Steelers: 5 potenciales sleepers de cara al Training Camp 2021

-Por Carlos Ortega

Amigos de Steelers 360 cada año se tiene un roster de offseason y pretemporada con 90 jugadores (excepto el año pasado que fueron 75). Y cada año los Steelers tienen un sin fin de jugadores que parecieran ser marginales. Jugadores que llegan con contratos de reserva/a futuro y que han sido desechados en su momento por otros equipos, jugadores que llegan como undrafted o incluso jugadores que tienen 2 o 3 participaciones en Training Camp con el equipo pero que nunca han podido dar el salto.

Y estos jugadores llegan prácticamente sin expectativas, pues literalmente llegan a probarse y tratar de demostrar en sólo 5-6 semanas (10 si agregamos OTAs y Minicamp) que tienen argumentos para quedarse y poder competir con muchachos que ya tienen tiempo en el equipo o novatos tomados en el Draft.

A estos jugadores sin expectativas de quedarse, pero que tienen cierto nivel de calidad se les llama “sleepers”. Están ahí pero nadie los pela, nadie cree que puedan hacer el roster final. Y sin embargo en la historia de los Steelers hay una buena cantidad de ejemplos de jugadores que llegaron en esas condiciones, lograron hacer el equipo e incluso convertirse en titulares o figuras en base a calidad y trabajo duro. Hombres como Donnie Shell quien en 74 llegó como undrafted y hoy con justicia será inducido al Pro Football Hall of Fame. O James Harrison, quien llegó como undrafted y entró y salió del equipo cualquier cantidad de veces entre 2002 y 2004 y terminó convirtiéndose en el líder histórico en sacks de los Steelers. O Marcus Gilbert o el recién perdido Mike Hilton por citar sólo algunos ejemplos.

Pues bien, el día de hoy vamos a conocer a 5 jugadores que personalmente tengo contemplados como posibles “sleepers” en esta pretemporada de 2021 y que querrán emular lo hecho por hombres que lo lograron antes que ellos:

CB SHAKUR BROWN – MICHIGAN STATE – r-JUNIOR – 5’10”, 185 lbs

Personalmente me parece que de los 5 candidatos que presento en esta nota, Shakur Brown es el que más posibilidades tiene de lograr un sitio en el roster activo por dos razones: primero por lo raquítica que está la posición de CB en cuanto a la profundidad y segundo por su versatilidad.

Y es que a fuerza de ser sinceros, sólo hay dos titulares seguros en la posición de CB, lo cual da pie a que cualquiera que esté en el roster de pretemporada pueda, no sólo ganarse un lugar en el roster sino incluso convertirse en titular. Y de los 4 elementos nuevos que buscarán un lugar en el roster, este muchacho tiene el mejor pedigree y las mejores condiciones. Todos sus grados según PFF están por encima de la media (arriba del 70%) y sólo se encuentra por debajo de la media en porcentaje de recepciones permitidas (61.9%). Pero eso se puede trabajar.

Es un muchacho que en la temporada 2020 permitió 1 pase de TD a cambio de 5 INT, fue titular indiscutible en Michigan State y es versátil pues lo mismo puede jugar por dentro que por fuera y esto incrementa sus opciones de permanencia. Además es un tipo sacrificado pues no escatima en bajar a ensuciarse la nariz para apoyar contra el juego terrestre. Es muy agresivo en el golpeo y el tackleo.

Si es capaz de hacer blitz y mostrar mejores cosas que Arthur Maulet, posiblemente pueda ganarse un lugar como Nickel Back titular o compartir snaps con el ex-Jet. Obvio tiene que mejorar muchas cosas pues para poder jugar en esa posición debe dejar de ser tan manipulable por los ojos del QB.

WR CODY WHITE – MICHIGAN STATE – JUNIOR – 6’03”, 215 lbs

Otro hombre de Michigan State aunque con menos posibilidades tal vez que Brown, aunque tiene la ventaja de haber estado toda la temporada pasada en el PS tras haber pasado por los roster de offseason y pretemporada de Chiefs y Giants.

White es básicamente un WR por fuera que no mostró mucha velocidad en el Combine de 2020. Y como muchos underclass men, salió como undrafted. Posiblemente el hecho de no tener Pro Day y no tener juegos de pretemporada lo hayan marginado de ser tomado en el Draft, pues es un muchacho que puso buenos números en sus 3 temporadas con los Spartans.

Dos veces trabajó con los Steelers antes de ser firmado al PS por lo que lo conocen bien y saben lo que les puede dar. Pero sus posibilidades se reducen a que el equipo decida cargar con 6 WR (cosa poco probable contando con los versátiles Najee y Samuels) o que sobrevenga una lesión. Y sinceramente su aporte y experiencia en ST con los Spartans es limitada como para pensar que pueda ser su puerta de entrada al roster.

Sin embargo la calidad está ahí y buscará por lo menos permanecer en el PS, pero tratará de aprovechar cada partido de pretemporada para demostrar su valor. Es quizás el elemento más afectado con el regreso de JuJu (a pesar de jugar diferente posición), sin embargo sus posibilidades y valor aumentaron al no haber los Steelers seleccionado en el Draft ningún WR.

S DONOVAN STINER – FLORIDA – SENIOR – 6’02”, 210 lbs

El ex-Gator llegó como UDFA hace unos meses y tiene un camino difícil. De entrada es básicamente un split zone safety, lo cual puede ser una limitante o una ventaja. Y esto se debe a que esencialmente juega como “center fielder”, ya sea en zona corta o profunda. Esto limita un poco su accionar, pero le puede dar la ventaja de ejercer como 3er safety en paquete Dime y liberar un poco a Minkah Fitzpatrick en dicha formación.

Aunque su camino será difícil por las limitantes que tiene, especialmente en el tackleo. Tiene muchos problemas con sus ángulos en campo abierto y es muy lento para bajar a la caja, aunque cuando lo hace, colabora de buena manera. Me parece que si el equipo decide cargar con 5 safeties, Stiner puede ser la mejor opción de #5 pues tiene ventajas físicas sobre Lamont Wade. Pero si van sólo con 4 safeties al roster seguramente será cortado pues no tiene condiciones para jugar como SS y quitarle el puesto a Brooks, y con Maulet está en franca desventaja. Me parece que el novato de 7a rd Tre Norwood no será competencia para Stiner pues al egresado de Oklahoma lo ven más como un potencial Nickel Back que como un safety.

Ciertamente Stiner no es un tipo que ofrezca versatilidad pero sus limitaciones pueden ofrecerle libertad a Minkah eventualmente. Sin embargo, tristemente sus posibilidades parecen ser más reales por la falta de competitividad en la profundidad que por sus virtudes.

WR RICO BUSSEY JR – HAWAII – r-SENIOR – 6’02”, 190 lbs

Al igual que con Cody White (de quien hablamos líneas arriba) las posibilidades de Bussey Jr se limitan a que el equipo decida cargar con 6 WR o que se presente una contingencia. Este muchacho es egresado de Hawaii pero su carrera colegial realmente fue desarrollada en North Texas, si, la misma universidad de Mean Joe Greene. Para su 5a temporada fue transferido como graduado. Con los Mean Green su carrera fue una montaña rusa. Tuvo un par de temporadas buenas y un par de temporadas malas, especialmente la 2019 donde tuvo una lesión de ligamento cruzado anterior. En Hawaii las cosas tampoco fueron tan buenas para el. Sin embargo puso números decentes en su Pro Day y llena muchas de las casillas que buscan los Steelers en un WR.

En algo hay que ser claros: el mayor potencial de Bussey es como profundidad del cuerpo de WR, y además a bajo costo. No tiene proyección para ser un hombre de franquicia, pero tiene algunas cualidades que los Steelers podrían ayudarle a desarrollar en el Training Camp. Y si quiere realmente convertirse en sleeper y tener posibilidades de librar el corte o quedarse por lo menos en el PS, debe mejorar mucho sus problemas con los drops pues mostró a lo largo de su carrera colegial problemas de concentración.

Repito, aún teniendo un gran Training Camp y una gran pretemporada (seguramente lo veremos como titular en el partido del Hall of Fame), las posibilidades de este chaval se reducen a tener 6 hombres en el cuerpo de WR o a que venga una lesión.

Mandatory Credit: Gary A. Vasquez-USA TODAY Sports

CB MARK GILBERT – DUKE – SENIOR – 6’01”, 175 lbs

En sus primeras dos temporadas como colegial este muchacho se proyectaba para dia 2 o 3 en el Draft. Pero por desgracia en sus últimas dos temporadas sobrevinieron dos lesiones que incluso llegaron a comprometer su carrera deportiva. Una lesión de pie que requirió cirugía y una lesión muy fuerte de cadera que pone serias dudas sobre su capacidad para mantenerse cerca del WR a la hora de los cortes. Y esta es obviamente la más preocupante.

Sin embargo, si está sano como dijo el día de su Pro Day, puede ser una seria competencia para Layne y Pierre en la búsqueda de profundidad para Haden y Sutton.

Gilbert es un shutdown corner, con muy buenas condiciones y las mostró principalmente en su temporada Sophomore en la que logró 6 INT y 15 pases defendidos. Tiene estatura, tiene velocidad y tiene explosividad, además de un buen largo de brazos. También es un gran tackeador, tanto de los receptores como bajando para apoyar contra el juego terrestre, tiene buen radar para el balón y tiene capacidad para ganar la posición en pases largos. También maneja con buen nivel las coberturas, tanto hombre a hombre como en zona, aunque su experiencia en el slot es limitada.

Además este muchacho tienen lazos con la ciudad de Pittsburgh, pues es sobrino del ex-DL Sean Gilbert y primo del CB Darrelle Revis, ambos egresados de la Universidad de Pittsburgh.

Sinceramente le veo menos posibilidades que a Shakur Brown, pero todo dependerá de como vayan las cosas en el Training Camp y sobre todo en los partidos de pretemporada


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