FRÍOS NÚMEROS: La prisión de Icaria (capitulo 8)

-Por Roberto Zúñiga T.

LA LEYENDA DE GEMINIS…

Amig@s de Steelers 360 y Steelers Nation México… escribió el poeta trágico griego Sófocles…    “…Acostada en medio de la desdicha, el alma ve mucho…”

Grandes juegos fueron convocados por Jasón en la Tesalia de Pelias para seleccionar a la heroica tripulación para una nave que aguarda a sus héroes…. de entre todos, dos hermanos mellizos destacaron de entre los mejores…. Cástor quien era un hábil jinete y domador de caballos quien también era diestro en el manejo de la jabalina…. su hermano Pólux, era un hombre fornido y un formidable luchador cuerpo a cuerpo en el arte del antiguo boxeo griego…. sus hazañas como Argonautas serán inmortalizadas por Homero y Hesíodo, siendo los llamados “Gemini” una de las constelaciones más visibles en la bóveda del firmamento heleno… ambos representaban la dicotomía entre lo terrenal y lo divinoPólux fue considerado un mortal campeón…. Cástor, un semidios.

Todo espíritu que aspira a excelencia debe templarse al calor del desierto y las noches obscuras… no son únicamente las victorias ni las grandes hazañas las que forjan el carácter de una dinastía… lo son también sus largas horas de penumbra y agonía… 1998 para los PITTSBURGH STEELERS será una temporada de profundas transiciones, momentos difíciles y malas decisiones a todos los niveles…. Bill Cowher manejara los destinos de un equipo que inicia la campaña con buena estrella a pesar de nuevamente ser desmantelados por un CAP que los desarropa en posiciones clave… sin embargo, las formas y selecciones de talento serán mixtas intentando sembrar a futuro en una temporada que se va a distinguir por ser la primera de varias ausencias al playoff y que cimbrará profundo en el ánimo de una afición ya desesperada por que el equipo no trasciende, así como será también un calvario para un joven QB de quien se esperaba mucho -y quien habiendo ganado para si el cariño, popularidad y aceptación de una muy difícil afición-, esta lo dejará caer desde lo alto de su pedestal en el profundo abismo de su ignominia y animadversión.

1998 será para la NFL un año que comienza el cierre de ciclos de grandes estrellas -especialmente para aquellas de los 80´s-, que libraran sus últimas batallas… Dan Marino, Vinny Testaverde, Randall Cunningham, Boomer Esiason o Steve Young… incluso Troy Aikman en su otoño profesional viven ya el ocaso de sus carreras… Sin embargo, John Elway -a sus 35 años-, conducirá a unos sorprendentes DENVER BRONCOS a uno de los mejores inicios de temporada de un campeón defensor en la historia con 13-0, que no era visto desde los tiempos de la temporada perfecta de Don Shula en 1972….   Con todos ellos en el ocaso de sus carreras, esta temporada marca también la llegada de nuevas promesas que cubrirán el nuevo firmamento estelar de la liga como fue el caso de la primera selección global del Draft de 1998 y sobre quien estaban puestos todos los reflectores por sus fantásticos números colegiales ende que es el hijo del QB estrella de los NEW ORLEANS SAINTS durante los 70´s y 80´s CFHF Archie Manning….  de University of Tennessee…. HF Payton Manning.

La NFL sigue siendo un éxito comercial en toda la extensión de la palabra y es líder de negocios y comienza a ser su modelo asimilado por otro tipo de competencias a nivel mundial como las ligas europeas y americanas de Futbol Soccer.    El departamento del Tesoro y Hacienda de los Estados Unidos no encuentra irregularidades durante sus pesquisas fiscales de los últimos 5 años, pero manifiesta fuertemente su “extrañeza” en el manejo del cuidado que prodiga a sus jugadores.    No tardará este punto en volverse en contra de la liga con un alcance sin precedentes.

El off season para los Pittsburgh Steelers comienza -nuevamente-, con duras negociaciones para mantener talento en sus filas, situación que comienza a inquietar a Bill Cowher y le provoca “cordiales desavenencias” con el director de operaciones Tom Donahoe y con el Coordinador de personal profesional Charles Bailey… aun así, trabajara arduamente con los scouts colegiales Max McCartney, Mark Gorscak, Phil Kreidler, Bob Lane, Bill Scheider y el jefe –Dan Rooney-, a quien también le gusta observar y recomendar talento para su equipo.

El punto medular de esta campaña será la salida del OC Chan Gailey quien -a pesar de haber elevado en el ranking ofensivo al equipo-, es sumamente cuestionado por sus planteamientos en juegos clave de playoff que han costado -incluso-, una final de conferencia.   Su trabajo sin embargo, es de sumo interés para los DALLAS COWBOYS quienes le ofrecen el puesto de HC para sustituir a Barry Switzer con un buen contrato.    Gailey apenas superara la mediana de promedio (.526) en los próximos dos años con los Cowboys y continuara su peregrinar por varios equipos siendo -actualmente-, el OC de los MIAMI DOLPHINS.

Bill Cowher desea -más que nunca-, apuntalar con la persona correcta la Coordinación Ofensiva del equipo y -para ello-, toma en consideración la opinión de Kordell Stewart en la búsqueda del candidato ideal con quien él pueda sentirse más cómodo y seguro… hasta el momento, Gailey es considerado -por aficionados y expertos-, como la razón de los descalabros ofensivos de las últimas dos temporadas… Stewart considera que el QBC de los MINNESOTA VIKINGS es la persona indicada… ha trabajado con grandes WR´s como Ernest Givins con los Oilers, Andre Rison con los ATLANTA FALCONS -donde fue AHC-, y WRC del HF Jerry Rice en los SAN FRANCISCO 49´ers…. Ray Sherman.

Sherman ya ha tenido experiencia como OC con los NEW YORK JETS durante la difícil campaña de 1994 donde terminaron al fondo de su división con 6-10 comandados por el veterano Boomer Esiason en los controles como la ofensiva No.24 ese año.    Sin embargo, la temporada de 1997 -aunque los VIKINGS no califican a playoff con 9-7 -, saca lo mejor del veterano QB Randall Cunningham y el veterano WR HF Cris Carter así como comienza a sacar algo de brillo a un joven e inexperto QB en la persona de Brad Johnson quien será campeón como titular con los TAMPA BAY BUCHANNERS en el SB XXXVII.   

Sin embargo, Ray Sherman tendrá con los Steelers una dura temporada dada su inseguridad y falta de preparación para el puesto y fuertes discusiones con Bill Cowher por el derrotero de la temporada -sus graves faltas de atención profesional-, y el desplome de confianza que va a sufrir Kordell Stewart.

El equipo vuelve a sufrir pérdidas fuertes en el Roster con un CAP ajustado en $72.6 MDD donde -no sólo ellos-, muchas franquicias siguen aún batallando por adaptarse.   

Los DB´s Donnell Woolford y J.B. Brown…. El héroe de la final de conferencia de 1995 Randy Fuller firma como agente libre con los ATLANTA FALCONS… el OG Tom Myslinski lo hace con los INDIANÁPOLIS COLTS… el OT Paul Wiggins a los WASHINGTON REDSKINS… el joven QB Mike Quinn es transferido al Rhein Fire en la Europa League… es todo para el RB George Jones que es cedido a los JACKSONVILLE JAGUARS… los TE´s Troy Sadowski, Kirk Botkin y el WR Corey Holliday que anuncian su prematuro retiro.  Como FA salen los WR´s Curtis Marsh a los Saskatchewan Roughriders de la CFL y el joven Michael Adams es cortado por él equipo.

Continuando con la sangría de estrellas… habiendo alcanzado 2 Pro Bowls / All Pro (95,97) el WR Yancey Thigpen se contrata como FA al no llegar a un arreglo económico con los Steelers y lo hace con los TENNESSEE OILERS/TITANS.    El gran veterano y puntal de lo OL de los Pittsburgh Steelers –John Jackson-, tampoco llega a un nuevo arreglo con el equipo y se contrata con los SAN DIEGO CHARGERS donde pasara dos temporadas terminando su brillante carrera con los CINCINNATI BENGALS bajo las órdenes de Dick LeBeau.    La estrella LB en ST´s Jerry Olsavsky, estaba inconforme con las pocas oportunidades como titular en la secundaria… tampoco llega a un acuerdo y jugará una última temporada con los BALTIMORE RAVENS.

Pero la más dura y sentida de las partidas, es la de un hombre que nos brindó grandes momentos y sus mejores años… no se ha podido recuperar del todo de sus lesiones jugando de forma intermitente durante la campaña de 1997… sin embargo, con 5 Pro Bowls (91-95), 3 First Team All Pro (93-95), 2 veces PSTDPY (91,94) y miembro del Pittsburgh Steeler All Time Team, el LB Greg Lloyd Sr será siempre recordado por su pundonor, talento y escuela dejada en una organización plagada de leyendas en la posición a las que -ni por un instante-, desmereció… aceptará la invitación del HC Don Capers integrándose a la secundaria de los CAROLINA PANTHERS donde se re encontrará por última vez con su histórico cómplice Kevin Greene

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

El Draft de 1998 es planeado como pocos…. hay que buscar talento en desarrollo para apuntalar una reconstrucción que ya se ha convertido en una prioridad de profundidad… hay que decirlo… el trabajo de Cowher y los Scouts este año trae jugadores clave en la reconstrucción del equipo…. 2da ronda pick No.41 DE Arizona State Jeremy Staat…. 3era ronda pick No.66 OT de Fresno State Chris Conrad…. 4ta ronda pick No.117 DB de Alabama… un nuevo argonauta para remarDeshea Townsend… 5ta ronda pick No.137 DB de Arizona State Jason Simmons.

Pero dos históricos nombres se suman a la tripulación de la ARGOS STEELER…. 1era ronda pick No.26 OG de Lousiana State… uno de los más icónicos gladiadores de la OL de los Pittsburgh Steelers de todos los tiempos… un joven Pólux…. Alan Faneca.

El otro… es una leyenda…. un fuera de serie…. 3era ronda pick No.92 WR de Georgia…. estadísticamente hablando, el mejor WR que hemos tenido y un digno heredero para tomar la estafeta dejada por John Stallworth…. un mítico Cástor…. Hines Ward.

La Agencia Libre se mueve poco con referencia a los años previos, aunque en 1998 no hay mucho que escribir a casa…. C´s de los CAROLINA PANTHERS llega Mark Rodenhauser y de los NEW YORK JETS Roger Duffy.   Los DB´s el también veterano ex de los CINCINNATI BENGALS Bo Orlando, de los ARIZONA CARDINALS Lance Brown y de los MINNESOTA VIKINGS Dewayne Washington.    El RB ex de los ATLANTA FALCONS Richard Huntley…. él TE ex del Rhein Fire Harold Bishop y el WR ex también de los BENGALS David Dunn

La pretemporada va a comenzar temprano el sábado 1ero de agosto cuando enfrentan a los TAMPA BAY BUCHANNERS en el juego del salón de la Fama en Canton, Ohio…. una emotiva ceremonia cuando el año anterior fue inducido merecidamente el C HF “IronMike Webster… derrota sin pies ni cabeza con dos equipos con suplentes de suplentes 30-6.

En casa victoria sobre los BUFFALO BILLS 24-13 con muchos experimentos de formación tratando de acomodar nuevas piezas a ambos sistemas…. derrota visitando a los PHILADELPHIA EAGLES 13-24…. cerrado triunfo recibiendo a los ATLANTA FALCONS 22-28 y cerrando con victoria en casa 24-38 sobre los CAROLINA PANTHERS.

La temporada comenzará de visita… los BALTIMORE RAVENS han conseguido una comunión muy especial con su afición… Han traído al ex QB de Indianápolis Jim Harbaugh pero no se encuentra aún en buena forma, por lo que abren el juego con el joven de 4to año Eric Zeier, el RB Errict Holmes, el WR Michael Jackson y él TE Eric Green que siempre se motiva cuando juega contra su exequipo… a la defensiva con los DB´s Duane Starks, Ralph Staten, el DE Michael McCrary y su estrella LB Ray Lewis….  Los Steelers y los Ravens sostienen una primera mitad muy cerrada… Norm Johnson y Matt Stover anotan respectivos FG´s que cierran al medio tiempo el encuentro 3-3…  El 3er cuarto es de los Steelers 0-10 y el 4to cuarto es para los Ravens 10-7 terminando en una dura victoria 20-13.

Mandatory Credit: RVR Photos-USA TODAY Sports

Stewart lanza para 51.85% 173y 1TD/2int 2sacks 53.5%rat…. por tierra logra 21y/1TDrush/1y contribuyendo a la victoria… Jerome Bettis batallo mucho en 23 acarreos para apenas 41y por 52y del RB Richard Huntley…. Blitzburgh comienza el año muy discreto… sólo 1sack para Nolan Harrison permitiendo 240y/1TDP a Zeier y 72ya Rhett…   La victoria no es muy lucida, pero es un buen augurio en las esperanzas de todos.

La semana 2 es en casa recibiendo a los CHICAGO BEARS que son una pálida sombra de sus grandes años…. QB Erik Kramer en los controles apoyado por el RB Curtis Enis, su estrella WR Curtis Conway y a la defensiva DB Tom Carter, DT Jim Flanigan, los DE´s John Thierry y Mark Thomas… cerrado encuentro hasta finales del 3er cuarto donde Pittsburgh logra la delantera definitiva con 1FG/49y de Norm Johnson que parece ya sentirse mejor de sus lesiones…. Stewart mejora ligeramente sus números con 56.66%comp 137y 1TDP/1int 3sacks 65.6rat… Bettis con un gran juego… 131y/1TDrush y Charles Johnson recibe 40y por 23y/1TDP de Andre Coleman…  1int para Carnell Lake y ½ sack para Kevin Henry y Mike Vrabel…. victoria Steeler 12-17…. 0-2   aplausos de todo el respetable….

Pero en la 3era semana son exhibidas con todas sus carencias ante un viejo adversario que está tratando de lograr una última hazaña siguiendo el ejemplo del año pasado de John Elway…. los MIAMI DOLPHINS de Dan Marino y el líder corredor de la temporada pasada Abdul Al-Jabbar… el juego comienza muy parejo anulándose -con muchos errores por ambas partes-, y en los siguientes dos cuartos reciben los Steelers 21ptos sin respuesta que sentencian el juego…. 113y/1TDP/0int 1sack 91.7%rat de Marino…. 108y/1TDrush/3y para Al-Jabbar…. Kordell Stewart luce sumamente inseguro durante todo el partido… 31.4%comp en 35 intentos… 82y/0TDP… 3int/1sack…. 5.1%rat… y es sostenido por Sherman todo el partido… Bettis corre 48yFred McAfee 29y, Huntley 26y…. el veterano WR Charles Johnson 40y… Norm Johnson falla 1FG de 49y…. y sólo Levon Kirkland logra 1sack…. una dolorosa derrota 0-21 en una blanqueada que es considerada como “un accidente”.

La semana 4 en casa presenta un partido que podría ejemplificar lo que será la temporada… reciben a los SEATTLE SEAHAWKS del QB HF Warren Moon, el RB Ricky Waters y el WR Joey Galloway… al final del 3er cuarto Pittsburgh va ganando 10-13… Kordell Stewart mejora su actuación, aunque es discreta… 64%comp 108y/0TD/0int 2sacks y 73.4%rat… corre en 11 intentos 22y sin anotación…. el juego se lo echa al hombro Jerome Bettis con 138y aunque el ataque por aire es sumamente limitado por muchos errores de coordinación con los WR´s siendo Courtney Hawkins con 42y el más destacado…. el más cercano fue Charles Johnson con 19y…. Norm Johnson consigue 2/3 FG´s fallando nuevamente uno de 49y….  1int de Dewayne Washington por sacks de Henry y Kirkland…. pero hay un LB que comienza a levantar la mano apoyando a Levon…. Jason Gildon quien viene creciendo de forma impresionante… logra 2sacks… cerrada victoria en el alambre 10-13 3-1 (.750)

En la semana 5 se va a dar un enfrentamiento en igualdad de circunstancias comenzando el mes de octubre… QB Neil O´Donnell ha dejado ya unas difíciles temporadas con los JETS aunque tuvo buenos números… ahora comanda la ofensiva de los CINCINNATI BENGALS apoyado por el RB Corey Dillon y el WR veterano que lleva una gran temporada… Carl Pickens.    O´Donnell sale inspirado lanzando 76.92%comp 298y/3TDP 3sacks y 152.4%rat… un juegazo… 99y para DillonPickens recibe 204y/1TD… WR Eric Bieniemy 79y/2TD´s…. con una frágil ventaja Steeler al final del 3er cuarto 17-12, O´Donnell tiene un gran regreso cerrando el encuentro con derrota para Pittsburgh 20-25… Stewart tiene un partido discreto bajo el centro 59%comp 151y 0TDP/0int 3sacks y 79.9%rat… pero por tierra corre para 103yBettis 55y por 85y de Huntley ambos con 1TDrushGildon encabeza nuevamente a la defensiva que logra 1 de 3 sacks del equipo.    3-2 (.600)

Vienen dos juegos muy cerrados y ambos en igualdad de circunstancias… el primero es en casa donde blanquean la serie con los BALTIMORE RAVENS donde Stewart tiene -otra vez-, un juego donde se mira muy inseguro… 44.44%comp 196y 1TDP/1int 5sacks 66.3%rat… por tierra sólo consigue 18yBettis no juega por lesión… Huntley 52y… Hawkins 82y y Charles Johnson 71y/1TDP… Blitzburgh comienza nuevamente a levantar las aspiraciones de esta escuadra…. Lake y Perry 1int cada uno… 7 sacks encabezados por un inspirado Jason Gildon quien está tomando la estafeta de esta defensiva motivando a Emmons, Gibson, Jones, Kirkland, Roye y Vrabel sobre Zeier y Harbaugh…. victoria en el último cuarto 6-16…    visitan después a los KANSAS CITY CHIEFS de Elvis Grbac y Andre Rison donde se da otro partido complicado para Stewart… 82y/1TDP… 74.4%rat… 14y corriendo… el joven WR Hines Ward -en jugada de pase reversible-, lanza 1 pase de 17y que gana el momento del partido en el 4to cuarto… Bettis corre 119y2int y 2sacks sellan una victoria muy engañosa… pero victoria al fin…. 20-13 5-2 (.712)

De cara a la semana 8, Baltimore marcha 2-5 lo mismo que Cincinnati, Tennessee 3-4 y empatados en primer lugar marchan los Steelers escoltados con el mismo récord por Jacksonville,   sin que se hayan –aún-, enfrentado en la temporada.    La Blitzburgh mantiene nivel, sin embargo, la ofensiva luce titubeante por largos lapsos de juego y los errores son cada vez más frecuentes… pero lo que llama más la atención de todos es que algo pasa con Kordell Stewart…. los rivales lo tienen ya bien estudiado y han descubierto que –cerrándole los espacios para correr-, el joven QB es propenso a cometer muchos errores... lo más grave, es que no se aprecia que el plan de juego se ajuste para poder quitarle presiónBettis está recuperando su nivel, pero no ha impactado como en años anteriores el marcador.    Bill Cowher comienza a tener algunas discusiones con Ray Sherman al respecto… y es la gran preocupación de cara a la segunda mitad de la temporada.

Reciben a los ahora llamados TENNESSEE TITANS del HC Jeff Fisher y el QB Steve McNair quien está comenzando a encontrar coordinación -finalmente-, entre sus líneas.    El juego de los TITANS es una explosión ofensivaMcNair lanza para 230y y 3TD´s y el RB Eddie George corre para 153y/1TDrush… iniciando el 4to cuarto el juego ya es una masacre sobre los Steelers 7-34 donde -después de conectar 1TDP/4y con Hawkins-, Stewart es interceptado por el DB Lonnie Marts que logra un pick six que se resume en un fuerte abucheo a Kordell Stewart cuando sale -por órdenes de Cowher-, del terreno sustituido por Mike Tomczak quien logra 2TDP´s que acercan en 6 minutos a los Steelers 41-31, pero se queda sin tiempo.    Blitzburgh logra 3sacks nuevamente comandados por Kirkland y Gildonpero por aire y tierra son arrastrados por la ofensiva de TENNESSEE hasta el 3er cuarto.   Una dura derrota divisional que cierra la carrera 5-3 (.625)

Reciben para la semana 9 al aún campeón de la NFC los GREEN BAY PACKERS del QB HF Brett Favre, TE HF Shannon Sharpe, al RB Travis Jervey y al Pro Bowl WR líder receptor de la liga esta temporada… Antonio Freeman… Los Steelers se van al medio tiempo con una cómoda ventaja de 0-24 donde el joven RB Chris Fuamatu-Ma´afala se estrena con 1TDrush/5y y donde la Blitzburgh le cierra todos los caminos a una poderosa ofensiva…. pero la segunda mitad, Favre monta un regreso impresionante y cerca se quedan de sacar el partido… Stewart lanza para 231y/1TDP y corre para 37y/1TDrush por 100y de Bettis…. las formas mejoran pero no convencenvictoria 20-27 sobre un equipo contendiente… 6-3 (.666)

Visitan ahora a los TENNESSEE TITANS quienes han mejorado mucho desde su último encuentro con los SteelersStewart no tiene un mal partido… 239y/2TDP´s por 34y por tierra… 2sacks y 126%rat… pero ahora es la defensiva la que no puede aguantar el embate final de los TITANS en el último periodo a pesar de la intercepción de Flowers y el sack de GildonSteve McNair les lanza para 234y/1TDP… dura derrota 14-23 donde en la segunda mitad no meten ni las manos… 6-4 (.600)

En la semana 11 enfrentan por primera vez a los JACKSONVILLE JAGUARS quienes son -al momento-, líderes de la división con un récord de 8-2el juego es clave en las aspiraciones del equipo… de la mano de Gildon el equipo logra 3int sobre el QB Mark Brunell donde la primera es un pick six del DB Dewayne Washington de 52y que abre el juego lo mismo que la última -también de Washington-, que es una espectacular de 78y que cierra un encuentro que -nuevamente se domina en la primera mitad 0-13-, y se complica en el complemento 15-30.   Victoria que ilusiona pero que -al igual que en toda la temporada-, es de difícil lectura… 7-4 (.636)

INDIANÁPOLIS y CINCINNATI marchan en el fondo de la división con idéntico récord 2-9BALTIMORE lleva 4-7TENNESSE ha recompuesto el camino y lleva 6-5…. PITTSBURGH con su 7-4 escolta al líder JACKSONVILLE 8-3 y con su última victoria ha cerrado la diferencia a sólo 1 juego faltando 5 fechas en un cierre de campaña que luce aparentemente accesible-, ya que 3 de sus últimos 5 rivales llevan récord ganador pero se asume que el equipo podría vencer –por lo menos a 1 de ellos-, confiando en dos seguras victorias ante equipos de récord perdedor comenzando -en calidad de visitantes-, con el último lugar de la NFC Central -los DETROIT LIONS-, y así comenzar su camino para asegurar la calificación al playoff

(Photo credit should read ALEX BELLOTTI/AFP via Getty Images)

Aunque se considera que esta en el pináculo de su madurez deportiva -al tiempo que es uno de los RB´s más respetados de la liga-, HF Barry Sanders no está teniendo su mejor temporada.   Lleva apenas 2TDrush en el año y ha corrido -apenas-, para 752y en una baja producción para los estándares a los que nos tiene acostumbrados.  

Los LIONS están en franco proceso de reconstrucción desde 1997 con la llegada del ex HC de los SAN DIEGO CHARGHERS Bobby Ross quien para esta temporada ha apostado para llevar los controles de la ofensiva a su selección de 2da ronda y pick No.60 de este mismo año… el QB de Eastern Michigan Charlie Batch, (quien será también un futuro argonauta).    Los LIONS marchan 4-7 de cara al partido que es parte de la programación especial del Día de Acción de Gracias de 1998 el jueves 26 de noviembre…. HC HF Bill Cowher jamás – y reitero… jamás-,  subestimo a ningún equipo en su larga carrera con los Steelers… Los LIONS no serán la excepción…  pero un par de hombres -sumamente presionados-, están a punto de escenificar dos de los momentos más bochornosos en la historia profesional de la franquicia… habrá un tercer momento desconcertante, pero es totalmente circunstancial… pero todos se dan en el peor momento posible…. Pittsburgh parte como ligero favorito en Las Vegas por -2.5ptos

El primer cuarto ambas ofensivas intentan establecerse pero son detenidas -con muchos trabajos-, por las defensivas…  Kordell Stewart logra avances más sostenidos a los logrados por Charlie Batch…  comenzando el 2do cuarto, Kordell y Bettis parten de su yarda 46 y se internan hasta la 12 de Detroit donde Norm Johnson coloca 1FG/30y que abre un cerrado encuentro 3-0.

En el siguiente drive de Detroit, Batch es contenido dos snaps en su yarda 26… en 3era y 9 conecta con el WR Germane Crowell a quien Lee Flowers le provoca un balón suelto que recupera Chris Oldham devuelto hasta la yarda 44 de los Lions.    Nuevamente Stewart y Bettis se internan hasta la yarda 20 antes de ser nuevamente detenidos y Norm Johnson amplia la ventaja FG/38 6-0.

Batch ahora comienza en su 29 y con trabajos llega rápidamente hasta la 27 de Pittsburgh donde su K Jason Hanson conecta 1FG/45y que los pone en el marcador 6-3.   Kordell lleva a la 35 de Detroit la ofensiva pero Johnson falla un intento de 53y que concluye la primera mitad.

Existe muchísima tensión en el vestidor…. hay reclamos y exigencias, sobre todo en la ofensiva… Cowher motiva a Kordell y bromea con Bettis y con Gildon…. el ambiente es aparentemente se tranquiliza para enfrentar la segunda mitad….

Partiendo de su yarda 35  enfrentan rápidamente una 3era y 8… un error de sincronización entre Kordell Stewart y Dermontti Dawson complica el avance y deben despejar… un acarreo espectacular de Sanders los pone en su 44 y Batch es sacudido ya en la 35 de Pittsburgh…  el QB Frank Reich ésta en los controles por parte de los Lions….  recibe la ofensiva en la 42 de Pittsburgh… tres y fuera….

El siguiente drive de Pittsburgh es largo y plagado de desavenencias…. en 6 jugadas detenidos y despejan… entre Reich y Batch no tienen mejor suerte… tres y fuera y logran excelente posición de campo hasta la 47 de DetroitKordell y Bettis avanzan con trabajos hasta la 24 y un TDP/24y a Will Blackwell que amplía la ventaja Steeler 13-3.

Batch y Sanders salen de su yarda 25 y en 5 snaps ya están en la 46 de Pittsburgh… son detenidos en la 33 y Jason Hanson conecta 1FG/51y que cierra el marcador 13-6…  Stewart sale de hasta su yarda 48 con un pase de 30y a Charles Johnson… pero su siguiente pase en una garrafal intercepción buscando a Mark Bruener del DB Rob Fredickson quien devuelve a la 26 de Detroit

Es una garrafal confusión de trayectorias… (incluso no hay ni siquiera bloqueo en la zona)… Kordell regresa a la banca sumamente molesto porque nadie entendió lo que se había mandado de la banca…. todos ejecutaron extrañados “lo que entendieron”…. Cowher ésta furioso con Kordell por no pedir tiempo fuera si tenía dudas… al pedir a Sherman que le señale la jugada de paquete que envió…. este señala cándida y honestamente que se “confundió” al calor del encuentro y mando por error UNA JUGADA DEL PLAYBOOK DE LA OFENSIVA DE LOS VIKINGS AL TERRENO DE JUEGO…. y acaba de costar la intercepción en complicidad y error de Stewart al no señalarla a tiempo… ¡!! Cowher ésta furioso ¡!!!  El juego aún no termina… hay que seguir…

Batch es detenido en la yarda 25 de Pittsburgh y ahora es Jason Hanson quien falla un intento de 43y….

11:50 por jugar en el último periodo…. partiendo de su 33, Bettis logra buenos avances pero por aire son detenidos a medio campo…. despejan…. Detroit parte de su yarda 20Sanders y Batch rápidamente están ya en la 30 de PittsburghBatch conecta TDP/21y con Herman Moore que empata el juego 13-13 con 6:36 por jugar….

Yarda 35 de los Steelers…. Stewart intenta salir corriendo en optativa…. balón sueltoDetroit en zona roja en la yarda 9... Blitzburgh los detiene en la yarda 8 gracias a Kirkland y a Washington…. pero Hanson rompe el empate 13-16…  4:33 en el relojKordell Stewart -por obra y gracia del espíritu santo-, logra establecer a duras penas un drive que consume tiempo en el reloj que es detenido en 3era y gol… 7 por avanzar en zona roja con sólo 4 segundos en el reloj…. Johnson empata el juego con 1FG/25 16-16… tiempo extra.

Durante el volado que definirá las acciones del tiempo extra, Jerome Bettis duda con la moneda en el aire y tibiamente señala “tail” (águila para nosotros)…. el Referee Phil Luckett interpretahead” (sol)… la moneda cae tail… y da el balón a los Lionsno importaron los reclamos de Jerome…. Detroit tendrá la primera ofensiva y es definitiva…. parten de su 35 y se internan en 7 snaps a la 24 de PittsburghFG/42y de Hanson…. pierden un juego -sumamente circunstancial-, y que era clave en sus aspiraciones 16-19…. 7-5 (.636)… Cowher ésta furiosono solo por la derrota…. las formas…. La ofensivasencillamente-, no camina a la hora importante…. pero Ray Sherman debe a su jefe –(y al jefe de su jefe y a todos sus jugadores) una ENORME EXPLICACIÓN….

Cowher retira a Sherman el control total de la ofensiva… ahora los paquetes y decisiones pasan por él… y Kordell Stewartquien siempre había sido apoyado por Cowher-, es blanco ahora de fuertes reclamos y observaciones de su HC quien también ésta muy molesto (al igual que muchos miembros del equipo) con él

En casa contra los NEW ENGLAND PATRIOTS de Drew Bledsoe… muchas yardas por aire para ambos QB´s… (533 combinadas)… duelo de intercepciones… 3 Bledsoe 2 Kordell… 3 sacks41.5%ratborrado el juego terrestreBettis 48y…  Blitzburgh logra 3int2sacks… y contienen hasta donde pueden a los PATS23-9 7-6 (.538)

Visitan a los TAMPA BAY BUCHANNERS del QB de 5to año Trent Dilfer, el WR Bert Emanuel y el impresionante RB/FB Mike Alstott…. todos bajo las órdenes del alumno más adelantado del gran maestro y quien ésta consiguiendo cambiarle el rostro a este denostado equipo…. HC HF Tony Dungy….  Stewart esta lo que le sigue a presionado…. existen para él siempre abucheos en la tribuna… 9/21 42.85%comp… 88y… 0TD/3int 1sack… 15.7%ratpor tierra sólo 10y…. el primer drive la única anotaciónFG Norm Johnson FG/27y…  el juego resulta muy cerrado… pero las intercepciones de Stewart cuestan el juego… derrota que prácticamente liquida la temporada 3-16… 7-7 (.500)

Los regaños y las formas se endurecen ahora para toda la ofensiva…. pero Cowher es muy duro con Stewart… y con Sherman…  los medios no le ayudan ni tantitoseñalan como -increíble-, como sus actuaciones se han desplomado y como responsable a Ray Sherman (sin saber aun lo que paso en Detroit) como “incapaz” de llevar la ofensiva de los Steelers…. la afición desde las gradas, en las estaciones de radio ésta dividida entre su amor y odio a Kordell…. y el muchacho vaya que lo resiente….  así deben recibir a un anquilosado rival divisional en un juego clave en sus ínfimamente pequeñas posibilidades matemáticas…. requieren que MIAMI y los PATS pierdan… lo mismo JACKSONVILLE y sobre todo los TITANS…  y ellos vencer en casa a los CINCINNATI BENGALS del HC Bruce Coslet y su AHC/DC “Papa Coach”…. quien los conoce mejor que nadie…. llevan un récord para el olvido… 2-12… ellos son el “otro rival a modo” aunque ya ganaron el primero del año… y hay que sacar el juego si o si….

La primera ofensiva del QB Jeff Blake es sostenida  y es detenida en la yarda 36 de Pittsburgh donde Kirkland defiende un pase a Darnay Scott en 4ta y 2…. Kordell infame buscando a Johnson y Ward y sólo 3 yardas de Bettis… 3 y fuera….  el siguiente drive de Blake es muy complicado pero avanza desde su 23 hasta ser detenido en la yarda 15 de Pittsburgh en un esfuerzo impresionante de la Blitzburgh entre Joel Steed, Carlos Emmons, Kevin Henry, Jason Gildon y Levon Kirkland…. el K Doug Pelfrey 1FG/33 abre el marcador… 3-0

Kordell sostiene con Bettis un drive interesante pero también accidentado… tiene a Cowher gritándole, pidiendo su atención y concentración en todo momento… parten de su yarda 41… llegan incluso a la 29 de los Bengals… solo para ser echados para atrás por errores de lectura de Stewart… desde la 40 deben despejar….  Jeff Blake no corre con mejor suerte… un 1ero y 10 y después 3 y fuera….  y saldrán de medio campo en excelente posición de terreno… Bettis 8y…. 1ero y 10 pase completo 4y con Johnson… completo 4y ahora con Will Blackwell… bien… ya están en la 35 de territorio enemigo…. un poco más asentados…   3era y 7… Kordell hacia atrás…. auchhhhh que golpe… ¿Se acuerdan del golpe el año pasado donde le provocaron balón suelto por no hacerle caja al bendito balón al recibir el sack ?. pues se la acaban de aplicar de nuevo…. ya ni me enojo…. el bloqueo infame… a Bettis se le escapa garrafalmente Reinard WilsonSam Shade recupera desde la 45 de los Bengals y se va –sólo-, 45y para pick six que pone el juego 10-0….

Stewart busca la salida al extremo de banca más alejado que puede de su temperamental e iracundo HC... Cowher comienza a gritarle… “!!! Kordell…. Kordell ¡!!  ¡!! Se que me estas escuchando maldita sea ¡!! ¡!! CUANTAS VECES TE HE DICHO QUE PROTEJAS TU MALDITO LADO CIEGO ¡!!!

Siguiente drive… 19y en… 7 jugadas…. wow… despejanJeff Blake en terreno difícil saliendo de su yarda 12con una OL sumamente limitada y un par de WR´s de medio pelo para abajo… en 4 jugadas ya están en la 34 de Pittsburgh….  Blitzburgh se cierra finalmente… los detiene en su yarda 20Pelfrey FG/37y 13-0…. ¿Le cambio ?… mmmm NO….   ok ok… vamos a ver que hacen.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Kordell a su 43…. 17y con Hines Wardyarda 50…. que buena recepción del muchacho…. no lo han aprovechado como deberían… es mejor que Blackwell pero por mucho…. tal vez requiera experiencia…. ya veremos…. Kordell al aire…. incompleto…. otro incompleto… un incompleto más…. Abucheo global de Three Rivers Stadium…. y se están metiendo muy duro con él….  otro despeje…. que alegría…. ¿ A qué hora era Beverly Hills 90210…. mmmm?   Mejor Friends con mi novia platónica Jennifer Aniston…  Los Bengals toda la temporada han sido simples comparsas de la liga…. tigres sin garras ni dientes…. y les están jugando  a los Steelers como si fueran devora hombres de la selva de Burma…. ¡!!! Ufffffff ¡!!! 

Wow… que buena patada de Josh Miller…. encierra a Cincinnati en su yarda 2… Bennet 2y…. incompleto con Pickens… ok 3era y 8… ¡!! CARNELL LAKE ¡!! Intercepta a Blake y devuelve 15y un pick six ¡!!!  13-7… con la defensa…. ¡!! tenía que ser ¡!!….  

Blake otra vez ahora de su yarda 31…. 1:42 en el reloj….  6 snaps…. 1:39 consumido… y ya en la yarda 25 de Pittsburgh…. 3 segundos en el reloj y Pelfrey vuelve a ampliar el marcador16-7…. ni voy a ver el resumen de medio tiempo…. le quito el volumen a la tele… que interesante ésta el Windows 98…. ¡¡¡ y yo que no lo quería comprar ¡!!…. mmmm

Inicia el 3er cuarto…. Brad Costelo patea el Kick off… profundo…. 60y… David Dunn devuelve… uffff… alguien que lo detenga….  ¡!! Steve Foley provoca balón suelto ¡!! ¡!! Que buen golpe ¡!!   Chris Oldham recupera…. ¡!!! SE ESCAPA 54 yardas en la jugada ¡!! ¡!! TOUCHDOWN PITTSBURGH ¡!! Ahora son los ST´s los que levantan la mano…. 16-14…. ¡!! hay partido ¡!!….  ojalá se motivara la ofensiva…  Cowher ésta feliz…  pero sólo con ellos… habla con Gildon y Kirkland…. es el momento

(Photo by Michael J. Minardi/Getty Images)

Blitzburgh…. que defensa…. ¿qué puedo ya decir de estos hombres a los que la injusta memoria corta colectiva ha denostado y olvidado tanto simplemente porque no han alcanzado un campeonato?… entre Kevin Henry y Jason Gildon 3 y fuera…. y en poco menos de 1 minuto….  ok ok… son los Bengalspero están dando un muy buen juego aprovechando la urgencia y la necesidad Steeler

La devolución a la yarda 47 Steeler… buen regreso de Blackwell y excelente posición… ¡!! WOW WOW WOW ¡!! ¡!! ¿Qué me perdí? ¡!! … Mike Tomczak… el veterano Mike está en los controles….  ok… 8y con Bettis3era y 2… al aire incompleto buscando a Bruener…. se ve muy forzado su lanzamiento…. fuera de ritmo… tendrá que meterse rápido al encuentro…

Josh Miller…. ¡!! Que buena patada ¡!! Otra vez encierra en su yarda 2 a los Bengals ¡!! ….. ok ok…. vamos Blitzburgh…. hay que detener otra vez…. Upsss Blake pase de 55y a Brandon Bennett…. quemaron a Dewayne Washington feo…. feo, feo, feo…. el mismo detiene… en la yarda 43 de Pittsburgh…. Kirkland, Flowers y Earl Holmes ajustan…. frenan a los Bengals en la yarda 35… Pelfrey intenta de 53yUfffffff ¡!! FALLA ¡!!…. ¡!!! uffff ¡!!

9:10… Tomczak de su yarda 43… ¡!! GRAN PASE A CHARLES JOHNSON ¡!!… 6y…. 5y Bettis…. yarda 46 de Cincinnati…. al aire…. ¡!! QUE PASE DE TOMCZAK NUEVAMENTE A JOHNSON ¡!! 42y y ya están tocando a la puerta…. 1ero y gol en la yarda 4… Bettis de trámite…. TDrush/4y…. ¡!! SE PONEN POR PRIMERA VEZ ADELANTE EN EL MARCADOR ¡!! 16-21…. que diferente luce la ofensiva… aunque sabemos que Mike tampoco es muy confiable…. pero hay que implosionarla como sea..

Mandatory Credit: Tom Pidgeon /Allsport

.

7:05 en el 3er cuarto…. Miller patea por Johnson para no exponerlo…. 50y…. buena patadaBlake a su 39… 1ero y 10…. Blake al aire…. Ayyy no…. TDP/61y para Damay Scott…. ¡!! Que confusión tan terrible entre Lake y Bell…. y de pilón Flowers…  falla la conversión de 2ptos…. 22-21…. otro juego -sin necesidad-, puesto en el alambre…. y ni siquiera es playoff todavía....

40 de Pittsburgh… Bettis gran escapada 19y…. 2 más…. 39 de Cincinnati…. Tomczak dos pases incompletos…  detenidos…. 14 de CincinnatiBlake sale a su 35 con un par de buenos pases…. corre con Bennett… se internan peligrosamente…. yarda 29 de Pittsburgh…. gracias, señor… su K es bastante malito… -aunque el nuestro-, ya no vende tampoco piñas por su lesión…. falla un intento de 46y…. el juego aún en el aire….

Tomczak lleva con Bettis una buena -ganando yardas difíciles-, ofensiva desde su yarda 37 en 9 snaps y casi tres minutos después quedan cortos en 3era y gol a 4 yardas de distancia de anotarNorm Johnson pone en precaria ventaja a los Steelers 22-24…. 10:17 aún por jugar…. 34 de CincinnatiBlake se las arregla para vulnerar a una defensiva que -cuando parece que los van a detener-, logran las yardas difíciles…. son detenidos en 3era y gol en la yarda 4 de Pittsburgh…. Pelfrey de esta distancia no puede fallar…. 25-24…. 5:12 en el reloj…. ¿Cómo van los demás?…

Tennessee va perdiendo su juego22-30 sobre Green Bay… se pondría 8-7…. Jacksonville con 10-5 ya amarro la división (a pesar de la paliza que le está metiendo Minnesota 10-50)…. Baltimore ya no es factor… apaleado por los Bears 3-24 (5-10)…. hay que ganar el juego y empatar a los Titans….  y es por puro honor y amor propio…. porque Buffalo y Miami con su 10-5 y New England con su 8-7 tienen prácticamente amarrados los 3 comodines de la AFC….

Tomczak y Bettis de su 48… 3 y fuera…. Blake de su yarda 15… drive prioritariamente terrestre para bajarle al reloj…. hasta su yarda 45 y devueltos a su 40….  Tomczak desde la 20… a la 39 con Blackwell… buen pase… 3 incompletos…. fuera…. 17 segundos… Blake a hincarsese acabó…   7-8… no habrá récord… ni playoff… ni grandes números…. nada…. solo un fuerte abucheo en el estadio…. y un mar de gente apagando la tele sumamente molesta por la demostración ante -y dicho con todo respeto-, uno de los peores equipos de la temporada de 1998….  que pelean con Philadelphia e Indianápolis el primer pick de selección del Draft del 99… y nos blanquearon la serie este año….

Visitan en la última jornada a los JACKSONVILLE JAGUARS… el equipo intenta jugar… pero el golpe anímico es durísimo…. derrota ante un rival que se ésta empezando a consolidar como el mandamás de la división central de la AFC…. 3-21Kordell en los controles…. 2intBettis 139y…. fin de la temporada.

John Elway y los DENVER BRONCOS coronaran una fantástica temporada de 14-2 en bicampeonato enfrentando a su histórico ex HC cuando en el SB XXXIII derroten 34-19 a unos históricos ATLANTA FALCONS dirigidos por Dan Reeves, el QB Chris Chandler, el RB Jamal Anderson y el LB ex estrella de los Bills Cornelius Bennett

Los Pittsburgh Steelers pasan de ser la ofensiva No.6 en 1997 a la No.25 con Ray Sherman en los controles en 1998…. 28va en puntos7ma por tierra con 2034y…. pero 29ena atacando por aire con 2552y

Blitzburgh pasa de ser la 6ta en 97 y ahora termina como la defensiva No.12 de la liga en 98… los cambios tardaron en ajustar… aun así son la 7ma en puntos recibidos con 303…. 13va contra el juego terrestre con 1642y… 18va contra el pase con 3321y…. es una campaña muy lamentable….

Y el menos contento es el hombre que ésta sentado en la silla de la presidencia en Three Rivers Stadium…. ha lidiado con muy mala publicidad todo el año…. su equipo sumamente denostado…. ha tenido incluso que llamar a un despacho de ingeniería estructural por un lamentable incidente durante el juego ante los Bengals -donde afortunadamente no hubo ningún lesionado-, pero que en cadena nacional muestra como un prefabricado armado de por lo menos 6 toneladas que forma un barandal se desploma al suelo cayendo por lo menos de una altura de 8 metros…. el viejo coloso debe ser revisado urgentemente…. así como toda la planilla de colaboradores…. el jefe Rooney ésta enterado por Cowher de lo que sucedió en Detroit…. y de cara al off season de 1999 hay muchas, pero muchas cosas que aclarar…. Hasta la próxima.


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