FRÍOS NÚMEROS: La prisión de Icaria (capítulo 12)

-Por Roberto Zúñiga

EL NUEVO MUNDO

Amig@s de Steelers 360 y Steeler Nation México… en palabras del novelista norteamericano Ernest Hemingway… “Cada día es un nuevo día…    Es mejor tener suerte, pero yo prefiero ser exacto… Luego – cuando venga la suerte-, estaré dispuesto…”

Un silencioso vestidor prevalece al final del juego de Campeonato de la AFC… Bill Cowher felicita cordialmente a Bill Belichick por el gran partido que brindan y le desea la mejor de las suertes para el gran juego… consuela y levanta el ánimo de sus jugadores señalando que ha sido una gran campaña y que se siente orgulloso del esfuerzo de todos y cada uno de ellos asegurando que la recompensa esta más cerca de lo que todos esperan…

Pero 2002 será un año de resiliencia donde el equipo sufrirá cambios importantes al accionar de su sistema… una crisis de posición se agudizará-, y será una difícil temporada que concluirá enfrentando a dos históricos rivales… nuevos rostros comienzan su proceso de adaptación y estarán llamados a ser los puntales de una franquicia que tiene como objetivo mantener el balance de sus unidades… y todo en medio del nuevo rostro que presenta al mundo la NFL.

En el marco de su aniversario 83, la NFL recupera en par al número de franquicias en competición cuando la última expansión de su historia moderna cierra un largo ciclo de crecimiento -un triunfo que para ella-, significa la culminación de toda una era que ahora tiene la misión de lograr una consolidación de su modelo deportivo reconciliando su presente y su pasado.

Con la migración de los OILERS en 1997 -primero a Nashville y luego a Tennessee-, la ciudad se quedo sin equipos profesionales que la representaran en un lapso de apenas tres semanas… hubo varios intentos -infructuosos-, de llevar nuevamente una franquicia profesional a la ciudad que siempre -desde 1959-, habían tenido.   Intentos como el de John J. Moores -dueño de los SAN DIEGO PADRES de la MLB-, con la NHL que cada vez se diluían más lo que desmotivo a varios inversionistas.  

Bob McNair y Chuck Watson también fallaron en sus intentos por lograr un espacio en la NHL.   McNair había durante mucho tiempo encabezado varios proyectos para devolver a Houston una franquicia… crea en 1998 la empresa HOUSTON NFL HOLDINGS… un fondo de inversión cuya meta principal es ahora crear un equipo de expansión para la ciudad con la NFL y nombra como su presidente a su socio… Steve Patterson.

Cuando el Comité de Estadios de la NFL puso sobre la mesa a Paul Tagliabue un estudio de impacto que mostraba a las ciudades de CLEVELAND, LOS ÁNGELES y a HOUSTON como las más atractivas y potenciales para ubicar franquicias, la oportunidad que esperaban McNair, Watson y Patterson tenía ya un claro objetivo al saber que eran un candidato potencial.   

En 1998, la NFL otorga a los BROWNS la prerrogativa de volver a la liga como equipo de expansión convertidos en el No.31… sin embargo, señalo también que la NFL agregaría al equipo 32 en un plazo de dos años y señalo a las ciudades de TORONTO, LOS ANGELES y HOUSTON como posibles cedes.  

TORONTO fue descartado como opción dada su ubicación geográfica que complicaba los esfuerzos de salvaguardar las viejas rivalidades de los equipos de la zona… LOS ANGELES -que se habían quedado sin representación por la migración de los RAIDERS y los RAMS-, pesaban fuertemente al ser el 2do mercado económico y 1ero en medios más poderoso del país… y se convirtieron en un rival aún más formidable cuando Michael Ovitz -el magnate de medios-, anuncio que encabezaría un financiamiento privado de $750 MDD en un proyecto para la construcción de un moderno estadio en Carson, CA para recibir a un equipo de expansión… habiendo recibido los proyectos de HOUSTON y LOS ANGELES,, la NFL anuncio que sería en abril de 1999 cuando sería anunciada la ciudad que albergaría a la franquicia número 32.

Sin embargo, el magnate de los Bienes Raíces -Ed Roski-, anuncio una oferta rival para Ovitz que ofrecía construir un aforo de 68 mil asientos para el MEMORIAL COLISEUM por lo que la disputa interna de las ofertas de LOS ANGELES tomo la ventaja ante el comité de selecciones.   Por una votación de 29 a favor y 2 en contra, LOS ANGELES fue designada como cede de expansión siempre y cuando se lograra con la ciudad un acuerdo satisfactorio tanto para el nuevo equipo como para su estadio antes del 15 de septiembre… cosa que NO sucedió…

Las divisiones entre Roski y Ovitz frustraron los avances de conciliación de los proyectos y la ciudad de Los Ángeles se negó categóricamente a usar dinero de impuestos en la construcción de un nuevo estadio -cosa que McNair había ofrecido desde un inicio-, por lo que Tagliabue le recomendó que volviera a poner una oferta sobre la mesa señalando el 06 de octubre como fecha de presentación de su proyecto en la reunión de dueños en la ciudad de Atlanta para competir contra el proyecto bipartidista de los Ángeles. 

Superando la oferta de $540 MDD de Ovitz-Roski por una de $ 700 MDD para hacerse de los derechos de la franquicia -y la construcción de un moderno estadio con apoyo de la ciudad-, el esfuerzo de McNair rinde frutos cuando -por votación unánime-, su proyecto es seleccionado para que HOUSTON albergue a la franquicia de expansión No.32 de la liga.

Con el jubilo de los residentes y las autoridades de la ciudad de HOUSTON, un gran despliegue de talento de marketing se llevo a cabo en todo el estado de Texas sondeando diferentes grupos de opinión que dieran nombre e identidad al nuevo equipo… al mismo tiempo, es nombrado como General Manager el ex Vicepresidente de los WASHINGTON REDSKINS Charley Casserley quien comienza a trabajar de inmediato en la construcción administrativa de la franquicia al tiempo que inician los trabajos de proyecto ejecutivo del que será el primer estadio con techo retráctil de la NFL… Reliant Stadium, que es oficialmente inaugurado el 24 de agosto de 2002 y que tuvo un costo de $ 352 MDD… nacen oficialmente así los HOUSTON TEXANS.

En enero del 2001, contratan como su primer histórico HC al maestro ex DC de los JAGS Dom Capers, quien ya tiene experiencia como HC con franquicias de expansión (CAROLINA PANTHERS)… contratan como OC al ex HC de los CLEVELAND BROWNS en el 2000 Chris Palmer y como DC al ex de los INDIANAPOLIS COLTS… Vic Fangio.

Con la llegada de los TEXANS, la NFL comienza una nueva era cuyo primer gran objetivo, es lograr con ambas conferencias una cobertura de influencia en las cuatro grandes regiones económicas del país… al mismo tiempo, buscará equilibrar geográficamente a las franquicias manteniendo las históricas rivalidades que -al final del día-, es el epicentro de su éxito.

Los 32 equipos serán realineados en 4 grupos por conferencia sustituyendo las divisiones Centrales por las ahora NORTE y naciendo en ambas la nueva división SUR…. comencemos con la AFC…

Con la reubicación de los INDIANAPOLIS COLTS, la División Este de la AFC conserva a los BUFFALO BILLS, los MIAMI DOLPHINS, los NEW ENGLAND PATRIOTS y a los NEW YORK JETS salvaguardando las rivalidades arraigadas desde sus orígenes en 1960 y consolidadas con la fusión de 1970… esta división tiene un promedio de recorrido de 8332.4 kilómetros para enfrentar a sus rivales divisionales, sin embargo, los Dolphins realizan anualmente una peregrinación de 13370.4 kilómetros que es -actualmente-, la distancia más grande de la conferencia y 2da de la liga en recorrido divisional.

(Photo by Streeter Lecka/Getty Images)

Por compromisos legales establecidos y vigentes desde la fusión del 70, los PITTSBURGH STEELERS, los CLEVELAND BROWNS y los CINCINNATI BENGALS deben permanecer juntos en la nueva DIVISIÓN NORTE de la AFC, donde el alto impacto mercadotécnico de sus rivalidades -y la fuerte animadversión que ha crecido recientemente con los BALTIMORE RAVENS desde su origen-, la deja perfectamente configurada y como la mejor en cobertura geográfica de la liga donde los equipos viajaran en promedio tan sólo -ida y vuelta-, 2963.3 kilómetros de distancia para enfrentar a sus rivales divisionales siendo los Steelers los más favorecidos recorriendo tan sólo 1631.9 kilómetros… el recorrido divisional más corto de cualquiera de los 32 equipos.

Saliendo de la desaparecida AFC Central, los JACKSONVILLE JAGUARS y los TENNESSEE TITANS -junto con la nueva franquicia HOUSTON TEXANS-, forman la nueva DIVISIÓN SUR de la AFC acompañados por los INDIANAPOLIS COLTS que dejan la división Este.   Aunque sus rivalidades aún son jóvenes, los COLTS son el equipo de mayor palmares y experiencia… estos equipos recorrerán anualmente 7156.7 kilómetros promedio para enfrentarse entre ellos.

La histórica división OESTE de la AFC también prevalece… los SEATTLE SEAHAWKS serán reubicados y quedará conformada con los DENVER BRONCOS, los KANSAS CITY CHIEFS, los OAKLAND RAIDERS y los SAN DIEGO CHARGERS quienes han construido una fuerte rivalidad en la Costa Oeste desde el nacimiento de la AFL en 1960.   Sin embargo -dada su ubicación geográfica-, esta división deberá realizar viajes promedio de 10642.6 kilómetros para enfrentarse entre ellos siendo los Chiefs quienes tienen más millas de viajero frecuente desplazándose 12894.1 kilómetros siendo la de 2do de mayor recorrido actualmente en la conferencia.

Ahora la NFC…

Los ARIZONA CARDINALS son reubicados permaneciendo la histórica división Este de la NFC con sus anquilosadas rivalidades… los DALLAS COWBOYS, los NEW YORK GIANTS, los PHILADELPHIA EAGLES y los WASHINGTON REDSKINS continuaran odiándose 2 veces al año… los COWBOYS -para mantener estas rivalidades históricas-, aceptan continuar viajando la friolera de 14194.4 kilómetros anuales que es actualmente, la distancia más larga que cualquier equipo de la liga realice para sus enfrentamientos divisionales… tan importante era para la NFL conservar estás rivalidades, que los otros tres equipos, NO se desplazan más allá de un radio de 354.1 kilómetros para enfrentarse entre ellos… ida y vuelta.

La reubicación de los TAMPA BAY BUCCANEERS deja a la longeva e histórica NFC Central -ahora División NORTE de la NFC-, conservando el gran clásico histórico de la liga… los CHICAGO BEARS, los DETROIT LIONS, los GREEN BAY PACKERS y los MINNESOTA VIKINGS mantendrán sus anquilosadas rivalidades geográficas… su conformación -junto con la de la AFC Norte-, son las que mejor cumplieron con todos los objetivos que se pretendían… esta división viajara en promedio 3820.6 kilómetros anuales siendo los Bears los más favorecidos con 2903.3 kilómetros y es el 2do mejor promedio de viaje de toda la liga.

Después de 28 largos años viajando más de 16 mil kilómetros anuales, el nacimiento de la división SUR de la NFC trae justicia a equipos como los ATLANTA FALCONS y NEW ORLEANS SAINTS quienes viajaban -desde su llegada a la liga-, auténticos peregrinajes a la costa Oeste… la experiencia era la misma para los CAROLINA PANTHERS que cruzaron de lado al lado el país por espacio de 6 años… con los TAMPA BAY BUCCANNEERS son ubicados ahora en esta nueva división donde en promedio sólo viajaran 5030.8 kilómetros siendo los ATLANTA FALCONS los más favorecidos por su ubicación con tan sólo 3772.3 kilómetros… vaya cambio.

Con la reubicación de los NEW ORLEANS SAINTS y los ATLANTA FALCONS, la división OESTE de la NFC deja a los St LOUIS RAMS como el equipo con el récord histórico de la mayor distancia para enfrentar a sus rivales de todos los tiempos… 17933.9 kilómetros anuales… este peregrinaje mejorara sustancialmente cuando en 2016 regresen a la costa oeste con su última mudanza a la ciudad de LOS ANGELES donde actualmente recorren 6141.3 kilómetros… los SAN FRANCISCO 49´ers permanecerán aquí y también serán ubicados los ARIZONA CARDINALS… pero quienes harán historia serán los SEATTLE SEAHAWKS, quienes llegaron a la liga jugando primero en la División Oeste de la NFC en 1976 y fueron reubicados inmediatamente para 1977 en la Oeste de la AFC… con este nuevo cambio, son el único equipo en la historia -desde la fusión en 1970-, que han jugado playoff en ambas conferencias. (Los Baltimore Colts jugaron en 1968 el SB III representando a la vieja NFL antes de la fusión y ganaron el SB V representando a la AFC)   Aun así, el promedio de viaje redondo para estas franquicias actualmente es de 7810.1 kilómetros donde -finalmente-, son los RAMS los que recorren las menores distancias…

Con la nueva alineación, la NFL regresa al formato de bye que se tenía antes de 1999 donde ningún equipo recibía la semana de descanso durante las primeras tres semanas de la temporada o las últimas siete… el número impar de equipos los había obligado a mantener siempre a un equipo semanal en bye pero ya no más…

Este año da inicio también un calendario de rotación de enfrentamientos divisionales e Inter conferencias de 8 años donde cada franquicia enfrentará 2 veces a todos los equipos de la liga en este periodo a visita recíproca…. por ejemplo… para la AFC a partir de este año, cada división enfrentara a otra de conferencia y a una de la NFC -de forma cíclica-, y viceversa… Esto resulta en 8 juegos de sus calendarios donde jugaran la mitad en casa y la mitad de visita que -sumados a sus 6 juegos divisionales obligatorios-, sumarán 14… los últimos dos rivales serán aquellos de su conferencia cuyo récord de la campaña anterior haya sido equivalente al suyo.  Este es el sistema de divisiones y programación de calendario que prevalece hasta nuestros días

El formato de playoff también sufrirá cambios… anteriormente, calificaban los tres campeones divisionales donde los 2 primeros sembrados tenían una semana de bye y el peor rankeado de ellos recibía al más débil de los 3 Wild Cards calificados (2dos lugares divisionales)… ahora, serán 4 campeones divisionales donde el 3er y 4to sembrados recibirán al 6to y 5to respectivamente reduciendo el No. De Wild Cards a 2 a partir de esta temporada.     en 2020 nuevamente calificarán 3 wild Cards enfrentados con el 2do, 3ero y 4to sembrados permitiendo únicamente semana de bye al 1ero permitiendo ahora la calificación a 7 equipos por conferencia.

Este año, el cambio o ajuste de varias reglas serán sumamente importantes… ¿se han fijado amigos en los prismas rojos que se encuentran en las esquinas de las zonas de anotación?… se llaman pilones… antes en su lugar había pequeñas banderolas… además de que son mucho más seguros -y que ahora tienen una pequeña cámara de alta resolución para apoyar las transmisiones y al cuerpo arbitral-, se consideraba que al tocarlos o derribarlos, un jugador estaba ya fuera de los límites del terreno… este año, un jugador que toca un pilón permanece dentro del terreno de juego hasta que cualquier parte de su cuerpo toque el suelo o caiga fuera de los límites del campo… también, las faltas de acción continua (reiterativas) ahora se convertirán en balón muerto y resultarán en pérdida de Down…

Anteriormente, cualquier penalización de bola muerta por parte de la ofensiva era penalizada con 15 yardas y la repetición del Down… ahora, resultara en 15 yardas y de nuevo 1ero y 10…  en aras de brindar más oportunidades a los jugadores defensivos, el acto de batear o arrancarle el balón de las manos a un jugador ofensivo -mientras no haya hecho Down-, ahora es oficialmente legal… y muchos defensivos mejorarán su técnica para lograrlo… Después de una patada inicial, el reloj de juego comenzará su marcha cuando la pelota se toque legalmente en el campo de juego… anteriormente, el reloj comenzaba inmediatamente cuando se pateaba la pelota….

El flamante Reliant Stadium trae con su inauguración la necesidad de establecer algunas reglas para la operación de su espectacular cielo retráctil… el equipo local deberá determinar -antes del juego-, si el clima es favorable para que se mantenga abierto o cerrado durante los juegos de temporada regular y debe hacerlo 90 minutos antes del kickoff del encuentro…  si cuando comienza el partido el domo ésta cerrado, así deberá permanecer lo mismo si estuviera abierto… y sólo si las condiciones climáticas fueran extremas el cierre se daría durante el encuentro… sin embargo, durante el playoff será la liga quien determine si el domo debe estar abierto o cerrado.

Sin embargo, hay dos reglas que volverán sumamente polémico este año en particular… Dentro de los últimos dos minutos de cada mitad -o del Over Time-, el reloj de juego NO se detendrá cuando el jugador que originalmente recibe el centro es tacleado detrás de la línea de golpeo (sack)….la otra, bueno… comenzará con uno de los debates más polarizados entre jugadores, medios y aficionados en todo el mundo… Golpear a un QB casco a casco en cualquier momento después de un cambio de posesión es ilegal... es -desde ya hace varios años-, una liga de pasadores… y la liga comienza a proteger -a toda costa-, a quienes considera sus activos más valiosos… y en pleno debate mediático están cuando se dan varias noticias que ponen de luto al mundo de la NFL…

El 11 de septiembre se anuncia el deceso de uno de los mejores QB´s de todos los tiempos… HF Johnnie Unitas a los 69 años y uno de los hombres más emblemáticos del periodo de transición a finales de los 60´s…  el 29 de enero también se da la triste noticia del fallecimiento del legendario CB HF Richard “Night Train” Lane acaecida a los 74 años en la ciudad de Austin, TX… fue miembro de uno de los cuerpos de perímetro más temidos y respetados de toda la historia donde hacia pareja con papá Coach… HF Dick LeBeau…

Pero sin que aún siquiera lo sospechen, el deceso del que es considerado el mejor C de la historia va a cimbrar las raíces de la NFL… el 24 de septiembre la noticia que recorre todo el mundo es el fallecimiento de Michael Lewis “Iron Mike” Webster, que entristece principalmente a la ciudad de Pittsburgh donde forjo su carrera y se había convertido en el hombre con más juegos como titular consecutivos en la historia de la franquicia hasta ese momento… amado y respetado por toda la ciudad y la organización, en sus últimos años se había trasformado -sin explicación médica aparente-, en un hombre errático en su conducta y vivía separado de su familia -viviendo en la indigencia-, y habitando al interior de su pick up en un terreno baldío de la ciudad….

Al ser descubierto su cuerpo y llevado a la Morgue del condado,  fue examinado por el especialista forense MD Bennet Omalu, cuyas primeras investigaciones no podían -para él-, dar conclusiones ni respuestas satisfactorias concluyentes para determinar las condiciones que costaban la vida de un atleta de alto rendimiento apenas a los 50 años y que había presentado signos de demencia prematura muy difíciles de presentarse en un hombre de su edad…  

La perseverancia del DR. Omalu lo lleva a diagnosticar a Mike Webster con una condición médica nueva para la neuro medicina… Chronic Traumatic Encephalopathy… CTE… Encefalopatía Traumática Crónica… ETC…. a partir de este momento, el DR Omalu enfrentará -con su revelador diagnóstico-, una batalla personal y ética ante la toda poderosa NFL que buscará -a cualquier costo-, contener, desacreditar, negar y contener el impacto de semejante descubrimiento médico… que para ella no era ningún secreto… y que mantuvo oculto durante décadas… pero… ¿Qué es el ETC?

La ETC (CTE) es una enfermedad neurodegenerativa que causa daño cerebral severo e irreparable, como resultado de lesiones repetidas en la cabeza -principalmente- por golpes recibidos. Los síntomas generalmente no comienzan hasta años después de que las lesiones microvasculares se producen y presenta en el individuo problemas de comportamiento, problemas del estado de ánimo y dificultad para pensar muy similares al Alzheimer o al Parkinson… muchos exjugadores fallecidos eran diagnosticados así.   La enfermedad a menudo empeora con el tiempo y puede provocar demencia… No está claro si se modifica el riesgo de suicidio, pero varios casos documentados apoyan esta teoría.

Esta condición irreversible, es la consecuencia de la aparición de microhemorragias vasculares que forman pequeños edemas y derrames en la vascularización de la corteza cerebral que no pueden ser detectados por los escáneres tomográficos… el único método de diagnóstico, es realizando la disección de capas de tejido cerebral de un paciente fallecido donde son revelados por el microscopio electrónico de contraste donde se corrobora su existencia…

El Dr. Omalu publica en una prestigiosa revista médica especializada sus descubrimientos sosteniendo que el juego es sumamente riesgoso y su práctica altamente peligrosa.   La NFL entabla -desde la aparición de la publicación-, una batalla de desprestigio contra Omalu quien -a un costo personal muy alto-, hará frente a esta campaña consiguiendo fondos y el apoyo de los familiares de muchos exjugadores fallecidos que buscan una respuesta a las inexplicables condiciones -que como presentará Iron Mike-, mostraron también como un patrón.    El permiso de los familiares para la exhumación y estudio de los tejidos cerebrales de Steve Atwater, -el ex Steeler Justin Strzelczyk -, y Junior Seau -con otros 7 jugadores más-, dieron a Omalu pruebas irrefutables donde el Gobierno y la Suprema Corte de Justicia de los Estados Unidos -que buscaban una oportunidad para someter al monopolio de la poderosa liga-, tomaran también cartas en el asunto.     Iremos describiendo la evolución de estos acontecimientos -por su gran relevancia-, durante el proceso de nuestro recorrido histórico.

En el marco del 70vo aniversario de la franquicia, al seno de los PITTSBURGH STEELERS existe un fuerte conflicto suscitado por la eliminación del playoff del 2001… el análisis estratégico y de rendimiento de la temporada tiene tanto al Staff -como a la misma gerencia-, cuestionando fuertemente el desempeño de Kordell Stewart como el hombre que debería estar a cargo de la ofensiva de los Steelers… Bill Cowher recomienda que el asunto deberá solventarse una vez se haya resuelto el tema de selección del nuevo STC ante la salida del joven Jay Hayes… para ocupar su lugar, llegará el ex Coach de posición de los INDIANAPOLIS COLTS durante la era de Jim Mora y quien ya tiene experiencia incluso como DCA con los OAKLAND RAIDERS… un hombre que será nombrado STC del año 2002 y quien es un total acierto de contratación de Bill Cowher… Kevin Spencer.

Bill Cowher -para el tema de Stewart-, va a verse enfrentado por una fuerte presión por parte del jefe y del cuerpo Gerencial… sobre todo de Kevin Colbert así como del encargado de Operaciones de Negocios… Omar Khan… ellos consideran se paga un muy alto contrato por los servicios de Kordell y este no ha devengado la inversión… el jefe está de acuerdo con ellos…. aún así Cowher decide sostenerlo… es una apuesta riesgosa… y así se lo hace saber a Stewart… tiene su apoyo… pero es el único….

La migración este año tiene varios movimientos de ajuste pero no se caracteriza por perder piezas sustantivas…. parte al retiro el veterano C Roger Duffy lo mismo que el DB Myron Bell… el S Jason Simmons es negociado con el joven equipo de expansión HOUSTON TEXAS donde terminará su carrera en el 2007.   Parte también el joven DE Chris Combs a los JACKSONVILLE JAGUARS y es todo para el joven K Kris Brown quien también es negociado a HOUSTON.    El veterano estrella LB Earl Holmes firma en 2002 con los CLEVELAND BROWNS y será todo para el joven veterano OG Rich Tylski donde no se pudo reponer de una lesión en 2001 y es cortado por el equipo y que se volverá sumamente mediático en 2008 por problemas legales familiares…  es todo para el joven QB Tee Martin que será negociado con el RHEIN FIRE para la siguiente campaña…  tal vez el movimiento más sensible del año es la baja del FB/RB Jon Witman quien se había convertido en un eficiente bloqueador pero cada vez era menos utilizado en el sistema de Mike Mularkey…  Dejan al equipo el TE Corey Geason quien parte con los BUFFALO BILLS y se retira el WR Will Blackwell prematuramente este año siendo Troy Edwards (St LOUIS)  y Tim Baker (SAN DIEGO) utilizados como moneda de cambio este año.

La joven estrella TE Mark Bruener pasará este año en la lista de IR por lo que también será importante buscar cubrir esta baja, lo mismo que la del joven DT Mathias Nkwenti.

Aunque la migración este año no es sustantiva… el Draft de 2002 será uno sumamente relevante en nombres que vienen a redondear la calidad de este equipo de cara a los próximos años… 1era ronda pick No.30 OG de Auburn… gran talento que gana la titularidad este mismo año… Kendall Simmons… 3era ronda pick No.62 DB/S de Indiana… un buen tacleador… Chris Hope… 5ta ronda pick No.165 RB de Georgia Verron Haynes… 6ta ronda pick No.202 WR del Texas-El Paso… Lee Mays…

Pero sin duda los nombres más representativos de esta clase serán tres nuevos Argonautas que sumarán talento a este histórico y legendario equipo…. Aunque de breve estancia, será uno de los principales artífices del juego del “Inspector Gadget” desde esta temporada al haber sido también un QB… 2da ronda pick No.62… WR de Indiana… Antwaan Randle El.

A la histórica secundaria llegará para apoyar a Jason Gildon y al joven Joey Porter uno de los LB´s más eficientes e inteligentes a esta posición siendo primero una pieza importantísima en los ST´s y que vivirá dos épocas con el equipo… 4ta ronda pick No.128… de Michigan… Larry Foote.

Dicen que para encontrar joyas hay que excavar profundo… y ser pacientes… el equipo de Scouts de Pittsburgh -bajo el siempre ojo clínico experto del legendario Bill Nunn-, convencen a Bill Cowher de traer a un muy infravalorado DE cuyos primeros años en el equipo NO serán fáciles entre lesiones y falta de oportunidad… sin embargo, se constituirá en uno de los mejores jugadores de posición que nuestra DL haya tenido… 7ma ronda pick No.242… de Brigham Young… “The Beard”… Brett Keisel.

Sin embargo -y aunque Cowher y Lewis tienen serias dudas sobre su adquisición-, el undrafted de este año será una de las historias de revancha y éxito más impresionantes en la historia del equipo… egresado de Kent State -alma mater de HF Jack Lambert-, es un LB que mide apenas 1.83 metros y pesa tan solo 242 libras (110 kilogramos) que son estándares muy bajos para el promedio de competencia de la liga y en un sistema que requiere que los OLB´s jueguen presionando a pesados OL´s… aunado a todo esto, es considerado por el Staff como un tipo “lento” para asimilar conceptos y jugadas por lo que -después de pasar su primer año en ST´s-, es enviado en 2003 a los BALTIMORE RAVENS y en 2004 al RHEIN FIRE donde adquiere habilidades y comienza a denostarse como un jugador interesante, lo que lo hará volver para la temporada de 2004 donde escribirá su leyenda con Pittsburgh… James Harrison.

De la Agencia Libre también llegará talento importante… el DB de los DETROIT LIONS Chidi Iwuoma quien también vivirá dos etapas con el equipo… el K ex de los KANSAS CITY CHIEFS Todd Peterson quien competirá con el joven undrafted de North Carolina Jeff Reed… el veterano de 34 años P ex de los NEW YORK GIANTS Tom Rouen, los TE´s ex de TAMPA BAY Marco Battaglia, ex CHICAGO BEARS John Alfred y ex de BUFFALO BILLS Dan O´Leary… y el WR ex de los ATLANTA FALCONS Terance Mathis…

Pero quien será la gran adquisición este año será un jugador a quien mucho trabajo le costo encontrar inicialmente ritmo y oportunidades cuando fue el pick No.8 de la primera ronda de 1997 de los NEW YORK JETS… 2001 fue su año de despertar con 142 tacleadas de las cuales 106 fueron sólos… sin embargo, sólo fue el comienzo… su gran carrera se da con los PITTSBURGH STEELERS… vía FA llega uno de los máximos referentes de la secundaria de esta época… ILB James Farrior.

Con todo listo, Bill Cowher inicia una nueva cruzada en busca del tan anhelado título que se la ha venido negando por tanto tiempo… La pretemporada inicia con derrota en casa ante los NEW YORK JETS 16-6, cerrada derrota visitando en la capital a los WASHINGTON REDSKINS 34-35, victoria visitando a los DETROIT LIONS 34-22 y finalmente victoria en casa recibiendo a los MINNESOTA VIKINGS 14-17 donde todo parece indicar que el equipo está listo para refrendar su etiqueta de contendiente al título…. sin embargo…

Visitan en la semana 1 al campeón reinante y su último verdugo en Playoff… los NEW ENGLAND PATRIOTS de Lord Belichick y el QB Tom Brady, quien inicia la temporada lanzando para 294y 63.74%comp, 3TD/0int donde sus WR´s Deion Branch, Donald Hayes y Christian Fauria reciben cada uno TDP…  Kordell Stewart comienza dando tumbos… a pesar de sus 242y 64.86%comp 1TD lanza tres infames intercepciones que cuestan el juego al capitalizarlas Brady… por tierra, Jerome Bettis sólo corre para 35y en 8 intentos y Kordell corre para 16 aunque logra 1TDrush que sólo pone el resultado un poco más decoroso… con 1.5sacks se va Kimo Von Oelhoffen por ½ sack de Clark Haggans… mal inicio con derrota 14-30.

Semana 2 y se recibe al más odiado rival -bueno… lo es para muchos de nosotros-… los OAKLAND RAIDERS del QB Rich Gannon, el RB Charlie Garner y tienen como principal cómplice del efectivo Gannon al mejor WR de todos los tiempos… HF Jerry Rice… el resultado es muy engañoso… el partido va muy cerrado en favor de Oakland hasta inicios del 4to cuarto donde ellos anotan 10 puntos sin respuesta de los Steelers… Rich Gannon lanza para 403y 1TDP/2int apoyado por 56y/1TDrush de Garner… Rice recibe 94y por 64 del veterano estrella Tim Brown… Stewart lanza para 201y 2TDP/1int 0sacks… Bettis corre apenas para 41y en 10 intentos y quien es la gran figura es Hines Ward con 92y/1TDP… Joey Porter se destapa con 3sacks/2int  por 2 del LB Clark Haggans… aún así no es suficiente… derrota 30-17.    La semana 3 será su programada de Bye.

(Photo by Andy Lyons/Getty Images)

La presión al seno de la organización comienza a ser un detonante aunado a las presiones que los medios inician cuando señalan que el equipo -aunque compite por lapsos-, está lejos de ser lo que se esperaba de ellos la temporada pasada…  la presión de la afición en salas de chat y en la internet se deja sentir como nunca y vuelve el ambiente muy adverso para el equipo.

Reciben a los CLEVELAND BROWNS del QB Tim Couch, el RB Jamel White y el WR Dennis Northcutt… es un duelo cerradísimo a la defensiva que llega empatado apenas a 6ptos por equipo al termino de la primera mitad… los Browns se van adelante en el marcador 13-6 con un TDrush/4y y casi para terminar el periodo Plaxico Burress recibe TDP/10 yardas de Tommy Maddox quien entra para la segunda mitad a relevar a un errático Kordell Stewart que ya ha sido interceptado saliendo en medio de un abrumador abucheo… Maddox consigue un largo drive que pone la mesa para Todd Peterson que da la primera victoria de la temporada para los Steelers… Maddox lanza en su primer juego como Steeler para 84.6%comp 122y 1TD/1int 0sacks 99.4%rat… el ataque terrestre de Pittsburgh es balanceado por el cuerpo de tándem, pero sólo Stewart logra 30y por 24 de Bettis en 14 intentos…. Hay que destacar que el ingreso de Farrior es importantísimo… es líder de tacleadas del juego con 10 de las cuales 6 son solos… Porter con 1int y Aaron Smith 1sack, nuevamente Clark Haggans ½ sack, Lethon Flowers 1sack y ½ sack para Kimo Von Oelhoffen… buena actuación de la joven Blitzburgh… 13-16    1-2 (.333)

Visitan en la semana 5 al líder divisional NEW ORLEANS SAINTS quien esta marcando fuertemente el paso de la nueva SUR con el QB Aaron Brooks, el RB Deuce McAllister y el WR Joe Horn… Tommy Maddox abre oficialmente su primer partido como titular donde lanza 57.89%comp 268y 3TD/1int sufre 4sacks 95.1%rat… no es -para nada-, un mal inicio… es más… sorprenden mucho las formas con las que llega y su personalidad sorprenden a muchos que no creíamos que lo veríamos jugar de esta forma… Jerome Bettis corre para 84y/1TDrush y Ward, Burress y Mathis reciben sus primeros TDP´s…  sin embargo, la ofensiva de los SAINTS sale también en un muy buen día y Blitzburgh sólo logra 2sacks entre Joey Porter y Jason Gildon… cerrada y dolorosa derrota aunque mejoran las formas del equipo ante un aparente contendiente… 29-32             1-3 (.250)

Aunque aún las opiniones están divididas, Bill Cowher decide que Tommy Maddox abrirá nuevamente cuando visiten en el Paul Brown Stadium al colero de la división Norte los CINCINNATI BENGALS quienes aun no conocen la victoria en la temporada y donde Dick LeBeau tiene ya grandes presiones sobre su proyecto… Ante un rival muy débil en el papel, Pittsburgh recupera las formas y la confianza… Blitzburgh logra 3int (Flowers 2, Townsend 1) por 5sacks (2.5 Bailey, 2 Porter ½ Haggans)…  dejan al QB Jon Kitna con 222y 0TD/3int 5sacks 47.6%rat y al RB Corey Dillon con 57y/1TDrush… Maddox lanza 64%comp 216y 1TD/2int 2sacks 71.4%rat pero logra administrar un juego donde la gran figura es Jerome Bettis con su primer partido +100 con 109y/2TDrush seguido de Amos Zereoue con 51y…. contundente victoria decantada desde la primera mitad… 7-34                 2-3(.400)

En claro ascenso en las formas, Bill Cowher ratifica a Tommy Maddox como QB titular y como QB3 es nombrado el joven Charlie Batch -para muchos expertos-, el mejor QB suplente que haya jugado para el equipo… 

(Photo by David Maxwell/Getty Images)

Kordell Stewart sale a la banda pero ya ni siquiera es considerado para las jugadas de engaño… se le nota apático y muy molesto… esta será su última temporada… solo  comandara al equipo de ser necesario…. Sin embargo, en el horizonte aparece un fuerte rival que servirá de balanza para determinar para que esta hecho este equipo… recibirán a los INDIANÁPOLIS COLTS del HC HF Tony Dungy, el RB Edgerrin James, el WR HF Marvin Harrison y su peligroso QB… HF Payton Manning….

Todo mundo pensaba que sería un carnaval por aire para los Colts… sin embargo -y para sorpresa de propios y extraños-, los Steelers van adelante 0-14 al final del 1er cuarto con TDP/17y de Maddox a Ward y 1TDrush/2 de Bettis donde la Blitzburgh maniato a la ofensiva de los Colts… para la primera mitad otro TDrush/5y de Bettis amplían la ventaja 0-21 y Manning sólo logra acercar al K Mike Vanderjagt para un FG/41y que los pone en la pizarra antes de concluir la primera mitad…  en el 3er cuarto Manning encabeza un intento de regreso y pone un TDP/41y preciso a su TE Marcus Pollard pero un último TDP/14y de Maddox nuevamente con Ward ponen cifras finales en el marcador…. el último cuarto ambas defensivas anulan a su rival… Sorprendente y revitalizante victoria sobre un amplio favorito para llegar al SB… 10-28            3-3  (.500)

Empatados en récord y disputando el primer lugar de la división Norte, es turno de visitar a los BALTIMORE RAVENS del QB Jeff Blake, el RB Jamal Lewis, el WR Travis Taylor y donde su defensiva ha batallado mucho al perder por lesión a su estrella LB Ray Lewis… sin embargo, este año ha comenzado a destacarse su selección de 1era ronda del 2002… uno de los mejores FS de todos los tiempos…  CFHF HF Ed Reed…

(Photo by Doug Pensinger/Getty Images)

Nuevamente para sorpresa de todos -y cuando esperábamos un partido sumamente cerrado-, los Steelers van ganando al medio tiempo 28-3… aunque hay una reacción de los RAVENS en la segunda mitad, 1FG/34y decanta una fantástica victoria 31-18 que pone nuevamente al equipo en los reflectores y comienzan a ser señalados como contendientes… las figuras son ahora Amos Zereoue con 23y/2TDrush y Plaxico Burress 55y/2TDP… Kordell Stewart… 1 intento de carrera 0y… 4-3  (.571)

Ahora el empate en la cima de la división es con los BROWNS… y los visitan para la semana 9 donde Tommy Maddox lanza 239y 2TDP/1int y Zereoue corre para 111y por 79y/TDP de Hines Ward… Flowers y Alexander con 1int cada uno y sacks para Flowers, 1.5 para un sorpresivo Clark Haggans, 1 para Bailey y ½ para Gildon… cerrada victoria que los confirma como lideres divisionales 23-20                5-3  (.625)

En un duelo en todo lo alto, reciben en Heinz Field a uno de los lideres de la NFC Sur… los ATLANTA FALCONS del QB Michael Vick, el RB Warrick Dunn y el veterano WR Shawn Jefferson… la primera mitad es para los Steelers 17-7… la segunda, es un gran regreso de Vick que logra empatar el juego en su último drive 34-34 obligando a los tiempos extras… inesperadamente, este concluye decantando el primer empate en la era Cowher… 34-34        5-3-1 (.611)

La siguiente es una extraña visita… es difícil aceptar el hecho de que ya no son más rivales divisionales a pesar de la gran historia de enfrentamientos entre estos dos equipos… visitan a los TENNESSEE TITANS del QB Steve McNair, el RB Eddie George y el WR Kevin Dyson… Maddox tiene una difícil salida con 3int 1TDP… sin embargo, recibe un fuerte golpe que hace suponer lo peor por su historial de lesiones… Cowher ingresa a Kordell Stewart para la 2da mitad pero nada puede hacer ante un muy buen equipo… 2TDP… derrota 23-31                5-4-1  (.550)

Con el empate y la derrota, llegan nuevamente los cuestionamientos de la bipolar afición… reciben ahora a los CINCINNATI BENGALS de papá Coach que están lo que le sigue de perdidos con un récord de 1-9… con Stewart en los controles, el duelo es cerrado en la primera mitad sorpresivamente 14-17 en favor de los Steelers y ambos equipos se enfrascan en un agradable duelo defensivo en la segunda mitad que termina a favor de las huestes de Cowher 21-29 que brinda un respiro… 6-4-1 (.590)

Visitan a Steve Brunell y los JACKSONVILLE JAGUARS que -aunque ya no están en la misma división-, NO dejaran de ser odiados… complicado juego ante una gran reacción de Brunell pero Stewart -a pesar de sus errores-, logra administrar el juego lanzando 202y 0TDP/1int por 26y de Jerome Bettis y 51y para Hines Ward… con 3sacks la Blitzburgh saca el juego de la mano de Kendrell Bell y Lethon Flowers…. 25-23   7-4-1  (.625)

Reciben por primera vez en la historia a los HOUSTON TEXANS del HC Dom Capers que tienen en los controles al novato QB David Carr, al veterano RB James Allen y al TE Billy Miller…  aunque su temporada esta perdida han resultado muy agradables de ver jugar… y para sorpresa de todos, derrotan a los Steelers de forma contundente 24-6 en el regreso de Tommy Maddox que tiene un juego donde lanza la friolera de 57 intentos… 325y 0TD/2int y sufre 6 dolorosos sacks… 55.1%rat… Blitzburgh hace lo que puede aunque logra 4sacks a su cuenta… 7-5-1 (.576)

(Photo by Tom Pidgeon/Getty Images)

La derrota es sumamente criticada en la semana… Cowher cierra filas… y recuperando las formas ganan un gran juego en casa ante los CAROLINA PANTHERS del QB Rodney Peete a la sazón de 14-30… visitan al líder de la división Sur de la NFC en horario estelar de lunes por la noche… los TAMPA BAY BUCCANNERS del QB Rob Johnson y su estrella el FB/RB Mike Alstott ahora dirigidos por el HC ex de los Raiders Jon Gruden que marchan 11-3… gran juego de Maddox quien administra muy bien el juego y luce recuperado de sus dolencias… 236y 1TDP/0int… la Blitzburgh… seca completamente durante 3 cuartos a una poderosa ofensiva… gran victoria 17-7 9-5-1  (.633)

Con los BALTIMORE RAVENS 7-8 y los CINCINNATI BENGALS 2-13 fuera de la carrera divisional, el campeonato divisional esta asegurado por el ½ juego de ventaja que se tiene sobre los CLEVELAND BROWNS quienes marchan 8-7…  sin embargo, la carrera por mejorar su posición en la siembra de la AFC no debe ser aflojada compitiendo con los NEW YORK JETS y los TENNESSEE TITANS que marchan 10-5.

Reciben en casa a los BALTIMORE RAVENS en un juego que termina siendo de alarido de alternancias que termina la primera mitad 14-20 en favor de los Steelers… finalmente, en un trepidante 4to cuarto, PITTSBURGH logra imponerse con 1TDP/8y de Maddox para Antwaan Randle El donde consiguen la conversión de 2ptos y ganan el dramático juego 31-34 que cierra la campaña regular.

 (Photo by Jamie Squire/Getty Images)

Con un récord final de 10-5-1  (.656) los PITTSBURGH STEELERS califican como el primer campeón divisional de la Norte de la AFC y son el 3er sembrado de la conferencia… Unos sorprendentes OAKLAND RAIDERS son el primer sembrado con un récord de 11-5 y como 2dos califican los TENNESSEE TITANS dejando a los NEW YORK JETS como el campeón divisional más débil y 4to sembrado… como comodines calificaran como 5tos los INDIANAPOLIS COLTS y como 6tos los CLEVELAND BROWNS.

Aunque el inicio de la temporada fue difícil, los PITTSBURGH STEELERS terminan con un balance  favorable insospechado cuando todo comenzó este año… son la 5ta mejor ofensiva de la liga con 5952y totales y un promedio de 372y/g…. con 390ptos (24.4prom) son la 9ena… 7mo mejor ataque aéreo con 3832y 239.5y/g y el 9eno ataque terrestre con 2120y 132y/g… con 2836y 62.1%comp 7.5y/att 20TD/16int Tommy Maddox en su primera temporada esta lejos… pero muy lejos de los lideres como el QB No.21 del ranking… sin embargo, ha resultado una muy agradable sorpresa cuando todos lo dábamos como un cartucho quemado… lo más importante… regresa el equipo a la cordura de utilizar un administrador de bolsa y no a un QB corredor…  nuevamente es el juego de tándem por carrera quien hace el trabajo… el mejor RB de Pittsburgh es Amos Zereoue 762y 3.95y/att 4TD dejando a Jerome Bettis con una muy difícil temporada de 666y 4.66y/att y 9TD… sin embargo, quien si compite con los chicos grandes esta temporada es Hines Ward… es el 2do mejor WR de la liga con 112 recepciones, 1329y/12TD y 11.87y promedio y 83.1y promedio por partido…. gran exhibición… la OL deberá mejorar mucho… han permitido 36 sacks a los rivales y deben ajustarlo de cara al playoff.

Blitzburgh ha tenido un año de muchas adaptaciones, pero el trabajo del DC Tim Lewis vuelve a ser sobresaliente pero enfrenta serias amenazas de cara al playoff… son la 7ma mejor defensiva de la liga recibiendo 4835y 302y/g y es porque son la No.1 defendiendo la carrera… apenas 1375y 85.9y/g permiten a sus rivales… pero son la 16ta recibiendo puntos… 345ptos 21.6ptos/g…. la gran mayoría de ellos por la vía aérea donde son la defensiva No.20 de la liga… 3460y 216.2y7g… hay mucho que mejorar…  con 4int están empatados Joey Porter y Brent Alexander y son lideres del equipo donde logran en conjunto 19 intercepciones… logran unos fantásticos 50sacks donde Jason Gildon termina como el líder del departamento con 9 empatado con Joey Porter, 6.5 de Clark Haggans y 5.5 de Rodney Bailey los mismos que Aaron Smith…

Hines Ward es -para sorpresa de todos-, el líder anotador del equipo con 78ptos superando los 61 donde están empatados los K´s Todd Peterson y Jeff Reed que han sido alternados por Cowher en una abierta competencia por la titularidad…

Como 3er sembrado, deberán enfrentar el duelo de Comodines en casa recibiendo -por tercera vez en la temporada-, a uno de sus más inconados e incomodos rivales… el 6to sembrado de la AFC… los CLEVELAND BROWNS…

Dirigidos desde el 2001 por el HC Butch Davis, su perfil defensivo ha venido a dar cierto orden a este desorganizado equipo… ha sido campeón de los SB´s XXVII y XXVIII como DC con los DALLAS COWBOYS y parece que ha comenzado a sacar de la marisma de resultados a los BROWNS…

Defensivamente a su favor son un equipo al que es difícil anotarle… 20.0ptos/g habiendo recibido 320 donde son la No.10 en este departamento… pero hasta ahí lo bonito…. son la No.15 defendiendo el pase con 204y/g 3269y por la vía aérea… y por tierra son peores… son la No.27 permitiendo 129.9y/g 2079y… son la No.21 en yardas totales recibidas con 5384 334.6y/g…..  logran 17int en toda la temporada siendo el DB Earl Little su líder con 4… su hombre más peligroso es el DE Mark Word quien logró 8sacks seguido del DE Kenard Lang por 5.5sacks y 3sacks del siempre peligroso LB Brant Boyer.

Con estos números podríamos pensar… fue su ofensiva quien los trajo aquí…. pues NO…. también es bastante promedio tirando a mala…. así que imagínense como estuvo la competencia divisional este año en la AFC… son la ofensiva No.23 de la liga con 5027y… No.23 por tierra 1615y… 18va por aire 3412y… pero no se dejen engañar…

El peligro de este equipo esta en su capacidad de remontar marcadores… son la 3era mejor en TD´s de la liga con 27 que les permitieron en 7 de sus 9 victorias remontar viniendo de atrás con diferencias promedio de -10ptos… su RB William Green no es de lo mejor de la liga… pero aún así logra respetables 887y/6TD y es su principal arma… el QB de CLEVELAND será Kelly Holcomb quien sustituye a un lesionado Tim Couch… todo a favor de los Steelers… ¿No les parece?… ¿Qué podría salir mal?

No cabe duda que los duelos divisionales en playoff son los más entretenidos… existe tal animadversión entre los rivales que terminan rompiendo cualquier pronóstico inicial sobre ellos… PITTSBURGH sale como favorito en la línea por -8ptos…

Con 1TDrush/1y, 1TDP/32y de Holcomb a Northcutt y un FG/31y de Phill Dawson los BROWNS van ganando 17-7 a los STEELERS al termino de la primera mitad…. esta ventaja es ampliada a 24-7 iniciando el 3er cuarto con 1TDP/15 de Northcutt… y es donde comienza lo divertido el juego…

Maddox -quien lleva un juego de terror hasta el momento-, comienza un gran drive que acerca a los STEELERS 24-14 con 1TDP/6y a Burress con 4:50 por jugar en el 3er cuarto…. Dawson amplia la ventaja con FG/24 27-14…. 1TDP a Jerame Tuman de Maddox vuelve a acercarlos 27-21… Holcomb conecta TDP/22y a Andre Davis que parece lapidario 33-21… Hines Ward recibe TDP/5y de Maddox y Blitzburgh se cierra en el último drive de los BROWNS permitiendo que Chris Fuamatu-Ma´afala logre -en el último drive- el TDrush que da la voltereta al marcador final con dramática victoria STEELER 33-36… uffff

Maddox lanza 48 pases… conecta 62.5% de ellos… 3TD´s 2int y sufre 3sacks… pero saca adelante el juego… Zereoue corre 73y y un irreconocible Bettis sale lesionado del juego con -2y en su primer acarreo… Randle El es un silencioso protagonista con 4 regresos de despeje con un promedio de 19.25 y un espectacular regreso de 66y para anotación que es la llave para volver en el encuentro…  Mike Logan logra la única intercepción a Holcomb y 2 sacks son logrados por Porter y Gildon… no fue un partido para nada sencillo y siembra muchas dudas cuando se devela a su próximo rival en la ronda divisional… el 2do sembrado de la AFC y quien los conoce perfectamente… ya no comparten división pero eso es lo de menos… pocos equipos odian tanto a los STEELERS como ellos…. los TENNESSEE TITANS de Jeff Fisher.

TENNESSEE presenta un reto en el papel muy diferente al ser un equipo muy balanceado… tienen la 9ena mejor ofensiva de la liga… 351y/g 5616y totales… al tener un QB elusivo que busca ofender corriendo, son el 11vo ataque terrestre con 1952y 122y/g… 20mo ataque por aire… 3320y 207.5y/g…. en puntos son la 14va… 367ptos 22.9ptos/g… Steve McNair es el 10mo pasador de la liga con 3387y 22TD/15int 21sacks 61.2%comp 84%rat… el problema es que por tierra ha logrado respetables 440y 5.37y/att 3TD´s…. su OL ha permitido 20 sacks y son muy buenos abriendo espacios donde su RB Eddie George es el mejor sembrado con 1165y y 3.4y/att 12TD´s… Derrick Mason es su mejor WR con 79rec 1012y 5TD´s…. como dato interesante… su QB2 es Neil O´Donnell… tienen un equipo peligroso pero muy al nivel de los STEELERS…

Son la 10ma mejor defensiva permitiendo 310.2y/g 4694… después de PITTSBURGH, son la 2da mejor contra el juego terrestre permitiendo 1424y 89y/g… 11va en puntos permitidos con 324ptos 20.2ptos/g y -al igual que los Steelers-, su punto débil es la defensa contra el juego aéreo… son la No.25 permitiendo 3540y 221.2y/g…. sus hombres más peligrosos en el perímetro son el DB Lance Shulters con 6int seguido por Andre Dyson y Peter Sirmon con 3 cada uno de las 18 que lograron en el año… su Front seven logra 40 sacks siendo su líder Kevin Carter con 10 seguido por Carlos Hall con 8… en ambos departamentos el duelo esta muy nivelado y sorprende que sean equipos estadísticamente muy similares….

El juego será en el Coliseum de Nasville y esta programado para las 16:00 horas del 11 de enero del 2003… al ser locales el favorito en Las Vegas son los TITANS por -4.5ptos… el Referee será el experimentado Ron Blum…

(Photo by Andy Lyons/Getty Images)

Tommy Maddox sale en los controles…RB Amos Zereoue… la línea es anclada por el C Jeff Hastings, el LOG Alan Faneca el ROG Kendall Simmons el LOT Wayne Gandy, ROT Marvel Smith… Hines Ward WR1 y Plaxico Burress WR2 con el TE Jerame Tuman….

Blitzburgh abre con el DT Casey Hampton escoltado por los DE´s Kimo Von Oelhoffen y Aaron Smith… la secundaria con LILB James Farrior, RILB Kendrell Bell, LOLB Jason Gildon y ROLB Joey Porter… el perímetro es anclado por el SS Lee Flowers y Brent Alexander como FS… LCB Chad Scott y RCB Dewayne Washington…

Esta es la alineación de uno de los encuentros divisionales más trepidantes que hayamos visto…

1er cuarto… Lee Mays devuelve 33y el kickoff y PITT sale de su 38y y en 1er oportunidad Amos Zereoue logra un gran acarreo de 12y y rápidamente están en la yarda 50…. Tommy Maddox intenta en 1er oportunidad un pase a Plaxico Burress y el DB Samari Rollie lo INTERCEPTA dejando a TEN en su 48y…

(Photo by Elsa/Getty Images)

Derrick Mason logra también un buen primer acarreo de 16y detenido por Brent Alexander y Eddie George vulnera por izquierda y el centro de la línea que en 4 acarreos los pone en la PITT 9y…. Blitzburgh se cierra pero McNair corre por el centro una atracción que abre el marcador 0-7…

Otro buen regreso de 30y de Mays pone a los Steelers en su 28y… pero después de un pase completo de 30y con Antwaan Randle El, el ataque no prospera y en 4saps deben despejar frenados en la TEN 45y

Iniciando en su yarda 24, Steve McNair establece un drive de 16snaps recorriendo 76y que culmina en TD ya en el 2do cuarto consumiendo 9:03 minutos del primer cuarto con un acarreo de 1y de Eddie George… el panorama es muy complicado… en dos ataques Blitzburgh ha sido arrastrado y la desventaja es de 0-14…

Maddox establece un tercer drive que sale de su 40y consumiendo 5:04 minutos del reloj pero sólo pueden avanzar -entre aciertos y castigos-, 21y antes de tener que despejar nuevamente…. La defensiva de Tennessee se ha cerrado ante el juego terrestre y atrás se han soltado algunos balones….

Partiendo de su yarda 17, McNair intenta establecer un drive largo pero en 1era oportunidad Eddie George suelta el balón en el backfield RECUPERADO por Lee Flowers en la yarda 8 de TENNESSEE… es una gran oportunidad… en 2da y gol con 8 por anotar, Maddox conecta con Hines Ward TDP que pone a PITTSBURGH en el partido 7-14…  

(Photo by John Biever/Sports Illustrated via Getty Images) 

Con 9:29 en el reloj de juego en su yarda 21, un castigo por salida en falso compromete el avance del incipiente drive… 2da y 11 en su 16 y McNair busca salir de terreno comprometido… lanza un pase buscando Derrick Mason pero es INTERCEPTADO por Chad Scott que pone a PITT en su yarda 41… es un gran momento para recuperarse…

Maddox -como mandan los cánones-, lanza un profundo pase de 40y que conecta con Burress que los pone en la TEN 19y ante otra gran oportunidad de alcanzar en el marcador… lamentablemente, la defensa de TEN se cierra en zona roja y se conforman con 1FG/30y de Jeff Reed… 10-14

Un mal fildeo de Eddie Berlin deja encerrados a los TITANS en su yarda 8… sin embargo, McNair se las ingenia para para consumir 5:12 minutos en 11snaps que es finalmente detenido por un gran trabajo de la Blitzburgh obligándolos a despejar después de avanzar 46y…

(Photo by Simon Bruty/Sports Illustrated via Getty Images)

Maddox sale de su yarda 18… y avanza rápido el campo recorriendo 61y en 1:35 minutos que es detenido por 1sack en 3era y gol que sufre a manos de Donald Mitchell que los deja en la yarda 12… con tan sólo 4 segundos en el reloj, Jeff Reed conecta FG/39y que cierra el encuentro en la primera mitad 13-14

Cowher sabe que es un duelo muy cerrado… deben detener inmediatamente la primera ofensiva de Tennessee así como tomar la delantera en la primera ofensiva que tengan en la segunda mitad… al mismo tiempo, es vital cerrarle los espacios a McNair a quien no han podido contener…  Hay que controlar -ahora más que nunca-, el reloj de juego intentando establecer el juego terrestre…

3er Cuarto…. Como si alguien allá arriba lo haya escuchado, la primera jugada del drive de los TITANS se ve comprometida con un fumble en el backfield de Eddie George provocado por Casey Hampton recuperado por Aaron Smith que deja el escenario ideal para regresar en el encuentro en la yarda 31 de Tennessee…

Y no esperan nada… Amos Zereoue se escapa espectacularmente por la izquierda del OT y con gran bloqueo anota TDrush/31y que pone por primera vez arriba en el marcador a los STEELERS… 20-14… hay que detener nuevamente a los TITANS…

(Photo by Elsa/Getty Images)

Sin embargo, el juego terrestre de los Titans se impone en un largo drive de 5 minutos recorriendo 63y que es capitalizado por un TDP/7y de McNair a Frank Wycheck que pone nuevamente adelante a los TITANS 20-21… el juego esta cerradísimo…

Saliendo de su yarda 30 los STEELERS son frenados en 3 y fuera por la defensiva de TITANS que se crece en el momento oportuno en su secundaria… el despeje de Tom Rouen es malísimo… 33y y Derrick Mason deja en gran posición a McNair en su yarda 24 para iniciar su siguiente ataque…

Ahora recorre 58y en 4:04 minutos… ahora el TDP/2y es para Erron Kinney abriendo la brecha 20-28… la ofensiva de los STEELERS debe despertar o será otro fracaso más que nadie queremos ver….

4to cuarto… abre con los STEELERS iniciando su drive desde su yarda 35… avanzan muy bien por aire hasta la yarda 35 de TEN pero un castigo de salida en falso de Wayne Gandy los devuelve a la yarda 40… son echados para atrás hasta la 45y y se ven obligados a despejar…

No se ve por donde… afortunadamente la patada de Rouen deja encerrados a McNair y compañía en su yarda 8… nuevamente Eddie George por el centro detenido en el backfield… ¡!! Y SUELTA NUEVAMENTE EL BALÓN ¡!!… Lee Flowers entra en Blitz y logra golpearlo y el mismo recupera…

1ero y gol con 8y por avanzar…. Bettis frenado en la línea… 2da y gol las mismas ocho… ¡!! TDP 8y con Hines Ward ¡!!…   Cowher no juega conservador… todo o nada… conversión de 2ptos… ¡!! Jugada de Engaño ¡!! Hines Ward finge una reversible y manda un pase a Plaxico Burress que confunde a toda la defensa ¡!! Gran llamada….   el juego esta empatado 28-28… 9:34 en el reloj de juego…. ¡!! todo puede suceder ¡!!

Jeff Reed lanza una profunda patada de kickoff de 69y que Eddie Berlin trata de devolver pero deja a los TITANS en su yarda 17… sale por pase 4y a la 21 con Drew Bennett detenido inmediatamente por Chad Scott… 2da y 6 y un castigo de salida en falso los hace retroceder… 2da y 11 en su yarda 16… McNair al aire… busca a Derrick Mason y es… ¡!! INTERCEPTADO ¡!!… ¡!! DESHEA TOWNSEND!!! Al pase profundo se adelanta a la trayectoria de Derrick Mason y deja a PITTSBURGH en su yarda 43… 8:40 en el reloj de juego… ¡!! VAMOS ¡!!

Maddox entiende perfectamente una de las máximas premisas de este juego…. cuando te regalan un drive… ¡!! Vas por todo ¡!!… pase de 18y con Plaxico Burress que deja sembrado a su marcador y es detenido por Samari Rolle en la yarda 24 de TEN…. gran posición… lamentablemente, la defensiva se cierra… y salen sólo con 3puntos… FG/40y de Reed… 31-28… ahora… hay que frenar a McNair…

Salen de su yarda 42 y rápidamente McNair avanza por aire hasta la PITT 22y…. Blitzburgh se cierra con espectaculares intervenciones de Alexander, Foote, Farrior y Flowers… TEN sale sólo con 3ptos del K Joe Nedney que vuelven a empatar el juego 31-31…  ¡!! Imposible moverse del asiento ¡!!   5:45 en el reloj de juego….

 (Photo by Elsa/Getty Images)

Salen de su yarda 28 y son detenidos en su 46… PITT despeja… TEN sale de su yarda 11… Blitzburgh ahora se cierra… tres y fuera… PITT desde medio campo… 4 y fuera… con 1:43 por jugar McNair intenta la última ofensiva… salen de su yarda 20….

McNair comienza a avanzar…. el mismo corre inclusive ganando 5y y pases completos con Mason y Holcombe logran internarse en la PITT 30 antes de ser detenidos…. parece el fin…. entran los equipos especiales… FG de rutina… 3 segundos en el reloj…. otro gran duelo que se quedara en el umbral del ya merito…. estoy a punto de apagar el televisor…. gran juego dado por……

¡!! JOE NEDNEY FALLA EL FG ¡!!   ¡!! Vieja espérate ¡!! Todavía no nos vamos a ver a tu mamá ¡!! ¡!! El rostro de Fisher esta desencajado y arremete contra los que tiene alrededor ¡!!…. ¡!! Cowher celebra así como todo el Side Line ¡!!…. ¡!! El juego se va a TIEMPO EXTRA ¡!! … y mi exesposa con una Cara enorme con pañalera y niñas en la puerta…. sorry… jejejejeje

TENNESSE gana el volado…. NO me quieren esperar… se adelantan al coche… ¡!! AHÍ VOY ¡!!… tengo las llaves de la casa en mano… pañalera al hombro…. carrito de paseo doblado con el control remoto en la otra…. aguanto lo más que puedo en la sala antes del primer grito…. ¡!! A VER A QUE HORAS ¡!!  ¡!! YA PERDIERON COMO SIEMPRE ¡!! ¡!! ¿PARA QUE TE ESPERAS?!!!

La sangre me hierve por un instante…. eso me saco por…. bueno… jamás entenderá lo que es vivir todo esto… estoy aquí sentado porque amo este deporte… porque mi equipo contiende…. NO me importa si ganan o pierden… eso ya lo he asimilado… LAS FORMAS IMPORTAN…. COMO GANAS Y COMO PIERDES IMPORTA… y es lo que celebro en cada partido al que -ya a estas alturas de mi vida-, veo como un regalo en sí mismo…  Ahora se esperan unos minutos más… prometo enseñar a mis hijas todos los entretelones de este juego… explicarles porque lo amo tanto… al menos en el futuro, espero NO tener que emocionarme sólo….

TEN saldrá de su yarda 31… McNair incompleto con Holcombe… excelente… McNair al aire… 30y con Justin McCareins… ¡!! Rayos ¡!! Ya están en la PITT 38y… McNair otra vez al aire… Chispas… 22y nuevamente con McCareins… ¡!! NO LE MANDO EN TODO EL PARTIDO Y AHORA VA A SER LA ESTRELLA DEL JUEGO ¡!! Si lo piensan un momento, es un gran movimiento de Jeff Fisher… esta fresco enfrentando a una defensiva sumamente cansada… están en la yarda 16… y por fin son detenidos… pero el FG es inminente… Joe Nedney de 31 yardas  ¡!! LO FALLO ¡!! ¡!! LO FALLO ¡!! Ay no…. NO… castigo… ¡!! Dewayne Washington invade el espacio y tira al K ¡!! Que momento para regarla…. ahora el intento es de 26y… si falla dos falla tres… esta muy nervioso y…. no estaba tan nervioso…. TENNESSEE TITANS dejan sembrados a los PITTSBURGH STEELERS en un gran juego… ni modo… ¡!! YA LO SE ¡!! ¡!! AHÍ VOY ¡!!… ¡!! si te compro tu bolsa grrrrrr ¡!!!

Los TENNESSE TITANS logran una cerrada y gran victoria y enfrentaran en el campeonato de la AFC a unos intratables OAKLAND RAIDERS que imponen su localía y su calidad al ser el mejor ataque y la mejor defensa de la AFC 24-41…. enfrentan en el SB XXXVI a unos sorprendentes TAMPA BAY BUCCANNERS que son comandados por el ex HC de los Raiders Jon Gruden y quien los conoce perfectamente…. TAMPA BAY se convertirá por primera vez en campeón supremo imponiéndose contundentemente a los RAIDERS en la que será su ultima aparición en el gran juego hasta nuestros días 21-48…

La temporada ha dejado grandes momentos y también muchas cosas que reflexionar…. el equipo es joven… y los refuerzos -sobre todo a la defensiva-, son prueba de que el equipo debe contender en el corto plazo la final de la AFC… Papá Coach será despedido de los Bengals y encontrará una nueva oportunidad como HC en los BUFFALO BILLS durante la campaña del 2003 que será tan mala para él como lo será para los STEELERS…. sin embargo, llegará nuevo talento encabezado por uno de los jugadores más emblemáticos que el equipo jamás haya tenido… una pieza fundamental… pero esa será nuestra próxima historia… hasta la próxima.

 


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