo ilegal de Dwight Stonelos castigos los están matando

(Photo by Richard Mackson /Sports Illustrated via Getty Images)

1ero y 10 en la 23… O´Donnell presionado por Reubens… pase a la banda fuera del terreno… 2da y 10… Foster rompe tacleadas y llega a la 29… 3era y 3 gran pase a Ernie Mills al slot… ya están en la 49… 1ero y 10… Foster 2y… 2da y 8… al aire al flat con John L. Williams… ya están en la 47 de San Diego… 3era y 2… Foster detenido por O´Neil atrás… Royals despeja… gran patada que entra a la zona… saldrán en la 20.

San Diego al ataque… Means 3y… Mean se escapa a la 39… 1ero y 10… pase a Mitchell en gran engaño de Humphries a la 47 de los Steelers… peligroso avance… 1ero y 10… termina el 3er cuarto

4to cuarto… Means a la 43… 2da y 6… Means con el máximo avance…. 3era.. pase pantalla a Harmon… gran penetración de Figures que lo frena sin detenerlo… trata de escapar de un mar de jerséis negros… y Gregg Lloyd lo detienen en la 50… a despejar… Johnson pide recepción libre en la 19… es momento de poner puntos…

O´Donnell al aire con Morris que no va a ningún lado… discretamente… Arnsparger se está saliendo con la suya… Pittsburgh promedio 147.3y por partido en la temporada… contra los Browns se despacharon con la friolera de 238… comenzando el 4to cuarto llevan apenas 66O´Donnell está cada vez más presionado por los ajustes del maestro y Ron Erhardt no haya como abrir el juego terrestre… y llevan 51 acarreosMorris 1y… afortunadamente O´Donnell sigue haciendo estragos por aire a la vulnerable defensa de los Chargers… en 3era conecta nuevamente al centro con Ernie Mills y ya están en la 40 de su terreno… 1ero y 10… al aire… muy adelantado para Johnson al flat… 2da y 10… al aire con Foster pantalla a la 35… 3era y 4… al aire… incompleto a medio campo… nuevo despeje de Royals… otra buena patada… pero nuevamente entra a la zona…

(Photo by George Tiedemann /Sports Illustrated via Getty Images)

Means 2y antes de que Kirkland lo detenga… 2da y 9… sobre un blitz que lo alcanza Humphries logra conectar con Pupulu… 1ero y 10 en la 44… al aire… otra vez Pupunu ya en terreno de Pittsburgh 49… Means detenido por Kirkland7:51 en el reloj y corriendo3era y 1… crucial detener… tiempo fuera de HumphriesMeans se escapa hasta la 39… 1ero y 10… Means detenido atrás por Kirkland… gran penetración… 2da y 14… Pase al costado para Jefferson completo ante la marca de Woodsoncrucial 3era y 9… formación Dime preventiva… todos saben que Humphries va a lanzar… el ruido es ensordecedor en el legendario estadio… castigo de retraso de juego que saca a San Diego de distancia de gol de campo… ahora es 3era y 14… Humphries al aire… nuevamente el Blitz es contenido…  Martin sale por la costura con la cobertura de MaKyer… este piensa que va por fuera… y Martin cambia la trayectoria hacia adentro y lo deja atrás por velocidad… la parábola es perfecta… Darren Perry no alcanza a apoyar la cobertura… Humphries tiene al hombre y entra a la zona de anotación con Figures colgado de él... hay pañuelo en el terreno de juego… el estadio es un sepulcro… todos pendientes de la marcación… rudeza innecesaria al pasador No.94… Chad Brown llega tarde y sacude a HumphriesSan Diego está dando la gran campanada… se pone al frente 17-13 con el TDP/43y… otra jugada grande que permite la defensiva… y en el peor momento…solo un pase completo a un WR para 11 yardas en todo el partido para San Diego… el 2do… es una herida de muerte…  ahora en desventaja y con menos de 6 minutos… a remar contra corriente… todo queda en manos de O´Donnell y sus huestes… es matar o morirotra vez

El regreso de Johnson llega apenas a la 16… O´Donnell comenzará muy dentro de su territorio... 1ero y 10… gran pase a la banda a Eric Green a la 34 que sale del terreno de juego… el simple pase pone de pie a todo el estadio con sus terribles toallas amarillas… el ruido es ensordecedor… hay buen tiempo en el reloj para obrar un gran regreso… puede ser un drive de victoria… 1ero y 10… 4:56 en el reloj… Morris y Foster se quedan en el back field para exclusiva cobertura… ganan tiempo para O´Donnell que conecta nuevamente al centro con John L. Williams… que gran temporada ha tenido el ex Seahawk… Junior Seau no puede hacer todo aunque logra la detención… 2da y 3 en la 41… otra gran atrapada de Ernie Mills… 1ero y 10 en la 46 del otro lado… pase a John L. Williams a la banda y Seau nuevamente en la jugada… 2da y 6… al aire pase pantalla a Williams que suelta el balón pero sale del terreno… 3era y 3… pase completo con Green a la 30 de San Diego… tiempo fuera de Pittsburgh… la temporada se ha reducido a 2:15 en el reloj… al aire nuevamente y Green completa en la 9 de San Diego ¡!! Pausa de los dos minutos… que jugada llamada por Erhardttierra prometida está a la vista… el estadio es un volcán de emociones… Cowher exige concentración…. están ya muy cerca ¡!!    Primero y gol… speed counter con Foster que lo detiene en la 10… el reloj no se detiene… 2da y gol… al aire… casi interceptado por Gibson… fiuuuuuu ¡!! 3era y gol… al aire con Green a la 3 ¡!!… tiempo fuera de Cowher con 1:08 en el reloj… 4ta y goltoda la temporada se juega en un último snap… en tan sólo tres yardas están contenidas las esperanzas de una franquicia y toda su afición que ha esperado 24 largos años para regresar al gran partido… crucial decisión que deben tomar Cowher y ErhardtO´Donnell podría acallar todas esas voces circunstanciales que lo denostan como un jugador que no debería estar en la organización… toda la defensa sabe que cedió en el momento más inoportuno pero están cerca de ser redimidos… gracias a ellos están aquí, pero dos grandes errores cometidos podrían dar al traste con todo… la tensión en el frío aire podría cortarse con una hoja de papel

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Cowher tiene en el rostro una gran sonrisa que trata de infundir confianza y tranquilidad en todas sus huestes… en el otro side line están tomados de las manos… manda a su comandante en jefe con la jugada y algo hilarante le dice a O´Donnell que sale con una ligera sonrisa en el rostro… la confianza de Bill Cowher es muy honesta… y Neil O´Donnell lo sabetodo el mundo lo sabe…

Formación abierta con 2 WR´s y 2 TE´s… Foster como H-back… buscan evitar que la defensiva cierre la formación… hay que mantenerlos abiertos… la carrera no ha funcionado bien del todo pero Foster es una gran opción con espacios abiertos… Green en movimiento… O´Donnell bajo el centro… Dawson centra… O´Donnell descara el pase y Foster sale optativo al centro… difícil quitarse la marca en terreno tan corto… no todos alcanzan a desmarcarseFoster está en la zona frente a él y hace un rizo hacia adentropor un segundo queda sin marcaO´Donnell dispara pero su pase sale a poca velocidadligeramente retrasado… se requería un obús de su brazo y opto por precisión…. esto dio tiempo a Dennis Gibson a poner su mano frente a la trayectoria del envío… gran jugada a la defensiva… Foster quedo tan cerca de atraparlo… O´Donnell no puede creerlo… queda 1:04 en el reloj de juego… Pittsburgh tiene 1 tiempo fuera y debe detener a San Diego que iniciará el drive encerrado en su propio campo pero le basta a Stan Humphries con hincarse para hacer Down… Pittsburgh quema su último tiempo fuera… Cowher está hincado sin poder creer lo que acaba de pasar… traga saliva tratando de asimilar lo sucedido… no cuestiona su decisión… jamás lo haríason sus agallas para llamar jugadas grandes en los momentos claves los que los han traído hasta aquí… pero esta es la ante sala al SB…sabe que las críticas serán durísimas…. sobre él y todo el equipo… a pesar de ser una jugada de mero trámite… Woodson intenta una desesperada penetración infructuosa que provoca un pequeño altercado… todo se calma pronto… es la frustración que todos sienten por tratar de salvar una temporada que -en el último partido… en el último momento-, nuevamente se les acaba de esfumarBill Cowher felicita a Ross por la victoria y le desea suerte en el gran juego… pero su mirada es seria y duraRoss por su parte, no acaba de digerir aun lo que acaba de suceder…

Bobby Ross esta que no se la cree… también en su 3er año lleva por primera vez en su historia a los SAN DIEGO CHARGERS a un SB… pero al rival que va a enfrentar es un histórico con grandes nombres en la marquesina…  Los SAN FRANCISCO 49´ers vencen en casa en un duro encuentro a los DALLAS COWBOYS e infringen una paliza de escándalo a los CHARGERS que no meten ni las manos en la primera mitad del SB XXIXJunior Seau no puede resolver todo siempre… una tardía reacción hace un poco más decoroso el marcador en favor de los 49´ers 26-49 que se convierten en el primer equipo en la historia en conquistar 5 títulos… logró que cala profundamente en la organización y los aficionados que sienten una gran frustración especulando sobre lo que habría sido el gran juego si Pittsburgh no hubiera subestimado a San Diego.   Jamás lo sabremos.

Bill Cowher presenta un informe final sumamente detallado como siempre… contrario a lo que esperaba… Dan Rooney lo recibe con una botella de Whiskey en su oficina y brinda con él por lo que ha sido un gran año… tienen el talento… tienen la infraestructura… y ahora tienen una misión… el 5to anillo para el pulgar deberá lograrse si o si, en 1995Cowher sonriente está de acuerdo con el jefe…ambos llegan a la misma conclusión… jamás volverán a subestimar a nadie…  Hasta la próxima.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

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